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Introducción al cáncer infantil

Por David N. Korones, MD, Associate Professor of Pediatrics, Oncology, and Neurology, University of Rochester Medical Center

El cáncer es poco frecuente en los niños. En Estados Unidos se prevén en 2016 poco más de 10.000 nuevos casos de cáncer en niños menores de 15 años de edad, mientras que se prevé que se produzcan casi 1,7 millones de casos en adultos. Alrededor del 33% de los casos de cáncer infantil son leucemias. Otros tipos de cáncer son los tumores cerebrales, los linfomas y ciertos tipos de cáncer óseo (osteosarcoma y sarcoma óseo de Ewing). Alrededor del 25% de los cánceres infantiles son tumores cerebrales, aproximadamente el 8% son linfomas y cerca del 4% son cánceres óseos.

Los cánceres que ocurren principalmente en niños son:

Además, a diferencia de muchos cánceres del adulto, los infantiles suelen ser mucho más curables. Alrededor del 75% de los niños con cáncer sobreviven por lo menos 5 años. Actualmente se estima que hay 350.000 adultos sobrevivientes de cáncer infantil en Estados Unidos. Sin embargo, en Estados Unidos, el cáncer mata anualmente cerca de 1500 niños hasta 14 años de edad. En general, solo la mortalidad infantil por lesión es superior a la mortalidad infantil por cáncer.

Complicaciones del tratamiento del cáncer

Como en los adultos, los médicos usan una combinación de tratamientos, incluyendo cirugía, quimioterapia y radioterapia. Sin embargo, debido a que los niños están aún en crecimiento, estos tratamientos pueden tener reacciones adversas que no se dan en los adultos. Por ejemplo, en los niños puede verse afectado el crecimiento del brazo o la pierna que ha recibido radioterapia. También puede verse afectado el desarrollo intelectual si se trata el cerebro con radiación.

Los niños que sobreviven al cáncer tienen más años por delante que los adultos para manifestar las consecuencias a largo plazo de la quimioterapia y de la radioterapia, entre las cuales se encuentran:

  • Infertilidad

  • Crecimiento deficiente

  • Cardiopatías

  • Desarrollo de un segundo cáncer, lo cual ocurre en un porcentaje del 3 al 12% de los niños que sobreviven al cáncer

Debido a que es posible que se presenten estas graves consecuencias y a la complejidad del tratamiento, es preferible que los niños con cáncer sean tratados en centros con expertos que tengan experiencia en cáncer infantil.

La frecuencia con la que se desarrolla un segundo cáncer depende del tipo de cáncer que se sufrió en primer lugar y de los fármacos quimioterápicos (antineoplásicos) que se utilizaron para tratarlo.

Equipo de atención para el tratamiento del cáncer

El impacto del diagnóstico de cáncer y la intensidad del tratamiento son experiencias abrumadoras para el niño y la familia. Mantener un sentido de normalidad en el entorno del niño es difícil, especialmente porque tiene que ser hospitalizado con frecuencia y debe acudir a la consulta del médico o al centro de salud para el tratamiento del cáncer y sus complicaciones. Es habitual que la tensión emocional sea abrumadora, ya que los padres deben compaginar su propio trabajo con la atención a sus otros hijos y con las muchas necesidades de un niño con cáncer (véase Problemas de salud crónicos en niños). La situación es aún más difícil cuando el niño está siendo tratado en un centro especializado ubicado lejos del domicilio familiar.

¿Sabías que...?

  • En Estados Unidos, el cáncer mata anualmente a 1500 niños.

El niño y sus progenitores necesitan un equipo de tratamiento pediátrico para ayudar a controlar las dificultades de esta situación. Los médicos pediatras son médicos que se especializan en el cuidado y tratamiento de bebés, niños y adolescentes. Este equipo está formado por distintos profesionales:

  • Pediatras especializados en cáncer (un oncólogo pediatra y un oncólogo especializado en radioterapia)

  • Personal de enfermería de oncología pediátrica, profesionales cualificados que cuidan y educan a los niños que tienen cáncer y a sus familias

  • Otros especialistas necesarios, como un cirujano pediátrico experto en la extirpación o biopsia de cánceres infantiles, un radiólogo pediátrico experto en la evaluación de pruebas de diagnóstico por la imagen (pruebas radiológicas) en niños con cáncer y un anatomopatólogo experto en diagnostico de cánceres infantiles

  • El médico de cabecera

  • Los especialistas en atención infantil, que trabajan con niños y familias en hospitales y otros centros para ayudar a hacer frente a los retos de la hospitalización, la enfermedad y la discapacidad

  • Un trabajador social, que proporcione apoyo emocional y ayuda en la gestión de los requisitos y gastos de la atención sanitaria

  • Un maestro, que trabaje con el niño y en colaboración con la escuela y el equipo médico, para asegurarse de la continuidad de su educación

  • Un enlace escolar, que también puede ayudar al niño y a la familia a interactuar con el profesor y con la escuela

  • Un psicólogo, que preste apoyo al niño, los hermanos y los padres durante el tratamiento

Muchos equipos de tratamiento incluyen también un progenitor consejero. Un progenitor consejero es otro padre o madre que ha tenido un hijo con cáncer y que puede guiar a los familiares.

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