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Introducción al delirio y la demencia

Por Juebin Huang, MD, PhD, The University of Mississippi Medical Center

El delirio y la demencia son las causas más frecuentes de disfunción mental (cognitiva), que consiste normalmente en la incapacidad de adquirir, retener y usar el conocimiento. Aunque el delirio y la demencia a veces se presentan juntos, son dos trastornos diferentes. El delirio aparece de repente, causa fluctuaciones en la función mental y es, por lo general, reversible. La demencia se inicia gradualmente, es progresiva y en la mayoría de los casos es irreversible. Los dos trastornos también afectan a la función mental de manera diferente. El delirio altera la capacidad de prestar atención, mientras que la demencia produce pérdida de la memoria. Ambos pueden presentarse a cualquier edad, pero son mucho más frecuentes en las personas mayores debido a los cambios cerebrales asociados al envejecimiento (ver Efectos del envejecimiento sobre el sistema nervioso).

Comparación del delirio y la demencia

Características

Delirio

Demencia

Inicio

Repentino, a veces con un momento de comienzo definido

Lento, con un momento de comienzo impreciso

Causa

Casi siempre otro trastorno, como una infección, una deshidratación o el uso o la interrupción de ciertos fármacos

Generalmente un trastorno cerebral, como enfermedad de Alzheimer, demencia vascular o demencia con cuerpos de Lewy

Síntoma precoz principal

Incapacidad de prestar atención

Pérdida de memoria, en especial para los acontecimientos recientes

Efecto por la noche

Casi siempre empeora

Muchas veces empeora

Nivel de atención (consciencia)

Afectado en grados diversos, que pueden ir desde la hiperatención hasta la indolencia

Normal hasta las fases avanzadas

Orientación en el entorno

Variable

Deteriorada

Afectación del lenguaje

Lentitud en el habla, a menudo con uso incoherente e inapropiado del lenguaje

A veces problemas para encontrar la palabra correcta

Memoria

Variable

Lagunas, en especial para acontecimientos recientes

Progresión

Causa variaciones en la función mental: los afectados están conscientes en un momento e indolentes y somnolientos inmediatamente después

Progresa de manera lenta y gradual, y acaba afectando gravemente todas las funciones

Duración

De días a semanas, a veces más tiempo

Casi siempre permanente

Necesidad de tratamiento

Inmediata

Necesario, pero con menos urgencia

Eficacia del tratamiento

Suelen restablecerse las funciones perdidas

Se consigue retrasar la progresión de la enfermedad, pero no pueden anularse los efectos ni curarla

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