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Acidosis

Por James L. Lewis, III, MD, Attending Physician, Brookwood Baptist Health and Saint Vincent’s Ascension Health, Birmingham

La acidosis está causada por una producción excesiva de ácido, por una excesiva pérdida de bicarbonato (acidosis metabólica) o por una acumulación de dióxido de carbono en la sangre, resultado de un funcionamiento pulmonar deficiente o de una depresión respiratoria (acidosis respiratoria).

  • La acidez de la sangre aumenta cuando se ingieren sustancias que contienen ácido o que lo producen, o cuando los pulmones no expelen suficiente dióxido de carbono.

  • En presencia de acidosis metabólica, a menudo se sienten náuseas, vómitos y fatiga, y se respira con más rapidez y profundidad de lo normal.

  • En presencia de acidosis respiratoria, a menudo se sienten cefalea y confusión, y la respiración es poco profunda, lenta o ambas cosas.

  • Los resultados del análisis de sangre indican de forma característica un pH inferior al normal.

  • El tratamiento está dirigido a curar la causa de la acidosis.

Si el aumento de ácido supera los sistemas de control ácido-base del organismo, la sangre se acidifica. Al disminuir el pH de la sangre (se hace más ácido), se estimulan los centros cerebrales que regulan la respiración y esta se vuelve más rápida y profunda (compensación respiratoria). Respirar con más frecuencia y más profundamente aumenta la cantidad de dióxido de carbono que se exhala.

También los riñones tratan de compensar el pH eliminando una cantidad mayor de ácido en la orina. Pero ambos mecanismos pueden verse sobrepasados si el organismo sigue produciendo demasiado ácido, lo que conduce a una acidosis grave y, finalmente, problemas cardíacos y coma.

La acidez o la alcalinidad de cualquier solución, incluida la sangre, se indica mediante la escala de pH.

Causas de acidosis

La acidosis se clasifica en función de su causa primaria como:

  • Metabólica

  • Respiratoria

Acidosis metabólica

Existe acidosis metabólica cuando la cantidad de ácido presente en el organismo aumenta debido a la ingestión de una sustancia que se descompone, o puede descomponerse (metabolizarse), en un ácido, como el metanol (alcohol de madera), un anticongelante (etilenglicol) o grandes cantidades de aspirina (ácido acetilsalicílico). También puede ser el resultado de una alteración en el metabolismo. El organismo produce un exceso de ácido en las fases avanzadas de un choque (shock) o en la diabetes mellitus de tipo 1 que no se controla de forma adecuada (cetoacidosis diabética). Incluso una producción de cantidades normales de ácido puede causar acidosis cuando los riñones no funcionan con normalidad y, por lo tanto, no son capaces de eliminar cantidades adecuadas de ácido en la orina.

Acidosis respiratoria

Existe acidosis respiratoria cuando los pulmones no expulsan el dióxido de carbono de un modo apropiado (ventilación inadecuada), un trastorno que acompaña a enfermedades pulmonares graves (como el enfisema, la bronquitis crónica, la neumonía grave, el edema pulmonar y el asma). Además, la acidosis respiratoria es secundaria a trastornos cerebrales o de los nervios o los músculos torácicos que dificultan la respiración. También se puede padecer acidosis respiratoria si la respiración se ralentiza debido a sedación excesiva por opiáceos (narcóticos) o a sedantes fuertes (medicamentos que inducen el sueño). Como consecuencia de la disminución de la tasa respiratoria, el nivel de oxígeno en la sangre puede ser bajo.

Síntomas de acidosis

Puede no haber síntomas cuando se padece acidosis metabólica leve, pero lo habitual es que las personas afectadas presenten:

  • Náuseas

  • Vómitos

  • Fatiga

La respiración se vuelve más profunda y un poco más rápida (ya que el organismo intenta compensar la acidosis exhalando más dióxido de carbono). A medida que la acidosis se agrava, se siente una debilidad extrema y somnolencia, además de tener confusión y cada vez más náuseas. Al final, en los casos graves pueden aparecer problemas cardíacos, la presión arterial desciende y se produce choque (shock), coma y muerte.

En la acidosis respiratoria, los primeros síntomas son:

  • Cefalea

  • Somnolencia

Esta última evoluciona a estupor y coma, a medida que la concentración de oxígeno de la sangre va descendiendo. Se puede llegar a tal estado en cuestión de minutos si la respiración se interrumpe o se ve gravemente impedida, o bien en horas si la respiración se altera de forma menos drástica.

Diagnóstico de la acidosis

  • Análisis de sangre

El diagnóstico de acidosis se basa en los resultados de medir el pH sanguíneo y la concentración de dióxido de carbono en una muestra de sangre arterial, que suele extraerse de la arteria radial en la muñeca. Se usa la sangre arterial porque, por lo general, la sangre venosa no permite medir con tanta precisión el pH del organismo.

Para averiguar más sobre la causa de la acidosis, también se mide la concentración sanguínea de bicarbonato. Se efectúan más análisis de sangre, para determinar la causa específica.

Tratamiento de la acidosis

  • Tratamiento de la causa

  • A veces, líquidos con bibarbonato administrados por vía intravenosa

Casi siempre, el tratamiento de la acidosis va dirigido a la causa que la provoca. Los médicos rara vez se limitan a dar fármacos alcalinos, tales como bicarbonato, para revertir la acidosis.

El tratamiento de la acidosis metabólica depende en gran parte de la causa. Por ejemplo, puede ser necesario controlar la diabetes con insulina o eliminar sustancias tóxicas de la sangre en casos de intoxicación.

El tratamiento de la acidosis respiratoria está enfocado a mejorar el funcionamiento de los pulmones. Los fármacos que abren las vías respiratorias (broncodilatadores, como el salbutamol [albuterol]) pueden servir de alivio cuando se padecen enfermedades pulmonares tales como el asma y el enfisema. La sedación causada por drogas y otras sustancias a veces puede revertirse mediante antídotos. Si, independientemente de la causa, existe insuficiencia pulmonar o respiratoria grave, puede ser necesario utilizar ventilación asistida para respirar.

La acidosis grave también se puede tratar directamente cuando no responde a los esfuerzos para tratar la causa. En tales casos, se administra bicarbonato por vía intravenosa. Sin embargo, el bicarbonato solo proporciona alivio temporal y tiene efectos nocivos porque sobrecarga el organismo con sodio y con agua.

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