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Efectos del envejecimiento sobre el sistema respiratorio

Por Noah Lechtzin, MD, MHS, Johns Hopkins University School of Medicine

Los efectos del envejecimiento en el aparato respiratorio son similares a los que se producen en otros órganos: la funcionalidad máxima se va perdiendo gradualmente. Los cambios relacionados con la edad en los pulmones incluyen:

  • Disminución del flujo de aire máximo y del intercambio de gases

  • Disminución en indicadores de la función pulmonar como la capacidad vital (la cantidad máxima de aire que puede ser espirada tras una inspiración máxima);

  • Debilitamiento de los músculos respiratorios

  • Disminución de la efectividad de los mecanismos de defensa del pulmón

En las personas sanas, estos cambios relacionados con la edad rara vez producen síntomas. Estos cambios contribuyen, hasta cierto punto, a reducir la capacidad de una persona de edad avanzada para realizar ejercicios vigorosos, especialmente ejercicio aeróbico intenso como correr o practicar ciclismo o alpinismo. Sin embargo, las disminuciones de la función del corazón relacionada con la edad pueden ser una causa más importante de estas limitaciones. La obesidad también reduce la funcionalidad pulmonar. Además, las personas de edad avanzada presentan un riesgo más alto de desarrollar neumonía después de infecciones bacterianas o víricas. Por lo tanto, las vacunas para prevenir infecciones respiratorias como la gripe y la neumonía neumocócica están especialmente indicadas en las personas de edad avanzada (ver Gripe : Prevención y ver Infecciones neumocócicas : Prevención). Más importante aún, los cambios pulmonares debidos a la edad potencian los efectos de enfermedades cardíacas o pulmonares que la persona pudiera padecer, especialmente las causadas por los efectos destructivos del tabaquismo.

¿Sabías que...?

  • En las personas sanas, la disminución de la funcionalidad pulmonar asociada a la edad rara vez produce síntomas, pero puede contribuir a la disminución de la capacidad de una persona de edad avanzada para hacer ejercicios intensos.

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