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Introducción al sistema linfático

Por James D. Douketis, MD, McMaster University;St. Joseph's Hospital

El sistema linfático transporta líquidos a lo largo de todo el cuerpo, del mismo modo que lo hace el sistema venoso. El sistema linfático está formado por vasos linfáticos de paredes finas, ganglios linfáticos y dos conductos colectores (ver Sistema linfático: una defensa contra la infección). Los vasos linfáticos, localizados por todo el cuerpo, son más grandes que los capilares sanguíneos y la mayoría de ellos son de menor tamaño que las venas más pequeñas. Casi todos los vasos linfáticos tienen válvulas similares a las de las venas para que la linfa, que se puede coagular, circule en un único sentido (hacia el corazón). Los vasos linfáticos drenan el líquido de los tejidos de todo el organismo que ha salido de los capilares a través de sus delgadas paredes. Este líquido contiene proteínas, minerales, nutrientes y otras sustancias, que proporcionan nutrición a los tejidos. La mayor parte del líquido se reabsorbe de nuevo y pasa al interior de los capilares. El resto del líquido (linfa) se drena desde los espacios que rodean las células hacia el interior de los vasos linfáticos, que finalmente lo devuelven a las venas. Los vasos linfáticos también recogen y transportan células dañadas, células cancerosas y partículas extrañas (como bacterias y virus) que pueden haber penetrado en los líquidos tisulares.

Toda la linfa pasa por los ganglios linfáticos, que están situados estratégicamente y que filtran la linfa depurándola de células lesionadas, células cancerosas y partículas extrañas. Los ganglios linfáticos también producen células sanguíneas especializadas, diseñadas para englobar y destruir células dañadas, células cancerosas, microorganismos infecciosos y partículas extrañas. Así pues, las funciones principales del sistema linfático son eliminar del organismo las células dañadas y ofrecer protección contra la diseminación de las infecciones y del cáncer.

Los vasos linfáticos drenan su contenido en conductos colectores, que a su vez evacuan su contenido en las dos venas subclavias, localizadas por debajo de las clavículas. Estas venas se conectan para formar parte de la vena cava superior, la gran vena que drena la sangre desde la parte superior del cuerpo hasta el corazón.

El sistema linfático puede que no sea capaz de desempeñar su función de forma adecuada cuando la cantidad de líquido es excesiva, cuando los vasos linfáticos o los ganglios linfáticos se dañan o extirpan durante una intervención quirúrgica, cuando quedan obstruidos a causa de un tumor o si se inflaman.

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