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Enfermedad de Alzheimer: resumen

Por The Manual's Editorial Staff,

En las personas con enfermedad de Alzheimer, la función mental (memoria, pensamiento, juicio, y aprendizaje) se reduce de forma progresiva. Es un tipo de demencia.

En el 60 al 80% de las personas mayores con demencia, la enfermedad de Alzheimer es la causa, y se vuelve más habitual a medida que se envejece. Afecta a:

  • Alrededor del 13% de las personas mayores de 65 años

  • Alrededor del 45% de los mayores de 85 años

¿Sabías que...?

  • La edad es el principal factor de riesgo para la enfermedad de Alzheimer.

Se espera que el número de personas con enfermedad de Alzheimer aumente a medida que crece la proporción de ancianos. Solo entre el 5 y el 15% de los casos son hereditarios.

La enfermedad de Alzheimer causa cambios en las células nerviosas (neuronas) en el cerebro:

  • La beta-amiloide (una proteína anómala e insoluble) se acumula porque las células no pueden procesarla y eliminarla.

  • Las células nerviosas en la capa externa del cerebro (la corteza) se deterioran y mueren, lo que se denomina atrofia cortical.

  • Las placas seniles o neuríticas son amasijos de células nerviosas muertas alrededor de un núcleo de beta-amiloide.

  • Los ovillos neurofibrilares son filamentos retorcidos de proteínas insolubles en el interior de las células nerviosas.

Para una explicación detallada, puede consultarse Enfermedad de Alzheimer.

¿Cómo puede reconocerse la enfermedad de Alzheimer?

Cuando las personas envejecen, disminuye en cierto grado la memoria a corto plazo, y la gente aprende más lentamente. Estas alteraciones normales propias de la edad, a diferencia de la enfermedad de Alzheimer y otras demencias, no afectan a la capacidad de funcionamiento ni a la capacidad de llevar a cabo las actividades de la vida cotidiana. Por ejemplo:

  • Los que envejecen normalmente pueden extraviar cosas u olvidar detalles, pero los que padecen demencia suelen olvidarlo todo completamente.

  • Los afectados por demencia tienen dificultades para realizar tareas cotidianas como conducir, cocinar y llevar la economía familiar.

Los primeros síntomas pueden incluir:

  • Olvidar acontecimientos recientes, ya que es difícil la formación de nuevos recuerdos

  • Dejar de responder emocionalmente; la persona puede parecer deprimida o más miedosa o ansiosa de lo habitual

  • Perder cierta capacidad para el buen juicio y el pensamiento abstracto

  • Utilizar una palabra más simple o una palabra general, o bien usar muchas palabras en lugar de utilizar la palabra específica

  • Desorientarse y confundirse más fácilmente, por ejemplo, perderse en el camino al supermercado

¿Sabías que...?

  • La supervivencia media es de 7 años desde el momento en que se diagnostica la enfermedad de Alzheimer.

¿Existe tratamiento para la enfermedad de Alzheimer?

No hay cura conocida, pero ciertos medicamentos puede ayudar a algunas personas con la enfermedad de Alzheimer. Algunos fármacos pueden mejorar temporalmente la función cognitiva, y uno de estos medicamentos (la memantina) parece retrasar la evolución de la enfermedad de Alzheimer.

Otras decisiones que tomar

Antes de que los afectados por la enfermedad de Alzheimer se vean demasiado incapacitados, hay que tomar decisiones acerca de la atención médica, de tipo económico y legal. Estas decisiones se conocen como voluntades anticipadas o testamento vital.

Debido a que la enfermedad de Alzheimer progresa, es esencial planear el futuro. Mucho antes de que una persona con demencia necesite mayor apoyo y cuidados, los miembros de su familia deben evaluar sus opciones para recibir cuidados a largo plazo. Algunas residencias de cuidados a largo plazo, incluidas las viviendas tuteladas y las residencias de la tercera edad, se especializan en el cuidado de la demencia.

¿El tiempo durante el cual el paciente puede ser cuidado en su domicilio depende de muchos factores, incluyendo la disponibilidad de los familiares y cuidadores, y los recursos económicos.

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