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Neumonía por aspiración y Neumonitis química

Por Sanjay Sethi, MD, Professor and Chief, Pulmonary, Critical Care and Sleep Medicine, and Assistant Vice President for Health Sciences, University at Buffalo SUNY

La neumonía por aspiración es una infección pulmonar causada por la inhalación de secreciones de la boca, el contenido del estómago o ambas cosas. La neumonitis química es la irritación de los pulmones causada por la inhalación de sustancias tóxicas a los mismos.

  • Los síntomas son la tos y el ahogo.

  • Los médicos establecen el diagnóstico basándose en los síntomas y en la radiografía de tórax.

  • El tratamiento y el pronóstico difieren según cuál sea la sustancia aspirada.

La neumonía por aspiración y la neumonitis química se consideran a menudo juntas porque ambas implican una inflamación pulmonar causada por la inhalación de sustancias que irritan los pulmones. La inflamación hace que los pulmones sean más susceptibles a la infección bacteriana.

Neumonía por aspiración

Algunas partículas minúsculas provenientes de la boca migran fácilmente hacia el interior de las vías respiratorias. Por lo general se eliminan por los mecanismos normales de defensa (como la tos) antes de poder llegar a los pulmones y causar inflamación o infecciones. Si dichas partículas no se eliminan (debido al deterioro de los mecanismos de defensa y/o porque el volumen de material aspirado es demasiado grande), puede desarrollarse una neumonía por aspiración.

El material aspirado procedente de la boca y la garganta es más propensos a contener bacterias que podrían causar una neumonía infecciosa. El material aspirado desde el estómago suele ser muy ácido y puede dañar seriamente los pulmones, incluso antes de que se desarrolle una infección.

Los sujetos que están especialmente en riesgo de neumonía por aspiración incluyen a personas que:

  • Son mayores

  • Están debilitadas

  • Tienen problemas para tragar (como puede ocurrir como consecuencia de un accidente cerebrovascular)

  • Sufren una intoxicación causada por el alcohol o las drogas

  • Están inconscientes debido a la anestesia, fármacos sedantes, u otra patología

  • Están vomitando

  • Se les ha realizado procedimientos dentales, respiratorios o digestivos

  • Sufren enfermedad por reflujo gastroesofágico

Los síntomas de la neumonía por aspiración comienzan al cabo de 1 o 2 días. El síntoma más característico es una tos con expectoración de esputo (mucosidad espesa o coloreada). El esputo es a veces maloliente. Otros síntomas de neumonía por aspiración incluyen:

  • Dolor torácico

  • Escalofríos

  • Fiebre

  • Dificultad respiratoria

Generalmente, los médicos hacen el diagnóstico en función de los signos o síntomas en las personas que tienen cualquiera de los factores de riesgo descritos anteriormente. Mediante una radiografía de tórax se confirma el diagnóstico de neumonía. Si la radiografía muestra una alteración en la parte inferior de los pulmones (una localización habitual para el material aspirado), la causa más probable es la aspiración.

El tratamiento requiere la administración de antibióticos. Pueden usarse muchos antibióticos, incluidas la clindamicina, la amoxicilina-ácido clavulánico, la ampicilina/sulbactam y el imipenem. Si el sujeto aspiró un gran fragmento de alimento sólido, puede ser necesario realizar una broncoscopia para extraerlo.

En pacientes que tienen afecciones que aumentan el riesgo de aspiración, los médicos pueden interrumpir o reducir la dosis de los fármacos que causan sedación. También ayuda a reducir el riesgo de aspiración elevar la cabecera de la cama ligeramente y hacer que el sujeto consuma alimentos de una textura específica o líquidos más espesos. Un especialista en fisioterapia orofacial puede enseñar técnicas de deglución específicas al paciente (por ejemplo, deglutir mientras mantiene la barbilla flexionada hacia el pecho) para reducir aún más el riesgo de aspiración.

Neumonitis química

La neumonitis química se produce cuando el material aspirado es tóxico para los pulmones. El problema se debe más al resultado de la irritación que a una infección. Un material tóxico que frecuentemente se aspira es el ácido del estómago, que puede originar una neumonitis química como consecuencia de la broncoaspiración del propio vómito. La inhalación del vómito puede producirse si la persona que vomita no está completamente despierta, como puede suceder después de un ataque convulsivo, una sobredosis de alcohol o de alguna droga o mientras la persona se despierta de la anestesia.

La neumonitis química puede ser causada también por inhalación de aceites laxantes (como el aceite mineral, el aceite de castor y los aceites de parafina) y los hidrocarburos (como la gasolina, el queroseno y los productos derivados del petróleo).

Súbitamente aparece el ahogo y se desata la tos en cuestión de horas o minutos. Otros síntomas pueden ser fiebre y un esputo espumoso y rosado. En casos menos graves, los síntomas de neumonía por aspiración pueden aparecer 1 día o 2 después de la inhalación del agente tóxico.

El diagnóstico de neumonitis química suele ser obvio para el médico cuando se conoce la secuencia de los acontecimientos, siempre y cuando dicha información esté disponible. Una radiografía del tórax y la medición de la concentración de oxígeno en una muestra de sangre pueden resultar útiles. Cuando el diagnóstico sigue siendo poco claro, en ciertas ocasiones el médico lleva a cabo una broncoscopia.

El tratamiento consiste en oxigenoterapia y, si es necesario, la ayuda temporal de un respirador a través de un tubo colocado en la garganta. Se puede aspirar el contenido de la tráquea para eliminar las secreciones y las partículas de las vías respiratorias. La broncoscopia puede usarse también con ese propósito.

Aunque los antibióticos no suelen ser eficaces en esta situación, se administran a menudo porque los médicos no pueden distinguir fácilmente una neumonitis química de una neumonía bacteriana por aspiración. Entre el 30 y el 50% de las personas con neumonitis química grave debida a la inhalación de ácido del estómago mueren.

Los médicos pueden recomendar diversas estrategias para ayudar a prevenir la neumonía química en las personas con riesgo. Estas estrategias incluyen detener o reducir la dosis de fármacos que causan sedación. También pueden sugerir elevar ligeramente la cabecera de la cama para evitar que los alimentos, los líquidos o el ácido del estómago ascienda hacia la garganta y pase a los pulmones. Un especialista en fisioterapia orofacial puede recomendar texturas específicas de alimentos o líquidos espesados y enseñar técnicas de deglución específicas al paciente (por ejemplo, deglutir mientras mantiene la barbilla flexionada hacia el pecho) para reducir el riesgo de que los alimentos y los líquidos desciendan hacia los pulmones.