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Electrólitos

Por James L. Lewis, III, MD

Algunos minerales, en particular los macrominerales (macroelementos, minerales que el organismo necesita en cantidades relativamente grandes), son importantes como electrólitos. El organismo los utiliza para regular el funcionamiento de los nervios y de los músculos, así como para mantener el equilibrio ácido-básico (ver Introducción al equilibrio ácido-básico) y el equilibrio hídrico (ver Equilibrio hídrico).

Para funcionar con normalidad, el organismo debe impedir que los niveles de líquido varíen demasiado en las zonas que contienen dicho líquido (denominadas compartimentos). Los tres compartimentos principales son:

  • Líquido intracelular

  • Líquido pericelular

  • Sangre

Los electrólitos, sobre todo el sodio, ayudan al organismo a mantener niveles adecuados de líquido en estos compartimentos (lo que se conoce como equilibrio hídrico), ya que la cantidad de líquido presente en un compartimento depende de su concentración de electrólitos. Si esta concentración es alta, el líquido entra en el compartimento; por el contrario, si es baja, el líquido sale. Para regular los niveles de líquido, el organismo puede introducir activamente electrólitos en las células o expulsarlos de ellas. Por lo tanto, para mantener el equilibrio hídrico entre los compartimentos, es importante tener las concentraciones adecuadas de electrólitos (lo que se denomina equilibrio electrolítico).

Los riñones ayudan a mantener las concentraciones de electrólitos filtrándolos desde la sangre, devolviendo algunos al torrente sanguíneo y eliminando los excedentes en la orina. Así, los riñones contribuyen a mantener un equilibrio entre la ingesta diaria y la eliminación.

Si se altera este equilibrio electrolítico, se originan algunos trastornos. Los desequilibrios electrolíticos pueden deberse a las siguientes circunstancias:

  • Deshidratación

  • Ingesta de ciertos medicamentos

  • Algunas cardiopatías, nefropatías y hepatopatías

  • Administración de líquido o de alimentación por vía intravenosa en cantidades inadecuadas