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Leptospirosis

Por Larry M. Bush, MD, Affiliated Associate Professor of Medicine;Affiliated Professor of Biomedical Sciences, University of Miami-Miller School of Medicine;Charles E. Schmidt College of Medicine, Florida Atlantic University

La leptospirosis es una enfermedad potencialmente grave causada por la bacteria Leptospira.

  • La mayoría de personas se infectan mediante el contacto con tierra o agua contaminada durante actividades al aire libre.

  • Aparecen fiebre, dolor de cabeza y otros síntomas, en dos fases separadas por unos cuantos días.

  • Una forma grave, potencialmente mortal, daña múltiples órganos, incluyendo el hígado y los riñones.

  • La detección de anticuerpos frente a las bacterias en la sangre o la identificación de la bacteria en una muestra tomada del tejido infectado confirman el diagnóstico.

  • Se administran como tratamiento antibióticos y, a veces, líquidos que contienen sales, pero las personas con la forma grave requieren además la administración de fluidos por vía intravenosa y diálisis.

La leptospirosis aparece en muchos animales domésticos y salvajes, incluyendo las ratas y los perros. Algunos animales actúan como portadores y albergan las bacterias en su orina; otros enferman y mueren. La infección puede contraerse directamente, a través del contacto con animales infectados, o indirectamente, por contacto con la tierra y el agua contaminadas por la orina infectada.

La leptospirosis es una enfermedad profesional entre granjeros y el personal que trabaja en el alcantarillado y los mataderos. Sin embargo, la mayoría de las personas se infectan durante la realización de actividades al aire libre, al entrar en contacto con tierra o agua contaminada, especialmente al nadar o caminar en aguas poco profundas.

Cada año se notifican entre 40 y 100 infecciones de este tipo en Estados Unidos, que se producen principalmente a finales del verano y principios del otoño. Dado que la leptospirosis leve presenta síntomas inespecíficos, similares a los de la gripe, muchas infecciones probablemente pasen desapercibidas.

Síntomas de la leptospirosis

En aproximadamente el 90% de los infectados, los síntomas de leptospirosis no son graves. En el resto, el trastorno compromete múltiples órganos. Esta forma de leptospirosis potencialmente mortal se denomina síndrome de Weil.

La leptospirosis suele producirse en dos fases:

  • Primera fase: De 2 a 20 días después de producirse la infección, aparecen bruscamente fiebre, dolor de cabeza, dolor de garganta, fuertes dolores musculares en las pantorrillas y la espalda y escalofríos. Los ojos se enrojecen mucho al tercer o cuarto día. Algunas personas presentan tos, en ocasiones acompañada de sangre, y dolor torácico. La mayoría de los afectados se recuperan en 1 semana.

  • Segunda fase (inmunitaria): En algunas personas, los síntomas se repiten a los pocos días, como resultado de la inflamación causada por el sistema inmunitario al eliminar las bacterias presentes en el organismo. La fiebre regresa, y los tejidos que recubren el encéfalo y la médula espinal (meninges) a menudo se inflaman. Esta inflamación (meningitis) provoca rigidez en el cuello y dolor de cabeza.

Si la leptospirosis se desarrolla durante etapas precoces del embarazo, el riesgo de aborto espontáneo aumenta.

Síndrome de Weil

Esta forma puede producirse durante la segunda fase. Se caracteriza por presentar ictericia (color amarillento de la piel y de la parte blanca de los ojos provocada por el daño hepático), insuficiencia renal y tendencia hemorrágica. Los afectados pueden presentar hemorragia nasal o tos con sangre, o se puede producir hemorragia en los tejidos de la piel, los pulmones y, con menor frecuencia, el sistema digestivo; también puede desarrollarse anemia. Diversos órganos, como el corazón, los pulmones y los riñones pueden dejar de funcionar.

Las personas que no desarrollan ictericia se recuperan. Entre el 5 y el 10% de las personas con ictericia y un porcentaje aún mayor de las personas de más de 60 años fallecen. El riesgo de muerte es mayor si se producen alteraciones en la funcionalidad mental, insuficiencia renal, insuficiencia respiratoria y hemorragia interna.

Diagnóstico de la leptospirosis

  • Cultivo y análisis de una muestra de sangre y de orina o a veces análisis de una muestra de líquido cefalorraquídeo (obtenida por punción lumbar)

Para confirmar el diagnóstico, los médicos obtienen muestras de sangre y orina, que son analizadas. Si se presentan síntomas de meningitis, los médicos realizan una punción lumbar para obtener una muestra de líquido cefalorraquídeo. Por lo general, se toman varias muestras durante varias semanas, y se envían al laboratorio para realizar un cultivo bacteriano.

La identificación de las bacterias en cultivos o, más frecuentemente, la detección en la sangre de anticuerpos contra la bacteria confirman el diagnóstico.

Prevención de la Leptospirosis

El antibiótico doxiciclina puede evitar la leptospirosis; Se administra por vía oral una vez por semana a las personas que puedan estar expuestas a la bacteria, por ejemplo las que viven en una zona donde se está produciendo un brote de leptospirosis o bien viajan hacia dicha zona.

Tratamiento de la Leptospirosis

  • Antibióticos

  • Quienes padecen el síndrome de Weil pueden necesitar transfusiones de sangre y hemodiálisis.

Los casos leves se tratan con antibióticos como amoxicilina o doxiciclina, por vía oral. En los casos graves, pueden administrarse antibióticos como penicilina o ampicilina, por vía intravenosa. También se administran líquidos con sales.

Los afectados por esta enfermedad no tienen que permanecer aislados, pero se deben tomar precauciones al manipular y desechar su orina.

Quienes padecen el síndrome de Weil pueden necesitar transfusiones y hemodiálisis.

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