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Tifus epidémico

(tifus europeo, clásico o transmitido por piojos, tifus epidémico)

Por William A. Petri, Jr, MD, PhD, Wade Hampton Frost Professor of Medicine and Chief, Division of Infectious Diseases and International Health, University of Virginia School of Medicine

El tifus epidémico es una enfermedad por rickettsias cuyo microorganismo causal es Rickettsia prowazekii.

Las rickettsias son un tipo de bacteria que puede vivir sólo dentro de las células de otros organismos (véase también Introducción a las infecciones por rickettsias). Las rickettsias que causan el tifus epidémico suelen vivir en las personas (huésped).

El tifus epidémico está presente en todo el mundo. La infección se transmite generalmente por los piojos, concretamente cuando las heces de estos parásitos entran en el cuerpo a través de heridas en la piel o, a veces a través de las membranas mucosas de los ojos o la boca. En los Estados Unidos, las personas desarrollan ocasionalmente tifus epidémico después de entrar en contacto con ardillas voladoras.

Los síntomas del tifus epidémico comienzan repentinamente alrededor de 7 a 14 días después de que la bacteria entre en el cuerpo. Las personas afectadas presentan fiebre y dolor de cabeza, y se sienten muy cansadas. De 4 a 6 días después aparece una erupción cutánea que se propaga rápidamente a las axilas y la parte superior del torso. Sin tratamiento, la infección puede ser mortal, especialmente en personas de más de 50 años.

El diagnóstico del tipus epidémico se sospecha en función de los síntomas. Los médicos pueden realizar análisis de sangre para detectar anticuerpos contra la bacteria. Sin embargo, estas pruebas no permiten detectar los anticuerpos hasta al menos varios días después del inicio de la enfermedad. Por lo tanto, estas pruebas no ayudan a los médicos a diagnosticar la infección inmediatamente después de que alguien la contraiga, pero pueden ayudar a confirmar el diagnóstico. Para confirmar el diagnóstico, puede realizarse un ensayo de inmunofluorescencia o utilizar la técnica de reacción en cadena de la polimerasa (PCR, por sus siglas en inglés).

Por lo general, el tratamiento del tifus epidémico consiste en el antibiótico doxiciclina, administrado por vía oral. Las personas afectadas suelen tomarse el antibiótico hasta que los síntomas mejoran o hasta que dejan de tener fiebre durante un periodo de entre 24 y 48 horas, pero deben tomarlos por lo menos durante 7 días. El cloranfenicol también es eficaz, pero puede tener efectos secundarios graves y no está disponible en los Estados Unidos.

A las personas que presentan una infestación por piojos se les puede dar un tratamiento tópico con lindano o malatión (que son medicamentos de venta con receta) para eliminar los piojos (ver Infestación por piojos : Tratamiento de la infestación por piojos).

Enfermedad de Brill-Zinsser

La enfermedad de Brill-Zinsser es una recurrencia del tifus epidémico, a veces años después de la primera infección.

Algunos de los organismos que causan el tifus epidémico permanecen en el cuerpo y pueden llegar a reactivarse si el sistema inmunitario de la persona se debilita.

Los síntomas de la enfermedad de Brill-Zinsser son casi siempre leves y se asemejan a los de tifus epidémico. La fiebre dura alrededor de 7 a 10 días. Es posible que la persona afectada no presente erupción cutánea.

El diagnóstico y el tratamiento de la enfermedad de Brill-Zinsser son similares a los de tifus epidémico.