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Baja estatura en los niños

(Carencia de la hormona del crecimiento)

Por Andrew Calabria, MD, Assistant Professor of Pediatrics;Attending Physician, Division of Endocrinology & Diabetes, Perelman School of Medicine at The University of Pennsylvania;The Children's Hospital of Philadelphia

Se considera baja estatura la que está por debajo del tercer percentil para la edad del niño (de acuerdo con las tablas estándar de crecimiento en función de la edad y la altura).

  • La estatura baja tiene varias causas, incluyendo la deficiencia de la hormona del crecimiento, los trastornos genéticos y las enfermedades crónicas.

  • Los síntomas dependen de la edad del niño y de la causa, pero por lo general los niños crecen poco y tienen baja estatura.

  • El diagnóstico se basa en una exploración física, radiografías, análisis de sangre y análisis genéticos, y a veces pruebas de estimulación y resonancia magnética nuclear.

  • El tratamiento suele incluir terapia de sustitución hormonal.

La mayoría de los niños y adolescentes con baja estatura son bajos porque sus familiares también lo son, o porque hicieron el estirón al final del periodo normal para dicho desarrollo. Algunos niños son bajos como consecuencia de ciertas enfermedades crónicas que afectan la tiroides, el corazón, los pulmones, los riñones o los intestinos. Otros niños tienen trastornos genéticos que afectan a los huesos. Sin embargo, algunos tienen una deficiencia de la hormona del crecimiento.

La hormona del crecimiento (somatotropina) regula el crecimiento y el desarrollo físicos y es producida por la hipófisis. Si esta glándula no produce suficiente hormona del crecimiento, las consecuencias suelen ser un crecimiento demasiado lento y una talla baja con proporciones normales. A veces, la hipófisis no produce suficiente cantidad de las otras hormonas que segrega, como la hormona estimulante del tiroides, la hormona adrenocorticotrópica, la hormona estimulante del folículo, y la hormona luteinizante (este trastorno se llama hipopituitarismo).

Con más frecuencia se desconoce la causa de la deficiencia en la producción de la hormona del crecimiento, pero alrededor del 25% de los casos tienen una causa identificable, incluyendo:

  • Trastornos congénitos

  • Tumores o traumatismos cerebrales

  • Radiación

  • Infecciones (como la meningitis y la tuberculosis)

Síntomas

Los síntomas de la baja estatura dependen de varios factores tales como la edad del niño y la causa.

Los niños tienen un crecimiento pobre en general y baja estatura. Algunos niños pueden tener un retraso en el desarrollo de los dientes. Los niños que tienen deficiencia de la hormona del crecimiento tienen baja estatura, pero la proporción entre la parte superior del cuerpo y la parte inferior del cuerpo es normal. Pueden aparecer otras anomalías, en función de la causa de la deficiencia de la hormona del crecimiento.

Diagnóstico

  • Evaluación por un médico de los criterios de crecimiento y el antecedente de trastornos que se sabe que causan crecimiento lento

  • Radiografía

  • Análisis de sangre y otras pruebas de laboratorio

  • Prueba genética

  • Resonancia magnética nuclear (RMN)

  • A veces, pruebas de estimulación

No hay una sola prueba capaz de demostrar que la estatura baja está causada por la deficiencia de la hormona del crecimiento. Los niveles de la hormona del crecimiento en la sangre son muy variables y no son tan útiles como otros niveles hormonales para determinar la causa de la disminución del crecimiento del niño. De este modo, los médicos establecen el diagnóstico basándose en varios signos exploratorios.

En primer lugar, los médicos miden la altura y el peso del niño y señalan estas determinaciones en tablas de crecimiento específicas para la edad para determinar si el paciente está creciendo muy lentamente. A continuación, a menudo se obtienen radiografías de los huesos en la mano. Estas radiografías pueden mostrar si los huesos se están desarrollando normalmente para la edad del niño. Los niños que simplemente son bajos tienen un desarrollo óseo normal para su edad. Los niños que tienen deficiencia de la hormona del crecimiento presentan retraso del desarrollo óseo. El retraso en el desarrollo óseo también puede ocurrir en otros trastornos, tales como el hipotiroidismo y el retraso de la pubertad.

Es difícil para los médicos evaluar la producción de la hormona del crecimiento, porque la producción de esta hormona fluctúa a lo largo del día. Como resultado, no suele ser útil medir al azar los niveles de hormona de crecimiento. En lugar de ello, los médicos hacen pruebas para medir en la sangre los niveles de otras sustancias que son estimulados por la hormona del crecimiento. Estas sustancias incluyen el factor de crecimiento 1 similar a la insulina y el factor de crecimiento parecido a la insulina que fija la proteína 3. Sin embargo, estas sustancias se pueden ver afectadas por otras enfermedades, como el hipotiroidismo y la desnutrición.

Se realizan otras pruebas de laboratorio para buscar otras causas de la falta de crecimiento (como enfermedades del tiroides, de la sangre, del riñón, trastornos inflamatorios y trastornos del sistema inmune). Se pueden hacer pruebas genéticas si el médico sospecha que el niño tiene un síndrome específico (por ejemplo, sindrome de Turner).

Si los niños no tienen otra causa de la falta de crecimiento y los niveles de los factores de crecimiento son bajos, el médico puede hacer una prueba de estimulación. La prueba de estimulación implica la administración de fármacos que estimulan la producción de hormona de crecimiento, midiendo a continuación los niveles de la hormona del crecimiento durante varias horas.

Si las pruebas indican que el niño tiene un trastorno de la hipófisis, se puede hacer una resonancia magnética del cerebro para buscar anomalías estructurales en la hipófisis y tumores.

Tratamiento

  • Sustitución de la hormona del crecimiento

  • A veces la sustitución de otras hormonas

Se administran al niño inyecciones de hormona del crecimiento sintética. Las hormonas se administran hasta que el niño alcanza una altura aceptable o hasta que el niño no crecen más de unos 2,5 centímetros (alrededor de 1 pulgada) en un año. Durante el primer año de tratamiento, los niños pueden crecer hasta 10 a 12 centímetros (4 a 5 pulgadas), pero las respuestas individuales pueden variar. Los niños no suelen tener efectos secundarios debido al tratamiento con hormona del crecimiento, aunque algunos niños experimentan hipertensión intracraneal idiopática (seudotumor cerebral), epífisiolisis de la cabeza femoral, y leve hinchazón de los miembros que por lo general se resuelve rápidamente (edemas periféricos).

La hormona del crecimiento también puede utilizarse para aumentar la talla en los niños que tienen baja estatura pero cuya hipófisis funciona normalmente; sin embargo, su uso en tales casos es controvertido. Algunos padres consideran que tener una talla baja es un trastorno, pero muchos médicos no están de acuerdo con el uso de la hormona del crecimiento en estos niños. Con independencia de la causa de la baja estatura, la hormona del crecimiento solo es efectiva si se administra antes de que los huesos dejen de crecer.

Si se identifica un tumor cerebral se puede extirpar quirúrgicamente, pero existe alto riesgo de hipopituitarismo porque la cirugía puede dañar la hipófisis. A los niños que tienen hipopituitarismo se les administran hormonas para reemplazar las hormonas ausentes (ver Tratamiento).