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Introducción a las enfermedades hepáticas

Por Steven K. Herrine, MD, Thomas Jefferson University;Sidney Kimmel Medical College

Las enfermedades hepáticas se pueden manifestar de formas muy diversas. Las manifestaciones clínicas características son:

  • Ictericia (pigmentación amarillenta de la piel y del blanco de los ojos)

  • Colestasis (disminución o interrupción del flujo biliar)

  • Hepatomegalia (aumento del tamaño del hígado)

  • Hipertensión portal (aumento anómalo de la presión sanguínea en las venas que transportan la sangre desde el intestino hacia el hígado).

  • Ascitis (acumulación de fluido en la cavidad abdominal)

  • Encefalopatía hepática (deterioro de la función cerebral debida a la acumulación de sustancias tóxicas en la sangre, que normalmente son eliminadas por el hígado)

Algunas veces, las manifestaciones de las enfermedades hepáticas no son evidentes. Por ejemplo, los síntomas pueden incluir cansancio, malestar general, pérdida de apetito y ligera pérdida de peso. Sin embargo, el paciente puede no notar estos síntomas que también son característicos de muchas otras enfermedades. De este modo, la enfermedad hepática pasa fácilmente inadvertida, sobre todo en sus etapas iniciales.

Algunas características* de las enfermedades hepáticas

Características

Descripción

Ictericia

Coloración amarillenta de la piel y del blanco de los ojos

Colestasis

Reducción o interrupción del flujo biliar

Hepatomegalia

Aumento del tamaño del hígado

Ascitis

Acumulación de líquido dentro del abdomen, a veces causando que éste se hinche

Encefalopatía hepática

Confusión causada por el deterioro de la función cerebral debida a la acumulación de sustancias tóxicas en la sangre, que normalmente son eliminadas por el hígado

Sangrado gastrointestinal

Sangrado en el esófago y/o en el estómago, a menudo procedente de venas dilatadas y tortuosas (venas varicosas o varices)

Hipertensión portal

Presión arterial anormalmente alta en las venas que llevan la sangre desde el intestino hasta el hígado (la vena porta y sus ramas)

Síntomas cutáneos

Vasos sanguíneos en forma de araña (araña vascular, angioma aracniforme, angioma aracnoide) en la cara y en el tórax

Palmas de color rojo

Complexión rubicunda

Prurito

Anomalías de la sangre

Disminución del número de glóbulos rojos (anemia)

Disminución del número de glóbulos blancos (leucopenia)

Disminución del número de plaquetas (trombocitopenia)

Tendencia a sangrar (coagulopatía)

Alteraciones hormonales

Niveles elevados de insulina, pero con mala respuesta a la misma (resistencia a la insulina), lo que ocasiona altos niveles de azúcar en sangre

Disfunción de las glándulas suprarrenales, lo que ocasiona mareo cuando el afectado se pone de pie, fatiga y, a veces, manchas cutáneas oscuras

En las mujeres, pérdida de los periodos menstruales y disminución de la fertilidad

En los varones, disfunción eréctil y desarrollo de características femeninas (feminización), como la pérdida de tejido muscular, aumento del volumen de las mamas y reducción del tamaño de los testículos

Alteraciones cardíacas y de los vasos sanguíneos

Aumento en la frecuencia cardíaca y de la cantidad de sangre bombeada

Disminución de la presión arterial (hipotensión)

Síntomas generales

Fatiga

Debilidad

Pérdida de peso

Inapetencia

Náuseas

Fiebre

Dolor abdominal

*Las características incluyen síntomas y los resultados del examen realizado por el médico. Las características que se mencionan son habituales, pero no siempre están presentes.

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