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Présentation des cancers

Par Bruce A. Chabner, MD, Director of Clinical Research;Professor of Medicine, Massachusetts General Hospital Cancer Center;Harvard Medical School ; Elizabeth Chabner Thompson, MD, MPH, Founder, BFFL Co

Un cancer est une multiplication anormale de cellules (provenant en général d’une seule cellule anormale). Ces cellules ont perdu leurs mécanismes de contrôle et sont donc en mesure de se multiplier en continu, envahir les tissus voisins, migrer dans des parties distantes de l’organisme et favoriser la croissance de nouveaux vaisseaux sanguins d’où les cellules tirent les nutriments. Les cellules cancéreuses (malignes) peuvent se développer dans n’importe quel tissu de l’organisme.

Au fur et à mesure que les cellules cancéreuses croissent et se multiplient, elles forment un tissu cancéreux, appelé tumeur, qui envahit et détruit le tissu sain adjacent. Le terme tumeur désigne une excroissance ou une masse anormale. Les tumeurs peuvent être bénignes ou malignes. Les cellules cancéreuses initiales peuvent diffuser (métastaser) depuis leur localisation primitive à tout l’organisme.

Types de cancers

Les tissus tumoraux malins (cancers) peuvent être distingués en tumeurs du sang et des tissus hématopoïétiques (les leucémies et les lymphomes) et en tumeurs « solides », souvent appelées cancers. Les cancers peuvent être classés en carcinomes et sarcomes.

Les leucémies et les lymphomes sont des cancers du sang et des tissus hématopoïétiques et des cellules du système immunitaire. Les leucémies proviennent des cellules hématopoïétiques et éliminent les cellules sanguines normales de la moelle osseuse et la circulation sanguine. Les cellules cancéreuses des lymphomes dilatent les ganglions lymphatiques, produisant de grandes masses au niveau de l’aisselle, de l’aine, de l’abdomen ou du thorax.

Les carcinomes sont des cancers des cellules qui tapissent la peau, les poumons, le tube digestif et les organes internes. Des exemples de carcinomes sont le cancer de la peau, du poumon, du côlon, de l’estomac, du sein, de la prostate et de la thyroïde. Les carcinomes sont plus fréquents chez les personnes âgées que chez les jeunes.

Les sarcomes sont des tumeurs des cellules mésodermiques. Les cellules mésodermiques forment généralement les muscles, les vaisseaux sanguins, les os et le tissu conjonctif. Des exemples de sarcomes sont le léiomyosarcome (tumeur de la musculature lisse présente dans la paroi des organes digestifs) et l’ostéosarcome (tumeur de l’os). En général, les sarcomes sont plus fréquents chez les jeunes que chez les personnes âgées.

Cancers les plus fréquents (hommes et femmes)*

Groupe

Cancer

Hommes

Prostate

Poumon

Côlon et rectum

Vessie

Rein

Femmes

Seins

Poumon

Côlon et rectum

Utérus

Thyroïde

* Les cancers sont triés par ordre de fréquence décroissant, les plus fréquents figurant en tête de liste. L’ordre s’appuie sur les estimations de 2013 de l’American Cancer Society. Le cancer de la peau est probablement le plus fréquent des cancers chez l’homme et la femme, mais seul un type de tumeur cutanée est rapporté : le mélanome. La fréquence des autres types est moins claire. Ainsi, les chiffres du cancer de la peau sont incomplets et habituellement exclus des statistiques.

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