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Trastorno de ansiedad generalizada

Por John H. Greist, MD, Professor Emeritus, Psychiatry;Distinguished Senior Scientist, University of Wisconsin School of Medicine and Public Health;Madison Institute of Medicine

El trastorno de ansiedad generalizada consiste en la presencia de un estado de preocupación y nerviosismo excesivos y casi diarios (con una duración mínima de 6 meses) en relación a diversas actividades o acontecimientos.

  • La persona afectada está ansiosa y preocupada sobre diversos temas y/o actividades.

  • Para establecer el diagnóstico de este trastorno, la ansiedad ha de ir acompañada de otros síntomas (como, por ejemplo, tendencia a cansarse con facilidad, dificultad para concentrarse y tensión muscular).

  • El tratamiento consiste en una combinación de fármacos (generalmente ansiolíticos y a veces antidepresivos) y psicoterapia.

El trastorno de ansiedad generalizada es una patología frecuente. Presenta una prevalencia anual cercana a un 3% de la población adulta. Las mujeres tienen un riesgo dos veces mayor de sufrir este trastorno. A menudo comienza en la infancia o en la adolescencia (ver Trastorno de ansiedad generalizada en niños), pero su inicio puede darse a cualquier edad. En la mayoría de las personas el trastorno tiene un curso fluctuante, con empeoramiento en periodos de estrés, y persiste a lo largo de muchos años.

Síntomas y diagnóstico

Las personas con trastorno de ansiedad generalizada experimentan un estado de preocupación o malestar constante que les resulta difícil de controlar. La intensidad, frecuencia o duración de la ansiedad y de las preocupaciones son desproporcionadas en relación con las posibles consecuencias que la situación puede acarrear. Las preocupaciones son de carácter general y pueden referirse a diversos temas, si bien es frecuente que con el tiempo vayan pasando de un tema a otro. Entre las preocupaciones habituales se incluyen las responsabilidades laborales, el dinero, la salud, la seguridad, las reparaciones del automóvil y las labores domésticas.

Para que un médico diagnostique un trastorno de ansiedad generalizada, la persona afectada debe experimentar preocupación o ansiedad desde hace más de seis meses, así como tres de los síntomas siguientes como mínimo:

  • Inquietud

  • Tendencia a cansarse fácilmente

  • Dificultad para concentrarse

  • Irritabilidad

  • Tensión muscular

  • Alteraciones del sueño

Tratamiento

El tratamiento óptimo consiste en una combinación de terapia farmacológica y psicoterapia. Esta última puede dirigirse a la causa de la ansiedad y proporcionar herramientas para su afrontamiento.

Algunos antidepresivos, en especial los inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (como el escitalopram) y los inhibidores de la recaptación de serotonina y noradrenalina (por ejemplo, venlafaxina) son eficaces para el tratamiento del trastorno de ansiedad generalizada. Estos antidepresivos suelen tardar un par de semanas en aliviar la ansiedad, por lo que a algunas personas se les receta una benzodiazepina junto con el antidepresivo. Las benzodiazepinas son fármacos ansiolíticos que alivian la ansiedad de forma rápida, por lo general casi de inmediato. Sin embargo, el uso a largo plazo de las benzodiazepinas puede conducir a una fármacodependencia (ver Fármacos ansiolíticos y sedantes), por tanto este tipo de fármacos sólo se recetan durante un periodo de tiempo relativamente breve. Cuando el fármaco antidepresivo ya es eficaz para aliviar la ansiedad, se disminuye la dosis de benzodiazepina de manera gradual hasta su suspensión completa. La suspensión de la benzodiazepina no se hace de forma abrupta. El alivio que proporcionan las benzodiazepinas suele compensar el riesgo de reacciones adversas leves y de fármacodependencia. Algunas personas tienen que tomar benzodiazepinas durante mucho tiempo.

La buspirona, otro fármaco ansiolítico, es eficaz en algunas personas con trastorno de ansiedad generalizada. Su uso no origina fármacodependencia. Sin embargo, la buspirona puede tardar dos o más semanas en comenzar a ser eficaz para aliviar la ansiedad.

Algunas plantas medicinales, como la kava (ver Kava) y la valeriana (ver Valeriana), pueden tener efectos ansiolíticos, aunque todavía son necesarios estudios adicionales para valorar su efectividad y seguridad en el tratamiento de los trastornos de ansiedad, como el trastorno de ansiedad generalizada.

La terapia cognitivo-conductual ha demostrado ser beneficiosa en el tratamiento del trastorno de ansiedad generalizada. Gracias a esta terapia, las personas aprenden cómo reconocer y controlar los pensamientos distorsionados, y también a modificar su conducta de la manera más conveniente. Las técnicas de relajación, yoga, meditación y biorretroalimentación, así como el ejercicio físico, también pueden ser beneficiosas (ver Técnicas cuerpo y mente).