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Golpe de calor

Por James P. Knochel, MD, Clinical Professor of Internal Medicine;Past Chairman, Department of Internal Medicine, University of Texas, Southwestern Medical Center at Dallas;Presbyterian Hospital of Dallas

El golpe de calor es una situación potencialmente mortal que provoca una temperatura corporal muy elevada y un fallo múltiples sistemas de órganos.

  • El golpe de calor puede aparecer después de horas de esfuerzo en deportistas jóvenes, o en personas de edad avanzada que pasan muchos días de calor en habitaciones sin aire acondicionado.

  • La temperatura corporal es superior a 40 °C, y aparecen alteraciones cerebrales.

  • Se debe enfriar a la persona inmediatamente.

El golpe de calor es la forma más grave de enfermedad inducida por el calor. Las personas con este trastorno están más enfermas que las personas con otros trastornos producidos por calor. Las siguientes características diferencian al golpe de calor de otros trastornos debidos al calor:

  • La temperatura corporal suele pasar de 40 °C.

  • Aparecen síntomas de alteración cerebral.

El golpe de calor puede producirse de forma rápida cuando una persona está haciendo ejercicio bajo un calor extremo o cuando permanece en un ambiente caluroso y cerrado. Por ejemplo, el golpe de calor puede afectar a deportistas y soldados jóvenes y sanos, particularmente a los que no están aclimatados, con solo unas horas de esfuerzo intenso en un ambiente caluroso y húmedo. Los trabajadores en ambientes calurosos, particularmente los que deben llevar ropa de protección pesada, como los bomberos y los trabajadores de la fundición, corren un riesgo similar. El golpe de calor es una causa frecuente de muerte súbita en deportistas.

El golpe de calor también puede aparecer por soportar varios días de calor cuando las personas mayores y sedentarias permanecen en habitaciones mal ventiladas y sin aire acondicionado. Las personas mayores, la personas con ciertos trastornos de salud (como las que tienen problemas de corazón, pulmón, riñón o hígado) y los niños pequeños son los más vulnerables al golpe de calor.

El golpe de calor se produce cuando el cuerpo no puede perder calor con suficiente rapidez en situaciones de calor extremo. Dado que el organismo no puede refrigerarse, la temperatura corporal continúa aumentando con rapidez hasta niveles peligrosamente elevados. Las enfermedades que alteran la pérdida de calor, como ciertas enfermedades de la piel y algunos fármacos que disminuyen la sudoración, aumentan el riesgo.

El golpe de calor puede lesionar de forma temporal o permanente los órganos vitales como, por ejemplo, el corazón, los pulmones, los riñones, el hígado y el cerebro. Cuanto más alta sea la temperatura, especialmente si supera los 41 ºC, mayor será la rapidez en la aparición de los síntomas. En casos graves puede incluso sobrevenir la muerte.

Síntomas de golpe de calor

Los síntomas de alerta frecuentes son mareo, aturdimiento, debilidad, torpeza y falta de coordinación, fatiga, cefalea, visión borrosa, dolores musculares, náuseas y vómitos (que también son síntomas de agotamiento por calor). La persona no percibe que su temperatura corporal es muy elevada.

Durante un golpe de calor la piel está caliente, enrojecida y, en ocasiones, seca. Puede haber sudoración o no, a pesar del calor.

Debido a la alteración cerebral, la persona puede manifestar confusión y desorientación, y puede tener convulsiones o caer en estado de coma. La frecuencia cardíaca y la respiratoria aumentan. El pulso está generalmente acelerado. La presión arterial puede ser alta o baja.

La temperatura corporal suele sobrepasar los 40 °C y puede ser tan alta que supere las marcas de un termómetro corriente.

Diagnóstico del golpe de calor

  • Los síntomas y los antecedentes de exposición al calor y a la humedad

El diagnóstico es, por lo general, evidente. La persona tiene fiebre alta, síntomas de lesión cerebral y evidencias de exposición a altas temperaturas y humedad.

Si el diagnóstico no está claro, se realizan pruebas para detectar otros trastornos que causan síntomas similares tales como infecciones, accidente cerebrovascular, consumo de drogas o fármacos e hiperactividad de la glándula tiroidea (hipertiroidismo).

Pronóstico de golpe de calor

El riesgo de muerte por golpe de calor depende de los factores siguientes:

  • La edad de los adultos

  • La edad de los niños

  • La gravedad de cualquier trastorno existente (de corazón, pulmón, riñón o hígado)

  • Cuán alta es la temperatura corporal más extrema

  • Cuánto tiempo permanece esta temperatura corporal

Sin tratamiento inmediato, aproximadamente el 80% de las personas afectadas mueren. En alrededor del 20% de las personas que sobreviven, el cerebro puede no recuperar su función totalmente, dejando a la persona con cambios de personalidad, torpeza o mala coordinación. En algunas personas, los riñones no se recuperan totalmente.

Tras la recuperación, la temperatura corporal puede fluctuar de forma anormal durante semanas.

Tratamiento del golpe de calor

  • Inmersión en agua fría

  • Medidas de enfriamiento por evaporación

  • A veces, líquidos fríos por vía intravenosa

El cuerpo debe enfriarse de inmediato y llamar a una ambulancia. Mientras se espera el transporte al hospital debe sumergirse a la persona afectada en agua fría, como en un lago, en una corriente de agua o en una bañera. Si la inmersión no es posible se debe enfriar a la persona afectada humedeciéndole el cuerpo con agua y exponiéndola seguidamente a una corriente de aire mediante un ventilador (enfriamiento por evaporación). Para humedecer la piel es mejor utilizar agua un poco caliente o tibia que utilizar agua fría porque, de este modo, evitamos que la persona tirite, con lo que genera más calor.

El uso de fármacos (ácido acetilsalicílico o paracetamol [acetaminofeno]) para tratar una fiebre infecciosa es inútil y debe evitarse.

¿Sabías que...?

  • Si una persona expuesta a calor y humedad elevados desarrolla confusión o síntomas de mal funcionamiento cerebral, debemos pedir una ambulancia de inmediato e iniciar medidas de enfriamiento.

En el hospital, el cuerpo se enfría habitualmente de forma rápida quitando la ropa y cubriendo la piel expuesta con agua y a veces con hielo. Para acelerar la evaporación y el enfriamiento corporal puede utilizarse un ventilador. Es preciso medir la temperatura corporal con frecuencia, a menudo de forma continua. Se pueden administrar líquidos fríos por vía intravenosa. Para evitar un enfriamiento excesivo, se deben suspender las medidas cuando la temperatura corporal se haya reducido a unos 39 °C.

Las convulsiones o el coma y las alteraciones de otros órganos pueden también requerir tratamiento. Donde mejor se trata un golpe de calor es en la unidad de cuidados intensivos de un hospital.

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