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Introducción a la Meningitis

Por John E. Greenlee, MD, Professor, Department of Neurology, University of Utah School of Medicine

La meningitis es una inflamación de las capas de tejido que cubren el encéfalo y la médula espinal (meninges) y del espacio que contiene el líquido situado entre las meninges (espacio subaracnoideo).

El encéfalo y la médula espinal están cubiertas por tres capas de tejido denominadas meninges (ver figura El encéfalo). Estas capas son la duramadre (la más externa), la aracnoides (la central) y la piamadre (la más profunda). Entre la aracnoides y la piamadre se encuentra el espacio subaracnoideo. Este espacio contiene el líquido cefalorraquídeo, que fluye a través de las meninges, llena los espacios internos del encéfalo y actúa como amortiguador del mismo y de la médula espinal.

La meningitis está causada con más frecuencia por una infección por microorganismos tales como bacterias, virus u hongos. Sin embargo, ciertos fármacos y trastornos que no son infecciosos pueden causar meningitis (llamada meningitis no infecciosa). Estos trastornos incluyen la sarcoidosis, el síndrome de Behçet, los tumores cerebrales y los cánceres que se han diseminado hasta las meninges, como la leucemia y el linfoma.

La meningitis suele aparecer de forma súbita (la llamada meningitis aguda). En ocasiones se desarrolla durante un periodo de varios días o en pocas semanas (la llamada meningitis subaguda). Si dura 4 semanas o más, se considera crónica. La meningitis puede recurrir después de remitir en apariencia (la llamada meningitis recurrente).

La meningitis se puede clasificar en función de su causa (bacterias, virus u otros agentes), o por la rapidez con que se desarrolla (aguda, subaguda o crónica). Pero por lo general se encuadra en una de las siguientes presentaciones:

  • Meningitis bacteriana aguda (el tipo más grave)

  • Meningitis vírica

  • Meningitis no infecciosa

  • Meningitis recurrente

  • Meningitis crónica

La meningitis aséptica es un término empleado a menudo para denominar a la meningitis vírica, aunque en realidad se refiere a la meningitis causada por cualquier agente distinto de las bacterias que normalmente causan la meningitis bacteriana aguda. Por lo tanto, la meningitis aséptica pueden incluir a las causadas por virus, por enfermedades no infecciosas, por fármacos, o por otros organismos (tales como las bacterias que causan la enfermedad de Lyme o la sífilis).

Síntomas

Las diferentes formas de meningitis pueden causar síntomas distintos. Además, los síntomas pueden variar en su intensidad, y en la rapidez con que se desarrollan. Sin embargo, en cualquier meningitis se pueden observar los siguientes síntomas:

  • Cuello rígido y doloroso, que hace imposible o muy difícil bajar la barbilla hasta el pecho (salvo en los lactantes)

  • Cefalea

  • Fiebre

El paciente puede responder de forma lenta o no responder (letargia).

Diagnóstico

La sospecha de meningitis se basa en los síntomas. Sin embargo, dado que la meningitis puede ser grave, generalmente se realiza una punción lumbar (punción lumbar, ver Diagnóstico de las enfermedades cerebrales, medulares y nerviosas : Punción lumbar) para confirmar el diagnóstico e identificar la causa. Se extrae una muestra de líquido cefalorraquídeo y se envía al laboratorio para su examen, análisis y cultivo (para que puedan crecer los microorganismos). También se puede extraer una muestra de sangre para cultivo.

Tratamiento

El tratamiento depende de la causa. Si se sospecha que la meningitis está causada por bacterias, se comienza inmediatamente el tratamiento con antibióticos, porque la meningitis bacteriana progresa rápidamente y puede ser mortal.

Los síntomas se pueden tratar mediante medidas generales. Cuando la meningitis es leve, beber mucho líquido, descansar y tomar ciertos medicamentos sin receta puede ayudar a aliviar la fiebre y el dolor. Si la meningitis es grave, el paciente debe ingresar en el hospital para recibir tratamiento.