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Linfedema

Por James D. Douketis, MD, McMaster University;St. Joseph's Hospital

El linfedema es la acumulación de linfa que da como resultado hinchazón.

  • El líquido linfático queda retenido en los tejidos y causa hinchazón (edema).

  • Este edema puede reducirse mediante vendajes de compresión y medias neumáticas.

El linfedema se produce cuando el sistema linfático no puede evacuar adecuadamente la linfa de los tejidos, produciendo hinchazón. El linfedema puede ser debido a enfermedades congénitas o a trastornos que se desarrollan posteriormente (adquirido).

Linfedema congénito

Este trastorno se produce porque el número de vasos linfáticos es tan reducido que no pueden transportar toda la linfa. El problema casi siempre afecta a las piernas. En raras ocasiones afecta a los brazos. Las mujeres tienen mayor probabilidad que los hombres de padecer linfedema congénito.

La hinchazón se manifiesta desde el nacimiento solo en casos excepcionales, ya que, por lo general, los vasos linfáticos pueden transportar la pequeña cantidad de linfa que se produce en el lactante. Más a menudo, la hinchazón aparece con posterioridad, cuando el volumen de linfa aumenta y supera la capacidad del reducido número de vasos linfáticos existente. La hinchazón comienza gradualmente en una de las piernas o en ambas. La primera señal de linfedema puede ser el aumento de volumen del pie, que hace que al final del día se note que el calzado aprieta. El calzado puede dejar marcas en la piel del pie. (Muchas personas que no sufren linfedema experimentan hinchazón después de estar de pie durante periodos prolongados; pueden presentar marcas alrededor de los tobillos después de usar calcetines cortos, pero las marcas son mucho menos profundas que las del linfedema y la zona circundante no está hinchada).

En las etapas iniciales del linfedema congénito, la hinchazón desaparece cuando se eleva la pierna. Este trastorno empeora con el tiempo: la hinchazón se vuelve más notoria y no desaparece por completo, ni siquiera después de una noche en reposo.

Linfedema adquirido

El linfedema adquirido es más frecuente que el congénito. Es característico que aparezca después de una intervención quirúrgica mayor, sobre todo, después de extirpar los ganglios y los vasos linfáticos o cuando estos han recibido radioterapia como tratamiento de un cáncer. Por ejemplo, tras extirpar un cáncer de mama y los ganglios linfáticos axilares, suele hincharse el brazo. La cicatrización de los vasos linfáticos después de infecciones recidivantes también puede causar linfedema, pero este tipo de fibrosis es muy poco frecuente, excepto en pacientes con una infección producida por el parásito tropical Filaria (filariasis).

En el linfedema adquirido, la piel parece sana pero está hinchada. Al presionar la zona con un dedo no queda una señal característica como sucede cuando el edema es debido a un flujo inadecuado de sangre por las venas. En raras ocasiones, especialmente en la filariasis, la extremidad hinchada se vuelve exageradamente grande y la piel está tan gruesa y arrugada que tiene un aspecto similar al de la piel de un elefante. Este trastorno se denomina elefantiasis.

Tratamiento

El linfedema no tiene cura. En las personas afectadas por linfedema leve se puede reducir la hinchazón con medias de compresión sobre la pierna o una manga compresiva aplicada al brazo. Los sujetos que están más gravemente afectados, para reducir la hinchazón, pueden utilizar medias de compresión neumática intermitente (ver Prevención) todos los días durante varias horas, dependiendo de la extensión de los síntomas. Una vez que la hinchazón se ha reducido, se deben utilizar a diario medias elásticas hasta la rodilla desde el momento de levantarse hasta el de acostarse. Esta medida controla la hinchazón solo hasta cierto punto. Para reducir la hinchazón en el linfedema del brazo se pueden usar a diario mangas de compresión neumática, parecidas a las medias neumáticas; también existen mangas elásticas. En la elefantiasis, se puede extirpar quirúrgicamente la mayor parte de los tejidos hinchados bajo la piel.