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Fiebre maculosa de las Montañas Rocosas

Por William A. Petri, Jr, MD, PhD, Wade Hampton Frost Professor of Epidemiology and Chief, Division of Infectious Diseases and International Health, University of Virginia School of Medicine

La fiebre maculosa de las Montañas Rocosas (fiebre maculosa, fiebre por garrapatas, tifus por garrapatas) es una enfermedad por rickettsias potencialmente mortal transmitida por las garrapatas de los perros y de los bosques. Produce erupción, dolor de cabeza y fiebre alta.

  • Las personas se infectan mediante la picadura de una garrapata portadora de la infección.

  • Aparece dolor de cabeza intenso, escalofríos, cansancio extremo y dolores musculares, seguidos, a los pocos días, de una erupción cutánea.

  • La mejor manera de prevenir la infección es evitar las picaduras de garrapata.

  • Si se ha sufrido una picadura de garrapata y se presentan los síntomas típicos, se administran antibióticos de inmediato.

La fiebre maculosa de las Montañas Rocosas (RMSF por sus siglas en inglés) es causada por la bacteria Rickettsia rickettsii; probablemente se trata de la infección por rickettsias más frecuente en Estados Unidos. Fue identificada por primera vez en los estados de las Montañas Rocosas, pero aparece a lo largo del área continental de los Estados Unidos; es más común en el sureste y centro-sur de Estados Unidos (Carolina del Norte, Oklahoma, Arkansas, Tennessee y Missouri). También aparece en América Central y del Sur. La enfermedad suele aparecer entre marzo y septiembre, cuando las garrapatas adultas están activas y es más probable que las personas se hallen en áreas infestadas por ellas. En los estados del sur, la enfermedad se produce durante todo el año. Las personas que pasan mucho tiempo en zonas infestadas por garrapatas, como los niños menores de 15 años, sufren mayor riesgo de infección.

Las garrapatas adquieren las rickettsias al alimentarse de mamíferos infectados. Las hembras de las garrapatas infectadas también transmiten las rickettsias a su descendencia. La infección se transmite a los seres humanos a través de las picaduras de las garrapatas del bosque o del perro; la enfermedad por rickettsias no suele transmitirse directamente de persona a persona.

Las rickettsias viven y se multiplican en las células que revisten los vasos sanguíneos; suelen infectarse los vasos sanguíneos situados en la piel y debajo de esta, así como los del encéfalo, los pulmones, el corazón, los riñones, el hígado y el bazo. Los pequeños vasos sanguíneos infectados pueden verse obstruidos por coágulos de sangre.

¿Sabías que...?

  • Casi tres cuartas partes de las personas con síntomas recuerdan haber sufrido una picadura de garrapata.

Síntomas

De modo característico, los síntomas incluyen cefalea intensa, escalofríos, agotamiento extremo (postración) y dolores musculares; comienzan súbitamente entre 3 y 12 días después de la picadura de una garrapata. Cuanto más rápidamente comienzan los síntomas, más grave es la infección. Al cabo de unos días aparece fiebre alta, que en las infecciones graves persiste entre 1 y 3 semanas. También se presenta tos seca, y son frecuentes las náuseas y los vómitos.

Alrededor del cuarto día de fiebre, aparece una erupción cutánea en las muñecas y los tobillos que se extiende con rapidez hacia las palmas de las manos, las plantas de los pies, los antebrazos, el cuello, la cara, las axilas, las nalgas y el tronco. Al principio, la erupción es plana y rosada, pero después se oscurece y se eleva ligeramente; no produce comezón, y resulta más evidente con el agua caliente, por ejemplo al tomar un baño. Al cabo de unos 4 días aparecen pequeñas zonas de color púrpura (petequias) provocadas por hemorragias en la piel. Si la infección es grave, algunas áreas de la piel pueden morir y volverse negras, lo que indica gangrena.

A medida que dicha infección avanza, puede causar otros síntomas:

  • Agitación, insomnio, delirio y en algunos casos coma, si se afectan los vasos sanguíneos en el encéfalo

  • Dolor abdominal

  • Inflamación de las vías respiratorias (neumonitis) y neumonía

  • Lesión cardíaca

  • Anemia

  • Hipotensión arterial grave y muerte (poco frecuente; cuando la infección es grave)

Diagnóstico

Los médicos sospechan la fiebre maculosa de las Montañas Rocosas si los posibles afectados:

  • Viven en una zona boscosa en cualquier parte del Hemisferio Occidental, o cerca de ella

  • Tienen fiebre y dolor de cabeza y se sienten exhaustos sin razón aparente, tanto si presentan una picadura de garrapata como si no

Alrededor del 70% de los afectados recuerda haber sido mordido por una garrapata.

Para confirmar el diagnóstico (ver Introducción a las infecciones por rickettsias : Diagnóstico), se realiza un ensayo de inmunofluorescencia y se utiliza la técnica de reacción en cadena de la polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés), donde se emplea una muestra procedente de la erupción cutánea o de la sangre. En los ensayos de inmunofluorescencia, se marcan las sustancias exógenas producidas por las bacterias (antígenos) con una sustancia marcadora fluorescente. La técnica de la PCR aumenta la cantidad de ADN de la bacteria. Ambas técnicas facilitan la detección e identificación de las bacterias.

Prevención

No existe ninguna vacuna contra esta infección, así que la mejor prevención es evitar la picadura de la garrapata (ver figura Cómo evitar la picadura de las garrapatas). Pueden tenerse en cuenta las siguientes medidas preventivas:

  • Se limita el acceso de la garrapata a la piel introduciendo los pantalones dentro de las botas o de los calcetines y aplicando a la ropa un insecticida que contenga permetrina.

  • También es conveniente el uso de repelentes contra las garrapatas, como la DEET (dietiltoluamida), aplicándolos directamente sobre la piel. Dichos repelentes son eficaces, pero en raras ocasiones producen reacciones tóxicas, como convulsiones, en niños pequeños.

  • La búsqueda frecuente de garrapatas ayuda a evitar la infección, ya que, para transmitirla, las garrapatas necesitan estar adheridas durante 24 horas por término medio.

  • Las garrapatas adheridas deben eliminarse con unas pinzas, con cuidado. Debe agarrarse la cabeza de la garrapata tan cerca de la piel como sea posible, y se debe tener cuidado al arrancar la garrapata, porque si una garrapata llena de sangre se aplasta al arrancarla puede transmitir la rickettsiosis.

Tratamiento

Los médicos prescriben antibióticos si sospechan la infección en función de los síntomas y a la posibilidad de exposición a garrapatas infectadas, aunque los resultados de laboratorio no estén aún disponibles. El tratamiento precoz con antibióticos ha reducido el índice de mortalidad del 20 al 5%.

Suele utilizarse doxiciclina, pero el cloranfenicol también es eficaz. Se administran por vía oral cuando la infección es leve y por vía intravenosa cuando es más grave. Las personas afectadas suelen tomarse el antibiótico hasta que los síntomas mejoran o hasta que dejan de tener fiebre durante un periodo de entre 24 y 48 horas, pero deben tomarlos por lo menos durante 7 días. Sin embargo, el médico no suele prescribir antibióticos a personas que hayan sufrido una picadura de garrapata pero no tengan síntomas. En su lugar, el médico les indica que deben informarle de inmediato si los síntomas aparecen.

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