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Cáncer de laringe

Por Bradley A. Schiff, MD, Associate Professor, Department of Otorhinolaryngology-Head and Neck Surgery, Montefiore Medical Center, The University Hospital of Albert Einstein College of Medicine

  • El cáncer de laringe aparece en la laringe o en las estructuras circundantes.

  • La persona afectada puede tener la voz ronca, una masa en el cuello o presentar dificultad para respirar o tragar.

  • Para establecer el diagnóstico es necesario realizar una biopsia.

  • El pronóstico depende de lo avanzado que esté el cáncer.

  • El tratamiento suele consistir en cirugía y/o radioterapia, pero en algunos casos se usa también quimioterapia.

La laringe es el órgano de la fonación, que incluye las cuerdas vocales. El cáncer de laringe incluye los tumores malignos que se localizan en la laringe, en las cuerdas vocales o en las estructuras circundantes.

La mayoría de los cánceres de laringe son carcinomas de células escamosas, lo que significa que el cáncer se desarrolla en las células escamosas que revisten la laringe. El cáncer de laringe es un cáncer frecuente de la zona de cabeza y cuello, y es más frecuente en hombres que en mujeres. La mayoría de los hombres con cáncer de laringe tienen más de 60 años. El tabaquismo es el factor de riesgo más importante; más del 95% de las personas afectadas son fumadores. El consumo excesivo de alcohol también aumenta el riesgo. El número de hombres que desarrollan cáncer de laringe está disminuyendo, muy probablemente como consecuencia de los cambios en los hábitos de fumar.

Los cánceres de las cuerdas vocales por lo general causan síntomas antes, se extienden menos y se curan con mayor frecuencia que los cánceres de otras partes de la laringe.

¿Sabías que...?

  • Si una persona ha estado afónica durante más de 2 a 3 semanas debe solicitar atención médica.

Síntomas

Este cáncer se origina a menudo en las cuerdas vocales o en las estructuras circundantes y con frecuencia causa afonía. Si un paciente ha estado afónico durante más de 2 a 3 semanas debe solicitar atención médica.

El cáncer en otras partes de la laringe puede causar pérdida de peso, dolor de garganta, dolor de oído, voz de «patata caliente» (el paciente habla como si tuviese un objeto caliente en su boca) y dificultad para tragar o respirar (o una combinación de ambas).

No obstante, en algunos casos se observa, antes que aparezca ningún otro síntoma, una masa en el cuello como consecuencia de la propagación del tumor a un ganglio linfático (metástasis).

Diagnóstico

  • Laringoscopia

  • Biopsia

  • Pruebas de imagen para la estadificación

Para realizar el diagnóstico, el médico inicialmente examina la laringe con un tubo fino flexible provisto de una pequeña cámara que proporciona una imagen directa de la laringe (laringoscopio) y extrae una muestra de tejido para examinarla al microscopio (biopsia). Con mayor frecuencia, la biopsia se realiza en el quirófano bajo anestesia general. Si el cáncer está presente, la persona también puede someterse a pruebas de estadificación, incluyendo una radiografía torácica, una tomografía computarizada (TC) del cuello y el tórax, y una tomografía por emisión de positrones (PET), para determinar hasta qué punto el cáncer se ha diseminado.

Pronóstico

Cuanto mayor es el tumor de laringe y más se ha extendido, peor es el pronóstico. Si ha invadido también músculos, huesos o cartílagos, es menos probable que se pueda curar. Entre el 85 y el 95% de las personas con un cáncer de las cuerdas vocales de pequeño tamaño no diseminado (sin metástasis) sobreviven durante 5 años, en comparación con menos del 50% de las personas con cánceres de laringe que se hayan extendido a los ganglios linfáticos locales. En las personas con cánceres que se hayan diseminado más allá de los ganglios linfáticos locales, la probabilidad de sobrevivir más de 5 años es del 35%.

Tratamiento

  • Cirugía

  • Radioterapia

  • Quimioterapia

El tratamiento del cáncer de laringe depende del estadio de la neoplasia y de su localización exacta.

Tratamiento contra el cáncer en una etapa temprana

En un tumor en un estadio inicial, se puede utilizar cirugía o radioterapia. Cuando afecta a las cuerdas vocales, puede ser preferible la radioterapia a la cirugía, ya que permite conservar la voz normal de la persona. Sin embargo, para los cánceres de laringe en un estadio muy temprano, los médicos pueden preferir la microcirugía láser a la radioterapia, ya que puede ser igual de eficaz que ésta, y a diferencia de la radioterapia puede completarse en una única sesión de tratamiento. La microcirugía láser utiliza un haz de luz de alta energía (un haz láser) como herramienta quirúrgica de precisión. A diferencia de la cirugía tradicional, en la que se utiliza un bisturí que puede afectar a la voz de la persona, la cirugía con láser no suele afectar a la voz. En tumores laríngeos de mayor tamaño, el uso de un laringoscopio para extirpar el tumor es cada vez más frecuente, y se trata de una alternativa viable a la radiación. Este método reduce los problemas al deglutir y al hablar, en comparación con la cirugía convencional (mediante una incisión en el cuello).

Tratamiento del cáncer en estadios moderados o avanzados

Si el cáncer se ha diseminado al hueso o al cartílago, suele preferirse utilizar una terapia combinada. En general, se utiliza la cirugía para extirpar parcialmente o en su totalidad la laringe y las cuerdas vocales, lo que se denomina laringuectomía parcial o total, seguida de radioterapia. Si el cáncer sólo se ha diseminado ligeramente hacia el hueso o el cartílago, puede utilizarse radioterapia con quimioterapia en lugar de cirugía, lo que puede ser igual de eficaz y causar menores alteraciones en la voz de la persona. Sin embargo, todavía puede ser necesaria la cirugía para extirpar un tumor residual después de aplicar el tratamiento combinado de radioterapia y quimioterapia. Si el cáncer está demasiado avanzado para la cirugía o la radioterapia, la quimioterapia puede contribuir a reducir el dolor y el tamaño del tumor, pero es improbable que consiga la curación.

Efectos secundarios del tratamiento

Tanto el tratamiento quirúrgico como el no quirúrgico casi siempre tienen importantes efectos colaterales. La radioterapia puede causar alteraciones cutáneas (como inflamación, prurito y pérdida del cabello), cicatrices, pérdida del sentido del gusto, boca seca y, en ocasiones, destrucción de los tejidos normales. Las personas cuya dentadura va a quedar expuesta a la radioterapia deben resolver sus problemas dentales, incluyendo la extracción de las piezas dañadas, antes de iniciar el tratamiento, porque la irradiación aumenta la probabilidad de que cualquier reparación dental posterior fracase y favorece el desarrollo de infecciones graves de la mandíbula. La quimioterapia habitualmente causa distintos efectos colaterales, que dependen del fármaco utilizado. Estos efectos secundarios pueden incluir náuseas, vómitos, pérdida de audición e infecciones. El tratamiento a menudo afecta a la deglución y al habla; en estos casos, se requiere rehabilitación. Se han desarrollado diversos métodos que permiten hablar a los pacientes laringectomizados (sin cuerdas vocales, ver Hablar sin cuerdas vocales), a menudo con buenos resultados. Según el tejido específico que haya sido extirpado, se puede realizar una cirugía reconstructiva.

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