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Piojos

(Pediculosis)

Por James G. H. Dinulos, MD, Adjunct Associate Professor of Surgery (Dermatology), Dartmouth Medical School

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para pacientes

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Los piojos (pediculosis) pueden infestar el cuero cabelludo, el cuerpo, el pubis y las pestañas. Los piojos de la cabeza se transmiten por contacto directo estrecho; los del cuerpo se contagian en condiciones de hacinamiento, y los piojos del pubis, por contacto sexual. Los signos, síntomas, el diagnóstico y el tratamiento varían según la localización de la infestación.

Los piojos son insectos chupadores de sangre, no tienen alas e infestan la cabeza (Pediculus humanus var. capitis), el cuerpo (P. humanus var. corporis) o el pubis (Phthirus pubis). Los 3 tipos de piojos son muy diferentes desde el punto de vista morfológico y por las características clínicas de la infestación que causan. Los piojos de la cabeza y el pubis viven directamente sobre el huésped; los del cuerpo lo hacen sobre la ropa. Todos los tipos tienen distribución mundial.

Piojos de la cabeza

Los piojos de la cabeza son más frecuente en niñas de 5 a 11 años, aunque pueden afectar prácticamente a cualquiera; las infestaciones son raras en personas de raza negra. Los piojos de la cabeza se transmiten fácilmente de una persona a otra por contacto estrecho (como ocurre en el hogar y en los colegios) y pueden ser expulsados del cabello por electricidad estática o por el viento; la transmisión por estas vías (o al compartir peines, cepillos del cabello y sombreros) no está demostrada. No existe asociación alguna entre los piojos de la cabeza y una higiene deficiente o un bajo nivel socioeconómico.

En general, la infestación afecta el cabello y el cuero cabelludo, aunque también puede comprometer otras áreas pilosas. La infección activa suele incluir hasta 20 piojos y causa un prurito intenso. En la mayoría de las ocasiones, la exploración física suele ser normal, aunque pueden observarse excoriaciones en el cuero cabelludo y adenopatías cervicales posteriores.

El diagnóstico depende de la demostración de la presencia de piojos vivos. Estos se detectan mediante el cepillado del pelo húmedo del cuero cabelludo con un peine de dientes finos (los dientes del peine están separados por 0,2mm); los piojos suelen hallarse en la parte posterior de la cabeza o detrás las orejas. Las liendres se ven con más frecuencia, y son los huevos, de color gris blanquecino y forma ovalada; se hallan adheridos a la base del folículo piloso. Cada hembra adulta deposita de 3 a 5 huevos por día; por lo tanto, las liendres suelen ser mucho más numerosas que los piojos y no pueden utilizarse para medir la gravedad de la infestación.

El tratamiento se describe en el Opciones terapéuticas para la pediculosis. La resistencia farmacológica es habitual y se solucionan con el uso de ivermectina oral y alternando pediculicidas. Después de aplicar un pediculicida tópico, las liendres se eliminan mediante el uso de un peine de dientes finos sobre el cabello húmedo (peinado con el cabello húmedo). La elminación de las liendres vivas (viables) es importante para prevenir reinfestaciones; las liendres activas fluorescen cuando se las ilumina con lámpara de Wood La mayoría de los pediculicidas eliminan también a las liendres. Las liendres muertas pueden persistir después de un tratamiento eficaz; esto no significa que exista infección activa; no deben ser eliminadas. Con el correr del tiempo, las liendres se alejan del nacimiento del cabello; la ausencia de liendres en menos de medio centímetro de cuero cabelludo permite excluir la presencia de infección activa. Se demostró que el aire caliente elimina > 88% de las liendres, aunque su eficacia es variable a la hora de eliminar piojos contenidos en las liendres. La aplicación de aire caliente durante 30 minutos puede ser una medida adyuvante útil para tratar los piojos de la cabeza.

Existe controversia acerca de la necesidad de desinfectar los objetos personales con piojos o liendres y la necesidad de excluir a los niños con piojos o liendres del ámbito escolar; no existen datos concluyentes que avalen estos métodos. Sin embargo, algunos expertos recomiendan el reemplazo de artículos personales o limpieza a fondo, seguido por secado a 55 ºC (130 °F) durante 30 minutos. Los artículos que no pueden ser lavados pueden ser colocados en bolsas de plástico herméticas durante 2 semanas para matar los piojos, que viven sólo unos 10 días.

Piojos del cuerpo

Los piojos del cuerpo viven principalmente en las ropas de cama y en las prendas, no sobre el cuerpo. Se hallan con mayor frecuencia en ambientes concurridos, en condiciones de hacinamiento (p. ej., campamentos militares) y en individuos con bajo nivel socioeconómico. La transmisión ocurre al compartir prendas y ropa de cama contaminadas. Los piojos del cuerpo son vectores importantes de tifus epidémico (ver Tifus epidémico), fiebre quintosa (o fiebre de las trincheras) (ver Fiebre de las trincheras), y borreliosis (ver Fiebre recurrente).

Los piojos del cuerpo causan prurito; los signos son puntos pequeños de color rojizo debidos a las picaduras; suelen estar asociados con marcas lineales por rascado, urticaria o infecciones bacterianas superficiales. Estos hallazgos son especialmente frecuentes en los hombros, glúteos y abdomen. Las liendres pueden estar presentes en el vello corporal.

El diagnóstico se realiza con la demostración de los piojos y las liendres en la ropa, sobre todo en las costuras.

El tratamiento principal consiste en la limpieza a fondo (p. ej., lavado seguido de secado a 65ºC [149 °F]) o el recambio de las prendas y la ropa de cama; esto a menudo es difícil, ya que las personas afectadas tienen pocos recursos y escaso control sobre el ambiente.

Piojos del pubis

Los piojos del pubis ("ladillas") se transmiten por vía sexual en adolescentes y adultos, y pueden transmitirse a los niños por contacto estrecho con los padres. También pueden transmitirse a través de vectores pasivos (toallas, ropa de cama, prendas de vestir). Afectan principalmente la zona del pubis y los pelos perianales, aunque pueden extenderse hacia los muslos, el tronco y los pelos de la cara (barba, bigote y pestañas).

Los piojos del pubis causan prurito. Los signos físicos son escasos, aunque algunos pacientes presentan excoriaciones y linfadenopatías regionales o linfadenitis. Debido a la actividad anticoagulante de la saliva de los piojos mientras se alimentan, aparecen máculas (cerúleas) cutáneas pálidas, de color azul grisáceo sobre el tronco, la ingle y los muslos, que son raras pero características de la infección. La infestación de las pestañas se manifiesta con prurito ocular, ardor e irritación.

El diagnóstico se realiza con la demostración de la presencia de liendres, piojos o ambos mediante un examen cuidadoso con lámpara de Wood o con microscopia. Un signo que avala la presencia de infección es el hallazgo de motas de color marrón oscuro (deyecciones del piojo) sobre la piel o la ropa interior.

El tratamiento se describe en el Opciones terapéuticas para la pediculosis. El tratamiento de las infestaciones de los párpados suele ser complicado e incluye el uso de vaselina, pomadas con fisostigmina, ivermectina oral o la eliminación mecánica de los piojos con pinzas. Debe tratarse también a la pareja sexual del paciente.

Opciones terapéuticas para la pediculosis

Tratamiento

Instrucciones

Comentarios

Piojos de la cabeza

Malatión al 0,5%

Aplicar en cabellos secos y sobre el cuero cabelludo, lavar y enjuagar en 8 a 12 h; lavar el cuero cabelludo y eliminar las liendres

Puede repetirse en 7-9 días si se observan liendres vivas (liendres a una distancia menor a 1 cm del cuero cabelludo)

Es muy eficaz, aunque no es el tratamiento de primera línea, ya que es altamente inflamable y su olor es muy desagradable

Permetrina, otros piretroides, piretrinas*

Lavar la cabeza y aplicar sobre el cabello húmedo, detrás de las orejas y en la nuca; enjuagar a los 10 min

Puede repetirse en 7 días si se observan liendres vivas (a una distancia menor a 1 cm del cuero cabelludo)

Está contraindicada en pacientes con sensibilidad a las plantas de la familia de los crisantemos

Peinado en húmedo con un peine fino de metal

Debe combinarse con otros tratamientos

Champú o loción con lindano al 1%

Aplicar el champú, hacer espuma durante 4 a 5 min, enjuagar y pasar el peine fino

Repetir a la semana

Aumento de la resistencia farmacológica

No suele haber toxicidad (p. ej., convulsiones) con el tratamiento tópico de los piojos de la cabeza, aunque no se recomienda en niños < 2 años, personas con enfermedad convulsiva no controlada, ni en mujeres embarazadas o que amamantan

Evitar su uso en las pestañas

Ivermectina

200 mcg/kg por vía oral, dosis única

Repetir en 7 a 10 días

Útil para las infestaciones resistentes

Loción con cetafilo®

Aplicar, esperar 2 min, peinar para retirar el exceso, secar el cabello con secador, esperar 8 hs, lavar con champú y eliminar las liendres con peine sobre el cabello húmedo

Repetir semanalmente según necesidad

Piojos del cuerpo

Tratamiento del prurito y la infección secundaria

No se emplean tratamiento tópicos debido a que los piojos del cuerpo se alojan en la ropa

Lavar la vestimenta y la ropa de cama y secarlas a al menos a 65 °C (149°F)

Limpieza en seco o planchado de la ropa

Piojos púbicos

Champú con lindano al 1% (60 mL)

Igual que para los piojos de la cabeza

Igual que para los piojos de la cabeza

Champú con piretrinas* con butóxido de piperonilo (60 mL)

Aplicar sobre el cabello y la piel secos, dejar actuar durante 10 min, enjuagar y repetir en 7 a 10 días

No aplicar más de 2 veces en 24 h

Crema con permetrina al 1% (60 mL)

Igual que para los piojos de la cabeza

Repetir en 10 días

Piojos de las pestañas

Pomada de vaselina

Aplicar 3 a 4 veces por día durante 8 a 10 días

Gotas de fluoresceína al 10–20%

Aplicar en los párpados

Tiene un efecto pediculicida inmediato

*Las piretrinas son componentes naturales de las flores de crisantemo, con una fuerte actividad insecticida, los piretroides son parientes sintéticos y naturales de la piretrina, y la permetrina es un piretroide sintético de uso común. Las piretrinas se combinan con un derivado del ácido pipérico (butóxido de piperonilo) para mejorar la eficacia.

Conceptos clave

  • Los piojos de la cabeza y el pubis viven directamente sobre las personas, mientras que los del cuerpo lo hacen sobre la ropa.

  • Confirmar el diagnóstico de piojos mediante el hallazgo de piojos o liendres vivos.

  • Tratar los piojos de la cabeza o del pubis con fármacos tópicos (p. ej., piretroides) o ivermectina por vía oral.

  • Los piojos del cuerpo se tratan en forma sintomática y mediante la eliminación de la fuente de infestación.

Recursos en este artículo