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Neuralgia posherpética

Por Craig R. Pringle, BSc, PhD, Emeritus Professor, School of Life Sciences, University of Warwick

La neuralgia posherpética es el dolor crónico en áreas de la piel inervadas por nervios infectados con herpes zóster (culebrilla).

El herpes zóster, también llamado culebrilla, es una erupción dolorosa de ampollas llenas de líquido causada por la reactivación del virus varicela-zóster, el virus causante de la varicela. El virus de la varicela-zóster es un miembro de la familia de los herpesvirus, por lo que a las culebrillas a veces se les llama herpes zóster. Algunas personas que han tenido culebrilla continúan sufriendo dolor mucho después de que la erupción haya desaparecido. Este dolor se denomina neuralgia postherpética, que significa dolor nervioso (neuralgia) después del herpes.

No se sabe con certeza por qué se produce el dolor de la neuralgia posherpética; sin embargo, no indica que el virus se esté reproduciendo activamente (replicando).

La neuralgia posherpética se produce con mayor frecuencia en las personas de edad avanzada: entre el 25 y el 50% de las personas mayores de 50 años que hayan padecido herpes zóster tienen neuralgia posherpética. No obstante, solo alrededor del 10% de las personas con herpes zóster desarrollan neuralgia posherpética

Síntomas de la neuralgia posherpética

El dolor de la neuralgia posherpética puede ser constante o intermitente, y empeorar durante la noche o en respuesta al calor o al frío. Pocas personas tienen dolor intenso. Pero en algunos casos el dolor llega a ser incapacitante.

En la mayoría de los casos el dolor desaparece en el transcurso de 1 a 3 meses, pero en un 10 a 20% de las personas afectadas persiste durante más de 1 año. Es muy poco frecuente que dure más de 10 años.

Diagnóstico de la neuralgia posherpética

  • Evaluación por un médico

Si las personas que han tenido culebrilla siguen teniendo dolor en la zona afectada por el herpes zóster, deben acudir al médico de inmediato ya que el tratamiento debe iniciarse pronto para ser eficaz.

El diagnóstico de la neuralgia posherpética suele basarse en los síntomas y en los resultados de la exploración física en personas que hayan sufrido un herpes zóster.

Tratamiento de la neuralgia posherpética

  • Para aliviar el dolor, fármacos o cremas

  • A veces, otros fármacos

El dolor leve no requiere otro tratamiento específico más que un analgésico de venta libre (como el paracetamol [acetaminofeno]) o una crema (como la de capsaicina).

Aunque se han ensayado varios tratamientos para la neuralgia posherpética grave, no existe ninguno que funcione en todos los casos.

Los tratamientos para la neuralgia postherpética pueden consistir en:

  • Ciertos anticonvulsivos (como la gabapentina y la pregabalina)

  • Algunos antidepresivos (como la amitriptilina)

  • Pomada de lidocaína tópica

  • A veces los opioides

  • En casos muy poco frecuentes se prescribe la inyección de un corticoesteroide en el líquido cefalorraquídeo (en el espacio alrededor de la médula espinal), que puede resultar beneficiosa.

  • Inyección de toxina botulínica en el área afectada, lo que puede reducir el dolor