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Revisión de la medicina alternativa y complementaria

Por Steven Rosenzweig, MD, Drexel University College of Medicine

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para pacientes

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(Ver también Suplementos dietéticos).

La medicina alternativa y complementaria (MAC) se refiere a los métodos y estrategias de curación y terapias que no están basados en los principios de la medicina convencional y dominante.

  • Medicina complementaria: se refiere a prácticas no convencionales usadas en la medicina convencional.

  • Medicina alternativa: se refiere a prácticas no convencionales utilizadas en lugar de la medicina convencional.

  • Medicina integradora: es la atención sanitaria que utiliza todos los abordajes terapéuticos adecuados (convencionales y alternativos) en un marco que se centra en la relación terapéutica y la persona como un todo.

La MAC ha sido ampliamente utilizada en los Estados Unidos durante décadas. Casi el 40% de los adultos usa alguna forma de MAC, más a menudo para tratar el dolor o la ansiedad o para modificar las concentraciones de colesterol. El uso también es común entre los pacientes con dolor crónico, cáncer, hepatitis C u otras enfermedades resistentes al tratamiento. Las terapias más utilizadas son las hierbas medicinales (ver Suplementos dietéticos) y otros suplementos derivados de plantas (botánicos), las prácticas de la mente y el cuerpo, y la terapia del masaje.

Algunas terapias de MAC ahora se ofrecen en los hospitales y a veces son reintegrados por las compañías de seguros de salud. Algunas facultades estadounidenses de medicina tradicional, incluidas 45 de ellas en el Consortium of Academic Health Centers for Integrative Medicine, proporcionan educación sobre MAC y medicina integradora.

Amplias diferencias filosóficas distinguen los abordajes convencionales y alternativos para la curación (véase Diferencias entre la medicina convencional y alternativa).

Como los pacientes se preocupan por la posibilidad de ser criticados, no siempre brindan información voluntaria sobre su uso de MAC a los médicos. Por consiguiente, es muy importante que los profesionales pregunten específicamente a sus pacientes de una forma abierta y sin prejuicios acerca de si utilizan MAC. El conocimiento sobre el uso de MAC por los pacientes puede fortalecer la relación, construir confianza y proporcionar una oportunidad para analizar los beneficios y los riesgos de la MAC. Los médicos pueden también identificar y evitar interacciones potencialmente peligrosas entre los fármacos y las terapias de MAC o los suplementos nutricionales, controlar el progreso del paciente, orientarlos acerca de los profesionales de MAC certificados o con licencia y aprender de las experiencias de los pacientes con MAC.

Diferencias entre la medicina convencional y alternativa

Factor

Medicina convencional

Medicina alternativa

Definición de salud

Función normal (es decir, ausencia de enfermedad o disfunción específica)

Equilibrio óptimo, capacidad de tolerar situaciones que pueden ser dañinas e integridad del cuerpo, la mente y el espíritu y sus interrelaciones

Definición de enfermedad

Trastorno basado en la disfunción de órganos o procesos bioquímicos

Trastorno basado en el síntoma sobre una base individual: desequilibrio entre el cuerpo, la mente y el espíritu

Concepto de fuerza vital

Proceso vital que implica los acontecimientos físicos y bioquímicos y no una fuerza vital no física

Fuerza vital no física que une la mente y el cuerpo, interconecta a todos los seres vivos y es el apuntalamiento de la salud

Comprensión de la conciencia

Resulta sólo de procesos físicos en el cerebro

No localizada en el cerebro; puede ejercer efectos curativos en el cuerpo

Método de tratamiento

Intervenciones externas (p. ej., fármacos, cirugía, radioterapia)

Sostén y fortalecimiento de la capacidad inherente de los pacientes para la autocuración

Eficacia

En 1992, se formó la Office of Alternative Medicine de los National Institutes of Health (NIH) para estudiar la eficacia y la seguridad de las terapias alternativas. En 1998, esta oficina se convirtió en el Centro Nacional para la Medicina Alternativa y Complementaria (NCCAM; National Center for Complementary and Alternative Medicine; véase www.nccam.nih.gov/). Otras agencias de los NIH (p. ej., National Cancer Institute) también financian algunas investigaciones de MAC.

Hay 3 tipos de apoyo para las terapias de MAC:

  • Uso durante períodos que van desde décadas a siglos

  • Evidencia de mecanismos de acción fisiológicos (p. ej., modificación de la actividad del ácido γ-aminobutírico [GABA] en el cerebro por la valeriana)

  • Eficacia demostrada en ensayos clínicos

Una cantidad considerable de información acerca de MAC está disponible en publicaciones revisadas por pares, revisiones basadas en la evidencia, documentos obtenidos por consenso de panel de expertos y libros de texto autorizados; gran parte de ella ha sido publicada en otros idiomas distintos del inglés (p. ej., alemán, chino). Sin embargo, la mayoría de terapias de MAC no han sido probadan en ensayos clínicos definitivos y tal vez no lo sean por las siguientes razones:

  • La industria no tiene ningún incentivo económico para financiar la investigación.

  • Las terapias de MAC pueden ser difíciles de estudiar mediante la metodología convencional.

  • Los fabricantes de productos de MAC no tienen que demostrar la eficacia específica sobre la enfermedad.

Así, la FDA permite la comercialización de suplementos dietéticos y el uso de dispositivos de MAC, pero restringe significativamente las afirmaciones sobre la eficacia. En general, los fabricantes de suplementos dietéticos pueden afirmar el beneficio en la estructura o la función del cuerpo (p. ej., mejora la salud cardiovascular), pero no el beneficio para el tratamiento de la enfermedad (p. ej., trata la hipertensión).

Investigación

El diseño de estudios de terapias de MAC plantea desafíos más allá de los que enfrentan los investigadores de los tratamientos convencionales:

  • Las terapias no siempre están estandarizadas. Por ejemplo, existen sistemas diferentes de acupuntura, y los contenidos y la actividad biológica de los extractos de la misma especie de plantas varían ampliamente (la identificación química y la estandarización de los principios activos no se considera parte de la MAC).

  • Los diagnósticos pueden no estar estandarizados; el uso de muchas terapias de MAC (p. ej., la medicina herbal tradicional, la homeopatía, la acupuntura) se basa en las características singulares del paciente en lugar de en una enfermedad o trastorno específico.

  • El enmascaramiento (ciego) doble o simple a menudo es difícil o imposible. Por ejemplo, los pacientes no pueden ser cegado sobre si están practicando o no la meditación. Los que practican Reiki no pueden ser cegados respecto de si están usando o no energía curativa.

  • Los resultados son difíciles de estandarizar porque, a menudo, son específicos para el individuo en lugar de objetivos y uniformes (como lo son la media de la tensión arterial, la concentración de Hb A1c y la tasa de mortalidad).

  • Los placebos pueden ser difíciles de diseñar porque puede resultar complejo identificar el componente eficaz de una terapia de MAC. Por ejemplo, en el masaje, el componente eficaz podría ser el tacto terapéutico, el área específica del cuerpo en la que se produce el masaje, la técnica particular de masaje utilizada o el pasar tiempo con el paciente.

Desde una perspectiva de investigación convencional, el uso de un control con placebo es de particular importancia cuando se utilizan los resultados subjetivos (p. ej., dolor, náuseas, indigestión) y cuando se estudian trastornos que son intermitentes o autolimitados (p. ej., cefaleas); estos criterios de valoración y trastornos suelen ser los objetivos de las terapias de MAC. Sin embargo, los sistemas de MAC interpretan los efectos placebo como efectos curativos inespecíficos que surgen de la interacción terapéutica y son inseparables de los tratamientos específicos. En la práctica, las terapias alternativas están diseñadas para optimizar la capacidad del paciente para la autocuración (respuesta de placebo), y de efectos específicos del tratamiento. Así, muchos profesionales de MAC se esfuerzan por mejorar la calidad del entorno de la curación y la relación terapéutica. Estudiar los componentes eficaces de una terapia de MAC sin debilitar la integridad de esa terapia en un entorno de investigación sigue siendo un desafío metodológico.

Seguridad

Aunque la seguridad de la mayoría de las terapias de MAC no ha sido estudiada en ensayos clínicos, muchas de ellas tienen un historial de buena seguridad. Muchas terapias de MAC (p. ej., plantas medicinales no tóxicas, técnicas para la mente y el cuerpo como la meditación y el yoga, prácticas basadas en el cuerpo como el masaje) se han utilizado durante miles de años sin pruebas de causar daño, y muchas parecen no tener ningún daño potencial. Sin embargo, hay algunas consideraciones de seguridad, que incluyen:

  • El uso de un abordaje alternativo para tratar un trastorno potencialmente mortal que puede ser tratado en forma eficaz con métodos convencionales (p. ej., meningitis, cetoacidosis diabética, leucemia aguda). Éste es tal vez el riesgo máximo de la MAC, más que el riesgo de daño directo de una terapia de MAC

  • Toxicidad de ciertos preparados de hierbas (p. ej., hepatotoxicidad de alcaloides de la pirrolizidina, Atractylis gummifera, chaparral, carrasquilla (germander), celidonia mayor (Chelidonium majus), Jin Bu Huan, kava, poleo u otros; nefrotoxicidad por Aristolochia; estimulación adrenérgica por efedra)

  • Contaminación (p. ej., la contaminación de metales pesados de algunos preparados de hierbas chinas y ayurvédicas; contaminación de otros productos, como PC-SPES y algunas hierbas chinas, con otros fármacos)

  • Interacciones entre terapias de MAC (p. ej., hierbas, micronutrientes, otros suplementos dietéticos) y otros fármacos (p. ej., inducción de enzimas de citocromo P-450 [CYP3A4] por la hierba de San Juan, que produce la reducción de la actividad de antirretrovirales, inmunosupresores y otros fármacos), sobre todo cuando el fármaco tiene un índice terapéutico estrecho

  • Como sucede con cualquier manipulación física del cuerpo (que incluye técnicas convencionales como fisioterapia), lesiones (p. ej., daños nerviosos o medulares debidos a la manipulación de la columna vertebral en pacientes con riesgo, hematomas en aquellos con trastornos hemorrágicos).

Las alertas actuales sobre suplementos dietéticos dañinos están disponibles en el sitio web de la FDA (http://www.fda.gov/Food/DietarySupplements/Alerts/default.htm). Históricamente, la FDA no regula de manera estricta la producción de suplementos dietéticos. Sin embargo, nuevas regulaciones de esta entidad ahora exigen el cumplimiento de las prácticas de fabricación que garantizan la calidad y la seguridad de los suplementos.

Para ayudar a prevenir lesiones debido a manipulaciones físicas, los pacientes deben buscar profesionales de MAC que se hayan graduado en facultades acreditadas y que posean licencia para ejercer la profesión. Las tasas de complicaciones son muy bajas cuando la quiropraxia o la acupuntura son proporcionadas por profesionales completamente acreditados.

Categorías

En general, se reconocen cinco categorías de medicina alternativa (véase Tipos de medicina alternativa):

  • Sistemas de medicina completamente alternativa

  • Medicina de la mente y el cuerpo

  • Prácticas de base biológica

  • Prácticas de manipulación y base corporal

  • Medicina energética

El nombre de muchas terapias sólo describe parcialmente sus componentes.

Tipos de medicina alternativa

Característica

Ejemplos

Descripción

Sistemas de medicina alternativa completos

Abordajes globales, que incluyen la teoría y la práctica (p. ej., explicación de la enfermedad, diagnósticos, tratamiento)

Ayurveda

Tiene como objetivo restablecer el equilibrio dentro del cuerpo

Utiliza dieta, masaje, hierbas, meditación, eliminación terapéutica y yoga

Homeopatía

Basada en la ley de los similares: una sustancia que causa ciertos síntomas cuando se administra en grandes dosis se utiliza en dosis diminutas para curar los mismos síntomas

Naturopatía

Tiene como objetivo prevenir y tratar la enfermedad al promover un estilo de vida saludable, tratar a la persona en su totalidad y mediante el uso de habilidades de curación natural del cuerpo

Utiliza una combinación de terapias, como acupuntura, asesoramiento, terapia por ejercicio, imaginería guiada, homeopatía, hidroterapia, hierbas medicinales, parto natural, nutrición, terapias físicas y manejo del estrés

Medicina tradicional china

Pretende restaurar el flujo de fuerza vital (qi) en el cuerpo mediante el equilibrio de las fuerzas opuestas del yin y el yang dentro del cuerpo

Utiliza la acupuntura, el masaje, las hierbas medicinales y el ejercicio meditativo (Qi gong)

Medicina de la mente y el cuerpo

Uso de técnicas conductuales, psicológicas, sociales y espirituales a fin de mejorar la capacidad de la mente para afectar el cuerpo y así conservar la salud y prevenir o curar la enfermedad

Biorretroalimentación

Utiliza dispositivos electrónicos para proporcionar información a los pacientes sobre las funciones biológicas (p. ej., tensión arterial, actividad muscular) y enseñarles a controlar estas funciones

Imaginería guiada

Utiliza imágenes mentales para ayudar a los pacientes a relajarse o a promover el bienestar o la curación de una enfermedad en particular (p. ej., cáncer, traumas psicológicos)

Hipnoterapia

Induce a los pacientes a un estado de relajación con concentración atenta y enfocada para ayudarles a cambiar su comportamiento y así mejorar su salud

Meditación

Implica la autorregulación intencional de la atención o un enfoque mental sistemático sobre aspectos particulares de la experiencia interna o externa

Técnicas de relajación

Tienen como objetivo obtener un estado psicofisiológico de menor reactividad emocional al reducir la actividad del sistema nervioso simpático y la tensión arterial, aliviar la tensión muscular, enlentecer los procesos metabólicos o alterar la actividad de las ondas cerebrales

Prácticas de base biológica

Uso de sustancias naturales (p. ej., determinados alimentos, micronutrientes) para afectar la salud

Terapias biológicas

Utiliza sustancias naturales de animales (p. ej., cartílago de tiburón [para tratar el cáncer], S-adenosil-l-metionina [SAMe], glucosamina [para tratar artrosis]) a fin de tratar la enfermedad

Terapia quelante

Utiliza un fármaco para unirse y eliminar una cantidad excesiva hipotética o tóxica de un metal o un mineral en el cuerpo

Dietas terapéuticas

Utiliza regímenes dietéticos especializados (p. ej., terapia de Gerson, dieta macrobiótica, dieta de Ornish, dieta de Pritikin) para tratar o prevenir una enfermedad específica (p. ej., cáncer, enfermedades cardiovasculares) o promover el bienestar general

Herbolaria

Utiliza plantas y extractos para tratar la enfermedad y promover el bienestar

Medicina ortomolecular

Utiliza sustancias que aparecen en forma natural en el cuerpo (p. ej., hormonas, vitaminas), a menudo en dosis superiores a los RDR, para tratar la enfermedad y promover el bienestar

Prácticas de manipulación y de base corporal

Centrada sobre todo en las estructuras, aparatos y sistemas del cuerpo (p. ej., huesos, articulaciones, tejidos blandos)

Se basa en la creencia de que el cuerpo puede regular y curarse a sí mismo y que sus partes son interdependientes

Quiropraxia

Consiste en manipular la columna vertebral, otras articulaciones y los tejidos blandos para restaurar la función neuromuscular normal

También implica la prescripción de ejercicios y medidas ergonómicas

Masaje

Implica la manipulación de tejidos para promover el bienestar y reducir el dolor y el estrés

Reeducación postural

Utiliza el movimiento y el tacto para ayudar a los pacientes a tomar más conciencia de su cuerpo, reaprender la actitud postural saludable y moverse con mayor facilidad

Reflexología

Consiste en la aplicación de presión manual en áreas específicas del pie que en teoría corresponden a diferentes órganos o sistemas del cuerpo

Integración estructural

Implica la manipulación y el estiramiento de las fascias para restablecer la alineación saludable de los músculos y los huesos

Medicina energética

Manipulación de los campos de energía del cuerpo (campos biológicos) con la intención de afectar a la salud

Se basa en la creencia de que una fuerza vital universal o energía sutil reside en el cuerpo y alrededor de éste

Acupuntura

Estimula puntos específicos en el cuerpo, en general por la inserción de agujas finas en la piel y tejidos subyacentes para desbloquear el flujo de qi a lo largo de las vías de la energía y así restablecer el equilibrio en el cuerpo

Qi gong externo

Involucra a profesionales expertos que utilizan la energía de su propio campo biológico para lograr el equilibrio en la energía del paciente

Imanes (magnetoterapia)

Colocación de imanes en el cuerpo para reducir el dolor

Campo eléctrico pulsado

Coloca partes del cuerpo lesionadas en un campo eléctrico inducido para facilitar la curación

Reiki

Involucra a profesionales que canalizan la energía a través de su cuerpo y en el interior de cuerpo del paciente para promover la curación

Tacto terapéutico

Utiliza la energía curativa del terapeuta, en general sin tocar al paciente, para identificar y reparar los desequilibrios en el campo biológico de éste

RDR = requerimientos diarios recomendados.

Recursos en este artículo