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Cambios físicos asociados con el envejecimiento

Por Richard W. Besdine, MD, Professor of Medicine, Greer Professor of Geriatric Medicine, and Director, Division of Geriatrics and Palliative Medicine (Medicine) and of the Center for Gerontology and Healthcare Research, The Warren Alpert Medical School of Brown University

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La mayoría de las funciones biológicas relacionadas con la edad alcanzan su máximo a los 30 años y empiezan a descender en forma lineal a partir de entonces ( Algunos cambios fisiológicos relacionados con la edad); este descenso puede ser importante durante situaciones de estrés, pero ejerce un efecto escaso o nulo sobre las actividades cotidianas. En consecuencia, más que el proceso normal de envejecimiento, las enfermedades son las responsables principales de la pérdida de la función durante la edad avanzada. Asimismo, en muchos casos, este deterioro asociado con el envejecimiento puede ser secundario al menos en parte al estilo de vida, la conducta, la dieta y el ambiente, por lo que puede modificarse. Por ejemplo, el ejercicio aeróbico puede prevenir o revertir parcialmente la disminución de la capacidad máxima de ejercitarse (consumo de O2 por unidad de tiempo o Vo2máx), la fuerza muscular y la tolerancia a la glucosa en ancianos sanos pero sedentarios (ver Ejercicio).

Los efectos no modificables del envejecimiento pueden ser menos graves, y en muchas personas puede lograrse una vejez más fuerte y saludable. En la actualidad, las personas > 65 años se encuentran en mejores condiciones de salud que sus ancestros y conservan este estado durante más tiempo. Dado que la salud ha mejorado, el deterioro tiende a ser más significativo a edades más avanzadas.

Algunos cambios fisiológicos relacionados con la edad

Órgano, aparato o sistema afectado

Cambio fisiológico

Manifestaciones clínicas

Composición corporal

Masa corporal magra

Masa muscular

Producción de creatinina

Masa esquelética

Agua corporal total

Porcentaje de tejido adiposo (hasta los 60 años, luego hasta la muerte)

Cambios en los niveles de los fármacos

Fuerza

Tendencia a la deshidratación

Células

del daño en el DNA y de la capacidad de reparación del DNA

Capacidad oxidativa

Senescencia celular acelerada

Fibrosis

Acumulación de lipofuscina

Riesgo de cáncer

Sistema nervioso central

Número de receptores dopaminérgicos

Respuestas-α-adrenérgicas

Respuestas parasimpáticas muscarínicas

Tendencia al desarrollo de síntomas parkinsonianos (p. ej., tono muscular, balanceo de los brazos)

Oído

Pérdida de la audición de alta frecuencia

Capacidad de reconocimiento del habla

Sistema endocrino

Menopausia, secreción de estrógenos y progesterona

Secreción de Testosterona

Secreción de hormona de crecimiento

Absorción y activación de la vitamina D

Incidencia de trastornos tiroideos

Resistencia a la insulina e intolerancia a la glucosa

Pérdida mineral ósea

Secreción de hormona antidiurética (ADH) en respuesta a estímulos osmolares

↑ La incidencia de diabetes

Masa muscular

Masa ósea

Riesgo de fractura

Sequedad vaginal, dispareunia

Cambios en la piel

Tendencia a la intoxicación hídrica

Ojos

Flexibilidad del cristalino

duración de los reflejos fotomotores (constricción, dilatación)

Incidencia de cataratas

Presbicia

Dificultades para ver con iluminación nocturna y para adaptarse a los cambios en la iluminación

Agudeza visual

Aparato digestivo

Flujo sanguíneo esplácnico

Tiempo de tránsito

Tendencia al estreñimiento y la diarrea

Corazón

Frecuencia cardíaca intrínseca y máxima

Reducción del barorreflejo (menor incremento de la frecuencia cardíaca en respuesta a la disminución de la tensión arterial)

Relajación diastólica

Tiempo de conducción auriculoventricular

Extrasístoles auriculares y ventriculares

Tendencia al síncope

Fracción de eyección

↑ Tasas de fibrilación auricular

Las tasas de disfunción diastólica y la insuficiencia cardíaca diastólica

Sistema inmunitario

Función de las células T

Función de las células B

Tendencia a algunas infecciones y, tal vez, al cáncer

Respuesta de anticuerpos a la inmunización o las infecciones pero autoanticuerpos

Articulaciones

Degeneración de los tejidos cartilaginosos

Fibrosis

↑ La glicosilación y el entrecruzamiento del colágeno

Rigidez de las articulaciones

Tendencia a la artrosis

Pérdida de la elasticidad de los tejidos

Riñones

Flujo sanguíneo renal

Masa renal

Velocidad de filtración glomerular

Secreción y reabsorción tubular renal

Capacidad de excreción de una carga de agua libre

Cambios en los niveles de fármacos con riesgo de efectos adversos

Tendencia a la deshidratación

Hígado

Masa hepática

Flujo sanguíneo hepático

Actividad del sistema de la enzima P-450

Cambios en los niveles de los fármacos

Nariz

Olfato

Gusto y consecuente del apetito

(leve) probabilidad de hemorragia nasal

Sistema nervioso periférico

Respuestas barorreflejas

Capacidad de respuesta β-adrenérgica y del número de receptores

Transducción de la señal

Respuestas parasimpáticas muscarínicas

Preservación de las respuestas α-adrenérgicas

Tendencia al síncope

Respuesta a los bloqueantes β-adrenérgicos

Respuesta exagerada a los fármacos anticolinérgicos

Aparato respiratorio

Capacidad vital

Elasticidad (distensibilidad) pulmonar

Volumen residual

VEF1

Desequilibrio V/Q

Probabilidad de disnea durante el ejercicio intenso si la persona es sedentaria o si el ejercicio se realiza en regiones de gran altitud

Riesgo de muerte debido a neumonía

Riesgo de complicaciones graves en pacientes con enfermedad pulmonar

Vasos

Vasodilatación dependiente de endotelina

Resistencia periférica

Tendencia a la hipertensión arterial

= disminución; = aumento; VEF1= volumen espiratorio forzado en 1 segundo; V/Q = ventilación/perfusión.

Adaptado del Institute of Medicine: Pharmacokinetics and Drug Interactions in the Elderly Workshop. Washington DC, National Academy Press, 1997, pp. 8–9.

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