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Muerte cerebral

Por Kenneth Maiese, MD, Cancer Institute of New Jersey, New Jersey Health Sciences University

La muerte cerebral es la pérdida permanente de la actividad cerebral. Como resultado, el paciente no puede respirar o mantener cualquier otra función vital por su cuenta, y pierde de forma permanente toda consciencia y capacidad para el pensamiento.

La muerte cerebral significa que el cerebro deja de funcionar. El afectado no responde a ningún estímulo. Ningún tratamiento puede ayudar, y una vez que se confirma el diagnóstico, se considera que el sujeto está legalmente muerto.

En el pasado, la idea de la muerte cerebral era irrelevante porque cuando el cerebro moría también moría el resto del cuerpo. Es decir, la persona dejaba de respirar y el corazón dejaba de latir. Sin embargo en la actualidad hay métodos artificiales (como respiradores y fármacos) que pueden mantener temporalmente la respiración y el latido cardíaco incluso cuando cesa toda la actividad cerebral. Pero con el tiempo, incluso con la ayuda de medios artificiales, todos los órganos del cuerpo dejan de funcionar. Nada puede mantener el corazón latiendo de forma indefinida una vez que se produce la muerte cerebral.

Diagnóstico

Hay criterios específicos para diagnosticar muerte cerebral. El médico identifica algunos durante la exploración física:

  • El paciente no hace muecas, se mueve ni reacciona de ninguna manera cuando el médico explora ciertas respuestas y reflejos específicos (como el reflejo nauseoso, provocado al tocar la parte posterior de la garganta).

  • Las pupilas no reaccionan a la luz.

  • El paciente no intenta respirar.

El médico también comprueba algunos otros reflejos para confirmar que el cerebro no está funcionando. El médico también lo debe notificar o intentar notificar a los allegados del paciente.

Además, no se puede hacer el diagnóstico de muerte cerebral hasta haber comprobado y corregido todos los problemas tratables que hayan podido enlentecer la función cerebral y haber inducido así el diagnóstico erróneo de muerte cerebral. Entre estos problemas se incluyen una temperatura corporal muy baja, presión arterial muy baja, niveles en sangre muy altos o muy reducidos de ciertas sustancias (como azúcar y sodio), sobredosis de un sedante y uso de algunos tóxicos.

Los médicos suelen volver a comprobar los criterios entre 6 y 24 horas más tarde para confirmar la falta de respuesta del paciente.

Después de confirmar por segunda vez que el cerebro no funciona y después de comprobar y corregir cualquier problema presente, se diagnostica la muerte cerebral. No es necesario hacer pruebas de laboratorio.

De vez en cuando, los médicos usan ciertas pruebas diagnósticas para confirmar de inmediato la muerte cerebral. En estas pruebas, no es necesario volver a comprobar los resultados pasadas 6 a 24 horas. Estas pruebas se suelen hacer para poder proceder a la donación de órganos, por ejemplo, después de traumatismos craneoencefálicos catastróficos (como puede ocurrir en accidentes de automóvil). De no ser así, tales pruebas no suelen ser necesarias. Estas pruebas incluyen:

Las pruebas de diagnóstico por la imagen incluyen angiografía, angiografía por TC (angio-TC), tomografía por emisión de fotón único (SPECT, que utiliza una molécula radiactiva denominada radionúclido para generar imágenes del flujo sanguíneo) y la ecografía Doppler transcraneal.

Pronóstico

Nadie que cumpla con los criterios de muerte cerebral se recupera. Tras confirmarse la muerte cerebral, se detendrán todos los métodos artificiales de soporte vital. Los familiares probablemente deseen estar con la persona accidentada en ese momento. Hay que informar a los acompañantes que al retirar la respiración asistida es posible que el paciente mueva una o varias extremidades y que incluso puede llegar a sentarse. Estos movimientos se deben a contracciones musculares reflejas y no significan que la persona no esté realmente en muerte cerebral.