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Efectos de los períodos de transición sobre la vejez

Por Daniel B. Kaplan, PhD, MSW, Postdoctoral Research Fellow, Institute of Geriatric Psychiatry, Weill Cornell Medical College ; Barbara J. Berkman, DSW, PhD, Research Professor;Helen Rehr/Ruth Fitzdale Professor Emerita;Principal Investigator and National Director, Boston College Graduate School of Social Work;Columbia University School of Social Work;Hartford Geriatric Social Work Faculty Scholars Program

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para pacientes

La vejez suele ser un período lleno de transiciones (p. ej., retiro, mudanza) y de adaptaciones a pérdidas.

El retiro (jubilación) suele ser el principal elemento de transición enfrentado por el anciano. Sus efectos sobre la salud mental y física difieren de una persona a otra y dependen de la actitud del paciente y la razón por la cual deja de trabajar. Alrededor de una tercera parte de estos individuos experimenta dificultades para aceptar ciertos aspectos del retiro, como la disminución de los ingresos y la alteración de la función social y los beneficios adquiridos. Algunas personas deciden retirarse, ya que desde hace tiempo deseaban dejar de trabajar, mientras que otros son obligados a hacerlo (p. ej., debido a problemas de salud o a la pérdida del trabajo). La preparación apropiada para el retiro y el asesoramiento de estos individuos y sus familias cuando experimentan dificultades pueden ser útiles.

Los ancianos pueden tener que mudarse varias veces en esta etapa, por ejemplo a una vivienda para mayores con servicios deseados, a una vivienda más pequeña para reducir el costo de mantenimiento, o a una residencia para ancianos. El estado físico y mental, y una preparación sensible y adecuada, predicen la posibilidad del paciente de adaptarse a la mudanza. Las personas que viven solas, tienen aislamiento social, y depresión, suelen responder mal ante una mudanza. Los hombres toleran esta situación menos que las mujeres.

Cuanto menor es el control que tienen sobre la mudanza y cuanto menos predecible es su nuevo entorno, mayor tensión produce la mudanza. Las personas deben adaptarse al nuevo ambiente por adelantado. En los individuos con compromiso cognitivo, el alejamiento del entorno familiar puede exacerbar la dependencia funcional y los trastornos conductuales. Debido a complicaciones financieras, sociales y de otra índole, algunos adultos mayores sienten que deben permanecer en las casas o barrios problemáticos a pesar de su deseo de trasladarse. Los trabajadores sociales pueden ayudar a esas personas a evaluar sus opciones para la reubicación o modificación del hogar.

El duelo afecta numerosos aspectos de la vida de una persona anciana. Por ejemplo, las interacciones sociales y las compañías pueden disminuir y el nivel social puede modificarse. La muerte de un esposo o esposa afecta a las mujeres y a los hombres en forma diferente. Durante los 2 años siguientes a la muerte de una esposa, la tasa de mortalidad masculina tiende a aumentar, en especial si la muerte fue inesperada. En las mujeres que pierden a su esposo, los datos son menos contundentes, pero en general no indican un aumento de la tasa de mortalidad.

Algunos trastornos del sueño y de ansiedad son normales durante el duelo y este efecto suele resolverse varios meses más tarde sin tratamiento farmacológico. En cambio, el duelo patológico prolongado se caracteriza por los siguientes elementos:

  • Síntomas típicos de un episodio depresivo mayor que dura > 2 meses

  • Sentimientos de culpa acerca de hechos no relacionados directamente con la pérdida

  • Pensamientos de muerte no relacionados con la supervivencia

  • Preocupacion mórbida con sentimiento de inutilidad

  • Alucinaciones que van más allá de escuchar y ver al ser que falleció

Los cuidadores y los profesionales sanitarios deben buscar estos síntomas y tener en cuenta que los pacientes que transitan un duelo presentan un riesgo elevado de suicidio y de compromiso del estado de salud.

La detección oportuna de depresión e ideación suicida es esencial. Los servicios de asesoramiento y apoyo (p. ej., grupos de apoyo para viudos) pueden facilitar las transiciones difíciles. El uso de ansiolíticos a corto plazo puede ayudar a los pacientes con ansiedad excesiva. No obstante, debe evitarse su utilización prolongada o excesiva, porque puede interferir sobre el proceso de duelo y adaptación. El duelo patológico prolongado suele requerir evaluación y tratamiento psiquiátrico.