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Ascariosis (ascariasis)

Por Richard D. Pearson, MD, Emeritus Professor of Medicine, University of Virginia School of Medicine

La ascariosis es una infección causada por Ascaris lumbricoides, una lombriz intestinal.

  • Las personas contraen la infección al ingerir huevos de la lombriz, por lo general en los alimentos.

  • Es posible que no se presenten síntomas, o bien que aparezcan fiebre, tos, sibilancias, cólicos abdominales, náuseas y vómitos.

  • Los niños con infección grave pueden sufrir trastornos del crecimiento. También puede ocurrir que los gusanos obstruyan el intestino o los conductos biliares, provocando dolor intenso y vómitos.

  • Los médicos suelen diagnosticar la infección mediante la identificación de huevos o gusanos en una muestra fecal.

  • Los afectados reciben tratamiento con fármacos antiparasitarios como albendazol.

La ascariosis es la infección por nematodos más frecuente en los seres humanos y afecta a casi 1000 millones de personas en el mundo y a 4 millones en los Estados Unidos. A nivel mundial, cerca de 20 000 personas infectadas (en su mayoría niños) mueren cada año debido a que los gusanos obstruyen el intestino o las vías biliares (los conductos que conectan el hígado y la vesícula biliar con el intestino delgado).

Es muy frecuente en zonas con condiciones sanitarias deficientes y ocurre a menudo en áreas tropicales o subtropicales. En Estados Unidos, la ascariosis suele aparecer en inmigrantes y personas que hayan vivido en el extranjero, en áreas donde la higiene sea deficiente, pero se dan algunos casos esporádicos en áreas rurales de los estados del sureste.

¿Sabías que...?

  • Más de 1000 millones de personas en todo el mundo sufre una infección por lombrices denominada ascariosis.

Transmisión de la ascariosis

La infección comienza cuando se ingieren huevos de Ascaris, por lo general en alimentos contaminados; dichos alimentos se contaminan a través del contacto con tierra que a su vez haya sido contaminada con heces humanas que contengan los huevos. Los huevos de Ascaris son resistentes y pueden sobrevivir en tierra durante años.

Una vez ingeridos, los huevos de Ascaris eclosionan y liberan las larvas en el intestino. Cada larva migra a través de la pared del intestino delgado y es conducida por los vasos linfáticos y el torrente sanguíneo hasta los pulmones. Una vez en el interior de los pulmones, las larvas pasan a los alvéolos, desplazándose hasta la parte superior de las vías respiratorias, desde donde son deglutidas. La larva madura en el intestino delgado, donde permanece como gusano adulto; este proceso lleva de 2 a 3 meses. Los gusanos adultos alcanzan entre 15 y 50 cm de largo y entre 0,25 y 0,5 cm de diámetro; viven 1 o 2 años. Los huevos puestos por los gusanos adultos se excretan en las heces, se desarrollan en la tierra y vuelven a iniciar el ciclo infeccioso si son ingeridos de nuevo.

Síntomas de la ascariasis

Muchas personas con ascariosis no presentan síntomas. Sin embargo, la migración de las larvas a través de los pulmones provoca fiebre, tos, sibilancias y, algunas veces, sangre en las flemas (esputos).

La presencia de un gran número de gusanos en el intestino provoca cólicos abdominales y, a veces, obstrucción intestinal, lo que ocurre con más frecuencia en niños que vivan en áreas con deficiencias sanitarias. La obstrucción causa náuseas, vómitos, hinchazón abdominal (distensión) y dolor abdominal.

Algunas veces los gusanos adultos migran a la boca o a la nariz, son vomitados o son expulsados con las heces, una situación que puede ser muy angustiante a nivel psicológico. En algunas ocasiones los gusanos adultos obstruyen el apéndice, los conductos biliares o el conducto pancreático, produciendo un intenso dolor abdominal.

Los niños infectados no crecen ni ganan peso conforme a lo esperado.

Diagnóstico de la ascariasis

  • Análisis de una muestra de heces

El diagnóstico de la ascariosis se hace a partir de la identificación de huevos o gusanos adultos en el examen de una muestra fecal o, en casos muy poco frecuentes, al observar gusanos adultos que hayan migrado a la garganta o la nariz.

Los gusanos adultos se observan también casualmente en una tomografía computarizada (TC) o una ecografía realizadas por otras razones. En raras ocasiones, los efectos de la migración de las larvas a través de los pulmones pueden observarse en una radiografía de tórax.

Prevención de la ascariasis

Las mejores estrategias para la prevención de la ascariasis son:

  • Lavarse cuidadosamente las manos con agua y jabón antes de manipular alimentos

  • Lavar, pelar y/o cocinar todos los vegetales y frutas crudas antes de comer, sobre todo los que han sido cultivados en áreas donde las heces humanas se utilizan como abono

  • No defecar al aire libre

Un sistema de alcantarillado eficaz ayuda a evitar que se transmita esta infección.

Tratamiento de la ascariasis

  • Un fármaco que se usa para el tratamiento de infecciones parasitarias (fármaco antihelmíntico)

Para el tratamiento de la ascariosis, el médico prescribe albendazol, mebendazol o ivermectina, que se toman por vía oral. Sin embargo, dado que estos fármacos pueden causar daño al feto, no deben ser administrados a mujeres embarazadas.

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