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Sequedad de boca

(Xerostomía)

Por David F. Murchison, DDS, MMS

La sequedad de boca (xerostomía) está causada por un flujo reducido o ausente de saliva. Este trastorno puede causar molestias, interferir con el habla y la deglución, dificultar la utilización de prótesis dentales, causar mal aliento (halitosis, ver Mal aliento), y empeorar la higiene oral causando una disminución en la acidez de la boca y un aumento del crecimiento bacteriano. La sequedad de boca de muchos años de evolución puede causar caries dental grave y candidiasis (ver Candidiasis) oral. La sequedad de boca es una queja frecuente de las personas mayores.

Causas

La boca seca se produce cuando las glándulas salivales (glándulas situadas en la boca que producen la saliva) funcionan de forma inadecuada y, por lo tanto, disminuye la producción de saliva. Son muchas las causas (ver Algunas causas de la sequedad bucal).

Las causas más comunes de sequedad de boca son:

  • Fármacos o sustancias

  • Radioterapia de cabeza y cuello (para el tratamiento del cáncer)

Los fármacos son la causa más frecuente. Alrededor de 400 medicamentos bajo prescripción médica y muchos de venta libre causan una disminución de la producción de saliva. Entre los más frecuentes se encuentran los siguientes:

  • Fármacos que tienen efectos anticolinérgicos (medicamentos que bloquean la acetilcolina)

  • Fármacos antiparkinsonianos (medicamentos utilizados para tratar la enfermedad de Parkinson)

  • Antineoplásicos o quimioterápicos, usados para el tratamiento del cáncer

Muchos de los fármacos de uso común tienen efectos anticolinérgicos (ver Anticolinérgicos: ¿Qué son los efectos anticolinérgicos?). La boca seca es solo uno de los muchos efectos colaterales de los anticolinérgicos.

Los quimioterápicos causan sequedad intensa y llagas en la boca (estomatitis, ver Llagas e inflamación en la boca), mientras se está en tratamiento. Estos problemas suelen terminar después de suspenden estos fármacos.

Otros medicamentos comunes que causan sequedad bucal incluyen ciertos antihipertensores (medicamentos utilizados para disminuir la tensión arterial), los ansiolíticos (fármacos empleados para tratar los trastornos de ansiedad) y los antidepresivos (medicamentos utilizados para tratar la depresión).

El uso de metanfetamina ilegal ha dado lugar a un trastorno conocido como «boca de metanfetamina», que es la presencia de caries dentales graves causadas por la sequedad de boca inducida por metanfetamina. El daño se agrava por el rechinar de dientes y el bruxismo causado por la droga y por el calor del vapor inhalado. Esta combinación ocasiona una destrucción muy rápida de los dientes y problemas dentales de por vida en personas jóvenes.

El consumo de tabaco por lo general disminuye la producción de saliva.

La radioterapia para el cáncer de cabeza y cuello puede dañar gravemente las glándulas salivales, y a menudo causa sequedad permanente. Incluso dosis bajas de radiación pueden causar sequedad bucal temporal.

Los trastornos generalizados (sistémicos) son causas menos comunes de sequedad de boca, aunque la sequedad bucal es muy común entre las personas con el síndrome de Sjögren, un trastorno poco frecuente (ver Síndrome de Sjögren). Algunas personas con diabetes o infección por VIH tienen problemas de sequedad en la boca.

Valoración

No todos los pacientes con sequedad bucal deben ser evaluados de inmediato por un médico. La siguiente información puede ayudar a decidir si es necesaria la evaluación de un médico y a saber qué esperar durante la evaluación.

Signos de alarma

En pacientes con sequedad de boca ciertos síntomas y características son motivo de preocupación. Entre estos factores se incluyen los siguientes:

  • Caries extensas

  • Sequedad en los ojos, piel seca, erupción cutánea o dolor en las articulaciones

  • Factores de riesgo para la infección por VIH

Cuándo acudir al médico

Las personas con signos de alarma deben ver a un médico de inmediato. Si presentan caries extensas se les debe realizar un examen dental. Los pacientes con sequedad bucal pero sin signos de alarma y que, por otra parte, se sienten bien pueden acudir a su médico en el plazo aproximado de una semana.

Actuación del médico

En primer lugar, el médico pregunta al paciente sobre los síntomas y su historia médica. La presencia de síntomas como ojos secos o irritados, piel seca, erupciones y/o dolor en las articulaciones plantean la posibilidad del síndrome de Sjögren. El médico también pregunta por la existencia de tratamiento anterior o actual con radiación, traumatismo cervical o craneoencefálico, y un diagnóstico de, o factores de riesgo para, infección por VIH. El médico necesita saber todos los medicamentos que está tomando el paciente para ver si alguno está causando la sequedad de boca.

A continuación, realiza una exploración física. El examen físico se centra en la boca, para determinar el grado de sequedad. Si el grado de sequedad no está claro, el médico puede apoyar un depresor lingual contra la parte interior de la mejilla durante 10 segundos. Si el depresor lingual cae inmediatamente al soltarlo, el flujo de saliva se considera normal. Si el depresor se queda pegado a la mejilla, el flujo de la saliva no es normal. En mujeres, el signo de la barra de labios, cuando los dientes frontales se quedan manchados de lápiz de labios, puede ser un indicador útil de la boca seca. También examina la boca buscando llagas causadas por el hongo Candida albicans y comprueba el estado de los dientes (por ejemplo, si existen caries).

Los antecedentes clínicos y la exploración física a menudo sugieren una causa de la sequedad de boca (ver Algunas causas de la sequedad bucal) y las pruebas que pueden ser necesarias. Si la boca seca comenzó poco después de iniciar el tratamiento con un fármaco, generalmente se intenta suspender este para ver si los síntomas desaparecen.

Algunas causas de la sequedad bucal

Causa

Ejemplos

Fármacos o sustancias

Fármacos con efectos anticolinérgicos

Antidepresivos

Antieméticos

Antihistamínicos

Antipsicóticos

Ansiolíticos

Drogas ilegales

Marihuana (cannabis)

Metanfetamina

Tabaco

Otras

Fármacos antihipertensores

Fármacos antiparkinsonianos

Broncodilatadores

Quimioterápicos

Descongestivos

Diuréticos

Meperidina, metadona y otros opiáceos

Trastornos sistémicos

Amiloidosis

Infección por HIV

Lepra

Sarcoidosis

Síndrome de Sjögren

Tuberculosis

Otras

Respiración bucal excesiva

Traumatismo craneoencefálico o cervical con lesión nerviosa

Radioterapia de la cabeza o el cuello

Infecciones víricas

Pruebas complementarias

A veces, el médico comprueba si las glándulas salivales están funcionando de forma correcta y, para ello, mide el flujo de saliva (sialometría). El paciente mastica parafina o se le aplica ácido cítrico sobre la lengua para estimular la secreción de saliva, y luego se recoge esta. Medir la secreción de saliva puede ayudar a determinar si la sequedad de boca mejora o empeora.

Si no se puede determinar la causa de la sequedad de la boca, por lo general debe realizarse una biopsia (extracción de una muestra de tejido para su estudio al microscopio) de una glándula salival menor en el labio inferior para detectar síndrome de Sjögren, sarcoidosis, amiloidosis, tuberculosis o cáncer. También se puede considerar la prueba del VIH.

Tratamiento

  • Tratamiento de la causa

  • Cambio o interrupción del tratamiento farmacológico cuando sea posible

  • Sustitutos de la saliva

  • Higiene bucal y revisiones dentales regulares

Cuando sea posible, se trata la causa responsable de la sequedad de boca. En los pacientes con sequedad de boca ocasionada por fármacos cuyo tratamiento no se puede suspender ni sustituir, dichos medicamentos deben tomarse por la mañana en lugar de por la noche, debido a que la sequedad de boca por la noche es más probable que cause caries. Para cualquier medicamento es preferible utilizar presentaciones fáciles de ingerir, como por ejemplo jarabes. Se deben evitar aquellos fármacos que necesitan ser colocados debajo de la lengua. El paciente debe beber agua antes de tragar las cápsulas y las pastillas o antes de colocar la nitroglicerina debajo de la lengua. También debe evitar los descongestionantes y antihistamínicos.

Control de los síntomas

El tratamiento que ayuda a controlar los síntomas de la sequedad bucal consiste en adoptar medidas que:

  • Aumenten la cantidad de saliva existente

  • Sustituyan la saliva por otro líquido

  • Control de las caries

Los fármacos que aumentan la producción de saliva son cevimelina y pilocarpina. El efecto secundario principal de la cevimelina son las náuseas. Los principales efectos secundarios de la pilocarpina son sudoración, rubor y poliuria (producción de gran cantidad de orina diluida).

También ayuda a estimular la secreción de saliva beber con frecuencia líquidos sin azúcar y utilizar gomas de mascar que contengan xilitol. Así mismo, pueden ser útiles los sustitutos de la saliva sin receta médica que contengan carboximetilcelulosa, hidroxietilcelulosa o glicerina.

La vaselina se puede aplicar a los labios y bajo las prótesis dentales para aliviar la sequedad, las grietas, las llagas y los roces sobre la mucosa bucal. Un humidificador de aire frío puede ayudar a aquellas personas que respiran por la boca y cuyos síntomas, por lo general, empeoran por la noche.

Es esencial una higiene bucal meticulosa. Se deben cepillar los dientes y usar el hilo dental con regularidad (también justo antes de irse a dormir) y se deben utilizar enjuagues de fluoruro o gel a diario. Los nuevos dentífricos con suplementos de calcio y fósforo también pueden ayudar a prevenir las caries. Se debe visitar al dentista con más frecuencia para realizar cuidados dentales preventivos y eliminar la placa. La forma más eficaz de prevenir las caries es el uso de protectores bucales adaptados a medida para aplicar fluoruro en el domicilio. Además, el dentista puede aplicar un barniz de fluoruro de sodio 2 a 4 veces por año.

Por último, se deben evitar los alimentos y las bebidas azucaradas o ácidas y cualquier alimento irritante seco, picante o excesivamente caliente o frío. Además, se debe evitar el azúcar, especialmente cerca de la hora de acostarse.

Aspectos esenciales para las personas mayores

La sequedad de boca es más común entre las personas mayores, pero esto es probablemente debido a que suelen tomar múltiples medicamentos en lugar de estar producido por el proceso de envejecimiento en sí.

Conceptos clave

  • Los fármacos son la causa más común, pero las enfermedades sistémicas (por lo general el síndrome de Sjögren o la infección por VIH) y la radioterapia también pueden causar sequedad de boca.

  • Se puede aumentar la secreción de saliva con gomas de mascar que contengan xilitol o chupando caramelos sin azúcar, tomando algunos medicamentos y utilizando sustitutos artificiales de la saliva.

  • Dado que las personas afectadas por sequedad de boca tienen alto riesgo de desarrollar caries dentales, es esencial una higiene bucal meticulosa, las medidas preventivas adicionales en el hogar, y los controles por el dentista con aplicación de fluoruros.

Recursos en este artículo