Extraviado
Ubicaciones

Busque información sobre temas médicos, síntomas, fármacos, procedimientos, noticias y mucho más, escrita en lenguaje cotidiano.

Niacina

(ácido nicotínico)

Por Larry E. Johnson, MD, PhD, University of Arkansas for Medical Sciences;Central Arkansas Veterans Healthcare System

La niacina (ácido nicotínico) es esencial para asimilar (metabolizar) los hidratos de carbono (carbohidratos), las grasas y muchas otras sustancias en el organismo. Los alimentos ricos en triptófano (un aminoácido), como los productos lácteos, pueden compensar un consumo insuficiente de niacina en la dieta, dado que el organismo puede convertir el triptófano en niacina.

En ocasiones, el término niacina se emplea en dos sentidos: como sinónimo de ácido nicotínico y como un término más amplio que incluye el ácido nicotínico y la nicotinamida, dos formas de esta vitamina B.

Carencia de niacina

(pelagra)
  • En las manos, los pies, las pantorrillas, el cuello y la cara aparece una erupción (exantema) de color rojo oscuro característica, y la lengua y la boca adquieren un color rojo oscuro.

  • Aparecen alteraciones en el sistema digestivo, fatiga, insomnio, apatía y, más tarde, confusión y pérdida de memoria.

  • El diagnóstico se realiza por los antecedentes dietéticos, los síntomas y, en ocasiones, el análisis de orina.

  • La carencia puede corregirse con dosis altas de nicotinamida o ácido nicotínico, tomadas por vía oral.

La carencia de niacina es poco frecuente en los países desarrollados. Causa un trastorno denominado pelagra, que afecta a la piel, al sistema digestivo y al cerebro, La pelagra solo aparece si también existe una carencia de triptófano en la dieta, puesto que el organismo puede convertir el triptófano en niacina. Los habitantes que viven en regiones donde el maíz es el principal alimento tienen riesgo de padecer pelagra, ya que el maíz es un alimento que contiene poca cantidad de niacina y de triptófano. Más aún, el intestino no puede absorber la niacina del maíz, a menos que este haya sido tratado con álcalis (como se hace al preparar tortillas de maíz). La pelagra es un trastorno estacional, que se presenta cada primavera y dura todo el verano, época en que la alimentación consiste casi de forma exclusiva en productos de maíz.

La pelagra también se produce en personas que tienen la enfermedad de Hartnup, un trastorno de carácter hereditario poco frecuente en el cual la absorción del triptófano está disminuida (ver Enfermedad de Hartnup).

El alcoholismo, la diarrea y la cirrosis pueden dar lugar a un déficit de niacina. El déficit de niacina también se observa tras un consumo prolongado del antibiótico isoniazida.

La carencia de niacina suele estar acompañada de carencias de hierro, de riboflavina y de vitamina B6.

Síntomas

Se caracteriza por una erupción simétrica, de color rojo oscuro, parecida a una quemadura solar, que empeora con la exposición a la luz solar (un trastorno denominado fotosensibilidad). Su localización es inconfundible: en las manos (como guantes), en los pies y las pantorrillas (como botas), alrededor del cuello (como una corbata) y en el rostro (en forma de mariposa). Las anomalías de la piel son persistentes y las zonas afectadas adquieren un aspecto escamoso y de color café.

Todo el tubo digestivo resulta afectado. La lengua y la boca se inflaman y se vuelven de color rojo oscuro. La lengua se hincha, se tiene una sensación ardiente en la boca y se forman ulceraciones en ambas. En la garganta y en el esófago también se siente ardor. Otros síntomas son náuseas, vómitos, malestar abdominal, estreñimiento y diarrea (a veces con sangre).

Con el tiempo aparecen fatiga, insomnio y apatía. Por lo general evoluciona a disfunción cerebral (encefalopatía), que se caracteriza por confusión, desorientación, alucinaciones y pérdida de memoria.

Diagnóstico

  • Exploración física

  • Análisis de orina

  • Alivio de los síntomas cuando se toman suplementos de niacina

El diagnóstico se basa en la anamnesis dietética y en los síntomas. Medir un producto derivado de la niacina en la orina puede ayudar a establecer el diagnóstico, pero esta prueba no siempre está disponible. El diagnóstico se confirma si la administración de niacina alivia los síntomas.

Tratamiento

  • Suplementos de niacina

  • Otros suplementos de vitamina B

La pelagra se trata con dosis diarias de niacina oral, además de administrar también suplementos de otras vitaminas B.

Exceso de niacina

Para disminuir las concentraciones altas de colesterol y de triglicéridos (lípidos) en sangre se recetan dosis altas de ácido nicotínico (pero no de nicotinamida); no obstante, no se sabe con seguridad si la niacina reduce el riesgo de arteriopatía coronaria y de accidente cerebrovascular.

Estas dosis tan elevadas de niacina pueden causar enrojecimiento, prurito, gota y daño hepático (en contadas ocasiones), así como un aumento de la concentración de azúcar (glucosa) en sangre. La mayoría de las reacciones adversas se reducen si se empieza con una dosis baja y se aumenta de forma gradual. También es beneficioso tomar aspirina (ácido acetilsalicílico) antes de la administración del ácido nicotínico, y tomar este último después de las comidas. Si los efectos secundarios del ácido nicotínico son intolerables se reduce la dosis, se eligen otras formulaciones (en especial las de liberación prolongada) o se interrumpe la administración de niacina y se sustituye por otros fármacos que disminuyen las concentraciones de grasas (lípidos) en la sangre, denominados hipolipemiantes (hipolipidemiantes, ver Hipolipemiantes).