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En los Estados Unidos, la mayoría de las pruebas de laboratorio se informan en términos de unidades convencionales; el resto del mundo informa los resultados en el Système International d’Unités (SI, Sistema Internacional de Unidades) o en Unidades Internacionales (UI). Las unidades del SI son actualizadas periódicamente por un panel de expertos.

Muchas unidades SI son las mismas que las usadas en el sistema de Estados Unidos; sin embargo, las unidades SI para concentraciones no lo son. Las concentraciones SI se informan en moles (mol) o en fracciones decimales de un mol (p. ej., milimol, micromol) por unidad de volumen en litros (L). Las unidades convencionales se informan como la masa (p. ej., gramos, miligramos) o equivalentes químicos (p. ej., miliequivalentes) por unidad de volumen, que puede ser en litros o fracciones decimales de litro (p. ej., decilitros, mililitros). Los resultados informados como cantidades por cada 100 mL (1 dL) a veces se expresan como porcentajes (p. ej., 10 mg/dL puede escribirse 10 mg%).

Moles, miligramos y miliequivalentes: un mol es un número de Avogadro (6,023 × 1023) de entidades elementales (p. ej., átomos, iones, moléculas); la masa de 1 mol de una sustancia es su peso atómico en gramos (p. ej., 1 mol de sodio = 23 g, 1 mol de calcio = 40 g). De igual modo, la masa de una cantidad dada de sustancia dividida por su peso atómico da el número de moles (p. ej., 20 g sodio = 20/23, o 0,87, moles).

Un equivalente es una unidad que integra cargas y moles; 1 equivalente representa un mol de cargas y se calcula multiplicando el número de moles de partículas cargadas en una sustancia por la valencia de esa sustancia. Así, para los iones con carga +1 o 1 (p. ej., Na+, K+, Cl), 1 mol es 1 equivalente (1 × 1 = 1); para iones con carga +2 o 2 (p. ej., Ca2+), ½ mol es 1 equivalente (½ × 2 = 1), y así sucesivamente para otros valores de valencia. Un miliequivalente (mEq) es 1/1.000 de 1 equivalente.

La siguiente fórmula puede usarse para hacer la conversión entre mEq, mg y mmol:

mEq = mg/peso de la fórmula × valencia = mmol × valencia

mg = mEq × peso de la fórmula /valencia = mmol × peso de la fórmula

mmol = mg/peso de la fórmula = mEq/valencia

(Nota: peso de la fórmula = peso atómico o molecular, según corresponda).

Alternativamente, existen tablas de conversión impresas o en la Internet.

Sistema métrico

Unidad

Subunidad equivalente

Masa

1 kilogramo (kg)

1.000 gramos (103 g)

1 gramo (g)

1.000 miligramos (103 mg)

1 miligramo (mg)

1.000 microgramos (10-3 g)

1 microgramo (μg)

1.000 nanogramos (106 g)

1 nanogramo (ng)

1.000 picogramos (pg; 109 g)

Volumen

1 litro (L)

1.000 mililitros (mL)

1 litro (L)

1.000 centímetros cúbicos (cc)

Equivalentes métricos-no métricos

Unidades métricas

Unidades no métricas equivalentes*

Líquido

30 mililitros (mL)

1 onza líquida (oz)

250 mL

8+ onzas líquidas

500 mL

1+ pinta

1.000 mL (1 litro)

1+ cuarto de galón

Peso

65 mg

1 grano (gr)

28,35 g

1 onza

1 kg

2,2 libras (lb)

Lineal

1 milímetro (mm)

0,04 pulgadas (in)

1 centímetro (cm)

0,4 in

2,54 cm

1 in

1 metro (m)

39,37 in

Domésticas

4 mL

1 cucharadas de té (tsp, teaspoon)

5 mL

1 tsp, médica

8 mL

1 cuchara de postre (dessert spoon)

15 mL

1 cucharones (tablespoon, tbsp—½ onza líquida)

240 mL

1 tazas (8 onzas líquidas)

*Aproximadas.

Peso atómico de algunos elementos importantes en médicina

Elemento

Símbolo

Peso atómico*

Hidrógeno

H

1

Carbono

C

12

Nitrógeno

N

14

Oxígeno

O

16

Sodio

Na

23

Magnesio

Mg

24

Fósforo

P

31

Cloro

Cl

35,5

Potasio

K

39

Calcio

Ca

40

*Aproximado.

Equivalentes Celsius-Fahrenheit*

Aplicación

°C

°F

Congelación del agua a nivel del mar

0

32

Rango clínico

36,0

96,8

36,5

97,7

37,0

98,6

37,5

99,5

38,0

100,4

38,5

101,3

39,0

102,2

39,5

103,1

40,0

104,0

40,5

104,9

41,0

105,8

41,5

106,7

42,0

107,6

Pasteurización (estándar),† 30 min a

62,8

145,0

Pasteurización (rápida),† 15 seg a

71,7

161,0

Punto de ebullición del agua a nivel del mar

100,0

212,0

*Conversión:

Para convertir °F a °C, reste 32, luego multiplique por 5/9 o 0,555.

Para convertir °C a °F, multiplique por 9/5 o 1,8, luego sume 32.

†De acuerdo con las reglamentaciones federales de FDA, 1991.

Recursos en este artículo