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Introducción a las infecciones por rickettsias

Por William A. Petri, Jr, MD, PhD, Wade Hampton Frost Professor of Medicine and Chief, Division of Infectious Diseases and International Health, University of Virginia School of Medicine

Las infecciones por rickettsias y otras infecciones relacionadas como la anaplasmosis, la ehrlichiosis (erliquiosis) y la fiebre Q son causadas por un tipo inusual de bacterias que solo pueden vivir dentro de las células de otro organismo.

  • La mayoría de estas infecciones se transmiten a través de garrapatas, ácaros, pulgas o piojos.

  • Aparecen fiebre, cefalea intensa y por lo general erupción cutánea, que suelen ir acompañadas de malestar general.

  • Los síntomas sugieren el diagnóstico, y para confirmarlo, los médicos realizan pruebas especiales que utilizan una muestra de la erupción cutánea o de sangre.

  • Se administran antibióticos tan pronto como los médicos sospechan una de estas infecciones.

Las rickettsias y las bacterias similares a Rickettsia (por ejemplo, Ehrlichia, Anaplasma, y Coxiella burnetii) son un tipo poco frecuente de bacterias que causan varias enfermedades similares, incluyendo las siguientes:

Estas bacterias son diferentes de la mayoría de otras bacterias, ya que solo pueden vivir y multiplicarse dentro de las células de otro organismo (huésped) y no pueden sobrevivir por sí mismas en el medio ambiente.

Muchas de estas bacterias tienen como huésped habitual a pequeños animales como ratas y ratones. El ganado, las ovejas y las cabras son los organismos huéspedes de Coxiella burnetii, que causa la fiebre Q. Los seres humanos son el huésped habitual de Rickettsia prowazekii, que causa el tifus epidémico. Los animales mencionados, así como los seres humanos, constituyen el denominado reservorio de la infección. Dichos animales huésped pueden o no estar enfermos por la infección. Las rickettsias y bacterias similares se transmiten a las personas a través de la picadura de garrapatas, ácaros, pulgas o piojos que previamente se hayan alimentado de animales infectados; por esta razón, garrapatas, ácaros, pulgas y piojos se conocen como vectores, ya que transmiten los organismos causantes de la enfermedad. La fiebre Q, causada por Coxiella burnetii, se propaga a través del aire o mediante alimentos o agua contaminada; no requiere vector. Cada una de las especies de rickettsia y bacterias similares tienen sus propios huéspedes, y por lo general también sus vectores.

Algunas de estas bacterias (y las enfermedades que causan) existen en todo el planeta; otros solo aparecen en ciertas regiones geográficas.

Algunas de estas bacterias infectan las células que revisten los vasos sanguíneos de pequeño tamaño, y pueden causar su inflamación, obstrucción o hemorragia en los tejidos que los rodean. Otras bacterias (Ehrlichia y Anaplasma) penetran en los glóbulos blancos (leucocitos).

La zona afectada y la respuesta del organismo determinan los síntomas que aparecen.

Síntomas

Las distintas infecciones por rickettsias tienden a producir síntomas similares:

  • Fiebre

  • Cefalea intensa

  • Erupción cutánea característica

  • Sensación general de enfermedad (malestar)

En el lugar de la mordedura, puede formarse una llaga cubierta por una costra negra (escara). Dado que por lo general la erupción tarda varios días en aparecer, la infección temprana por rickettsias suele confundirse a menudo con una infección vírica corriente, como la gripe. Los ganglios linfáticos pueden estar inflamados.

A medida que la infección avanza, suelen presentarse confusión y debilidad grave, acompañadas por lo general de tos, dificultad para respirar y, en algunas ocasiones, vómitos.

Cuando la infección se encuentra en estado avanzado, es posible que se desarrolle gangrena, el hígado o el bazo aumenten de tamaño, los riñones funcionen de forma inadecuada y la presión arterial caiga a niveles peligrosamente bajos (produciendo un choque). Puede sobrevenir la muerte.

Diagnóstico

  • Evaluación médica

  • Análisis de sangre y biopsia de la erupción

Dado que las rickettsias y otras bacterias similares son transmitidas por garrapatas, ácaros, pulgas y piojos, el médico pregunta:

  • Si han sufrido la picadura de una garrapata o de otro vector

  • Si han viajado a un área donde estas infecciones sean comunes

Las picaduras proporcionan una pista muy útil para el diagnóstico, en particular en áreas geográficas donde las infecciones por rickettsias o bacterias relacionadas sean frecuentes. Sin embargo, muchas personas no recuerdan haber sufrido una picadura.

Si el médico sospecha fiebre Q, también puede preguntar al afectado si ha estado en una granja o cerca de ella (ya que el ganado, las ovejas y las cabras son el huésped de las bacterias que causa dicha infección).

Los síntomas también ayudan a los médicos a diagnosticar estas infecciones. El médico pregunta:

  • Cuánto tiempo tardó en aparecer el sarpullido después de la picadura (si se sabe)

  • Si tienen otros síntomas

Se realiza una exploración física para determinar qué partes del cuerpo están afectadas y qué aspecto presenta la erupción. Los médicos también buscan la presencia de alguna escara que los afectados puedan no haber notado y de ganglios linfáticos inflamados.

Pruebas complementarias

Suelen necesitarse análisis para confirmar el diagnóstico. A menudo, los médicos no pueden confirmar rápidamente una infección por rickettsias o bacterias similares, ya que estas no pueden identificarse utilizando las pruebas de laboratorio de uso corriente. Los análisis de sangre específicos para dichas bacterias no están disponibles de forma habitual, y procesarlos lleva tanto tiempo que suele ser necesario empezar el tratamiento antes de disponer de los resultados de las pruebas. Los médicos basan su decisión de iniciar el tratamiento en los síntomas y en la probabilidad de exposición.

Algunas pruebas que resultan de utilidad son:

  • Análisis de sangre para detectar anticuerpos contra rickettsias o bacterias similares.

  • Si aparece una erupción, extracción de una pequeña muestra de la piel afectada para su examen (biopsia).

Se utilizan dos técnicas para facilitar la detección e identificación de las bacterias:

  • En los ensayos de inmunofluorescencia, se marcan las sustancias exógenas producidas por las bacterias (antígenos) con una sustancia marcadora fluorescente.

  • La reacción en cadena de la polimerasa (PCR por sus siglas en inglés) se utiliza para aumentar la cantidad de ADN de las bacterias, de modo que estas puedan detectarse con mayor rapidez.

Tratamiento

  • Antibióticos

Las infecciones por rickettsias responden de forma rápida al tratamiento precoz con los antibióticos doxiciclina (preferido) o cloranfenicol. Dichos antibióticos se administran por vía oral salvo si la persona está muy enferma; en tales casos se administran por vía intravenosa. La mayoría de las personas mejoran de forma notable entre el primer y segundo día, y la fiebre suele desaparecer al cabo de 2 o 3 días. El paciente debe continuar el tratamiento antibiótico como mínimo durante 1 semana, y durante más tiempo si la fiebre persiste. Cuando se inicia el tratamiento de forma tardía, la mejoría es más lenta y la fiebre se prolonga. Puede producirse la muerte si la infección no se trata o si el tratamiento se inicia demasiado tarde, especialmente en personas con tifus epidémico, rickettsiosis fluvial japonesa o fiebre maculosa de las Montañas Rocosas.

El ciprofloxacino y otros antibióticos similares pueden ser utilizados para tratar la fiebre maculosa del Mediterráneo, pero por lo general no se utilizan para el tratamiento de otras infecciones por rickettsias ni infecciones relacionadas.

Algunas infecciones producidas por rickettsias e infecciones relacionadas

Infección

Microorganismo infectante

Huésped

Zonas donde se produce la infección

Descripción

Tifus

Tifus epidémico (tifus transmitido por piojos)

Enfermedad de Brill-Zinsser (una recurrencia del tifus epidémico, a veces años después de la primera infección)

Rickettsia prowazekii, transmitida por piojos o por métodos desconocidos si los huéspedes son ardillas voladoras

Personas y ardillas voladoras

En todo el mundo (poco frecuente en Estados Unidos, aunque puede aparecer en algunas personas que hayan estado en contacto con ardillas voladoras)

Entre 7 y 14 días después de que la bacteria entre en el cuerpo, los síntomas se manifiestan súbitamente, con fiebre, dolor de cabeza y fatiga extrema (postración). Aparece una erupción cutánea entre el cuarto y el sexto día. Sin tratamiento, la infección puede ser mortal, especialmente en personas de más de 50 años.

Tifus murino

Rickettsia typhi o Rickettsia felis, transmitida por pulgas

Gatos, roedores y zarigüeyas

En todo el mundo

Alrededor de 8 a 16 días después de que la bacteria haya entrado en el organismo, empiezan los síntomas, que son muy similares a los del tifus epidémico, pero menos graves.

Rickettsiosis fluvial japonesa

Rickettsiosis fluvial japonesa

Orientia tsutsugamushi (anteriormente, Rickettsia tsutsugamushi), que se transmite por las larvas de ácaros (niguas)

Ácaros (los ácaros son tanto el transmisor como el huésped)

La región asiática del Pacífico, delimitada por Japón, Corea, China, India y el norte de Australia

Al cabo de entre 6 y 21 días de la entrada de la bacteria en el organismo, los síntomas empiezan de forma súbita, con fiebre, escalofríos, cefalea e inflamación de los ganglios linfáticos. En la zona de la picadura de nigua puede aparecer una costra negra. Entre el quinto y el octavo días, aparece erupción cutánea.

Fiebre maculosa

R. rickettsii, transmitida por garrapatas

Roedores

El hemisferio occidental, incluyendo la mayor parte de los Estados Unidos (con excepción de Maine, Hawaii y Alaska) y América Central y del Sur

Entre 2 y 14 días después de que la bacteria entra en el cuerpo, los síntomas comienzan.

Rickettsia africae, transmitida por garrapatas

Vacas

África subsahariana, Indias Occidentales

Entre 4 y 10 días después de que la bacteria entra en el cuerpo, los síntomas comienzan. En la zona de la picadura de la garrapata suele aparecer una costra negra.

Fiebre maculosa mediterránea (fiebre botonosa)

Rickettsia conorii, transmitida por garrapatas del perro

Perros

África, India, el sur de Europa, y la zona de Oriente Medio alrededor del Mediterráneo, del mar Negro y del mar Caspio

Los síntomas comienzan entre 5 y 7 días después de que la bacteria entre en el cuerpo. En la zona de la picadura de la garrapata puede aparecer una costra negra.

Rickettsia sibirica, transmitida por garrapatas

Roedores

Armenia, Asia Central, Siberia, Mongolia y China

En la zona de la picadura de la garrapata puede aparecer una costra negra.

Rickettsia australis, transmitida por garrapatas

Roedores

Australia

En la zona de la picadura de la garrapata puede aparecer una costra negra.

Rickettsia parkeri, transmitida por garrapatas

Roedores

Sur de los Estados Unidos

Los síntomas comienzan entre 2 y 10 días después de que la bacteria entre en el cuerpo. En la zona de la picadura de la garrapata puede aparecer una costra negra.

Rickettsia akari, transmitida por ácaros

Ratones domésticos

Observada por primera vez en la ciudad de Nueva York

Otras regiones de los Estados Unidos y Rusia, Corea y África

Alrededor de 1 semana antes de la aparición de fiebre, se sufren dolor de cabeza, dolores musculares y erupción generalizada, y en la zona de la picadura del ácaro aparece una pequeña llaga en forma de botón (úlcera), de color negro en el centro.

Ehrlichiosis monocítica

Ehrlichia chaffeensis, transmitida por garrapatas, principalmente la garrapata estrella solitaria

Venado de cola blanca y otros mamíferos

Sudeste y zona centro meridional de los Estados Unidos

Suelen comenzar los síntomas alrededor de 12 días después de una picadura de garrapata. Incluyen fiebre, escalofríos, dolores musculares, debilidad, náuseas y/o vómitos, tos, dolor de cabeza y una sensación de malestar general. Puede aparecer una erupción en el torso, los brazos y las piernas

Anaplasmosis granulocítica

Anaplasma phagocytophilum, transmitida por garrapatas

Principalmente ratones y otros roedores pequeños

En los Estados Unidos, concretamente en el Nordeste, los estados del Atlántico medio, la parte superior del Medio Oeste y la Costa Oeste.

Europa

Suelen comenzar los síntomas alrededor de 12 días después de una picadura de garrapata. Incluyen fiebre, escalofríos, dolores musculares, debilidad, náuseas y/o vómitos, tos, dolor de cabeza y malestar general.

Fiebre Q

Coxiella burnetii, transmitida por la inhalación de aire con gotitas infectadas por bacterias o mediante el consumo de leche no pasteurizada, contaminada.

Ovejas, ganado y cabras

En todo el mundo

Entre 9 y 28 días después de que la bacteria entra en el cuerpo, los síntomas comienzan de forma súbita. Incluyen fiebre, cefalea intensa, escalofríos, debilidad extrema, dolores musculares, inapetencia, sudoración, tos improductiva, dolor torácico e inflamación de las vías respiratorias (causada por neumonía), pero sin erupción cutánea.

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