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Généralités sur les rickettsies

Par William A. Petri, Jr, MD, PhD, Wade Hampton Frost Professor of Medicine and Chief, Division of Infectious Diseases and International Health, University of Virginia School of Medicine

Les infections à rickettsies et les infections apparentées (telles que l’anaplasmose, l’ehrlichiose et la fièvre Q) sont dues à un type inhabituel de bactéries qui ne peuvent vivre qu’à l’intérieur des cellules d’un autre organisme.

  • La plupart de ces infections sont transmises par des tiques, des acariens, des puces ou des poux.

  • Il apparaît une fièvre, des maux de tête sévères, et habituellement une éruption cutanée, avec une sensation de malaise général.

  • Le diagnostic repose sur les symptômes et pour le confirmer, le médecin réalise des tests spéciaux sur des échantillons prélevés au niveau de l’éruption cutanée ou sur des échantillons sanguins.

  • Un traitement antibiotique est initié dès que le médecin suspecte une de ces infections.

Les rickettsies et les bactéries apparentées (telles qu’Ehrlichia, Anaplasma et Coxiella burnetii) sont un type inhabituel de bactéries responsables de plusieurs maladies similaires, y compris les suivantes :

Les rickettsies diffèrent de la plupart des autres bactéries par le fait qu’elles ne peuvent vivre et se multiplier qu’à l’intérieur des cellules d’un autre organisme (hôte) et qu’elles ne peuvent survivre seules dans l’environnement.

Les hôtes habituels pour un grand nombre d’espèces de ces bactéries sont de petits animaux (tels que les rats et les souris). Les bovins, les moutons ou les chèvres sont les hôtes de l’espèce Coxiella burnetii, responsable de la fièvre Q. L’homme est l’hôte habituel de l’espèce Rickettsia prowazekii, responsable du typhus endémique. L’homme et ces animaux – les hôtes – sont appelés le réservoir de l’infection. Les animaux hôtes peuvent être malades ou pas. Généralement, les rickettsies et les bactéries apparentées sont transmises à l’homme par des piqûres de tiques, d’acariens, de puces et de poux qui se sont préalablement nourris du sang d’animaux infectés. Les tiques, les acariens, les puces ou les poux sont appelés vecteurs car ils transportent (transmettent) les microorganismes responsables de la maladie. La fièvre Q, due à Coxiella burnetii, peut être transmise par l’air ou des aliments ou de l’eau contaminée et n’a pas besoin de vecteur. Chaque espèce de rickettsies et des bactéries apparentées a son hôte propre et généralement des vecteurs spécifiques.

Certaines de ces bactéries (et les maladies qu’elles transmettent) existent dans le monde entier. D’autres existent seulement dans certaines zones géographiques.

Chez l’homme, certaines de ces bactéries infectent les cellules tapissant les petits vaisseaux et provoquent une inflammation au niveau de ces vaisseaux, ou une obstruction ou une hémorragie du tissu avoisinant. D’autres bactéries (Ehrlichia et Anaplasma) pénètrent dans les globules blancs.

Le site des lésions et le type de réponse de l’organisme déterminent les symptômes qui apparaissent.

Symptômes

La symptomatologie due aux différentes rickettsioses est souvent identique :

  • fièvre

  • maux de tête sévères

  • éruption cutanée caractéristique

  • sensation de malaise général

une ulcération recouverte par une croûte noire (escarre) peut se former au site de la piqûre. Dans la mesure où l’éruption est souvent tardive, les infections récentes à rickettsies sont souvent confondues avec une infection virale banale, telle que la grippe. Il peut y avoir une augmentation du volume des ganglions.

Au cours de l’évolution de la maladie, les patients deviennent confus et sont très fatigués – avec souvent une toux, des difficultés respiratoires et parfois des vomissements.

À un stade avancé de l’infection, peuvent apparaître une gangrène, une hypertrophie du foie ou de la rate, une insuffisance rénale et une chute dangereuse de la pression artérielle (provoquant un choc). Ce tableau peut aboutir à la mort.

Diagnostic

  • Examen clinique

  • Analyses de sang et biopsie de l’éruption cutanée

Comme les rickettsies et les bactéries apparentées sont transmises par les tiques, acariens, puces et poux, les médecins demandent à la personne

  • si elle a été mordue par une tique ou un autre vecteur

  • si elle a voyagé dans une région où ces infections sont fréquentes

Une piqûre est un élément clé – en particulier dans des zones géographiques où les infections à rickettsies ou les infections apparentées sont fréquentes. Cependant, de nombreux patients ne gardent pas le souvenir de ces piqûres.

Si le médecin suspecte une fièvre Q, il peut aussi demander au patient s’il était près ou dans une ferme (car le bétail, les moutons et les chèvres sont les hôtes des bactéries responsables de cette infection).

Les symptômes aident également le médecin à poser le diagnostic de ces infections. Les médecins demandent

  • combien de temps il a fallu pour que l’éruption apparaisse après la morsure (si la personne le sait)

  • si la personne présente d’autres symptômes.

Un examen clinique est réalisé pour déterminer quelles sont les parties du corps atteintes et quel est l’aspect de l’éruption. Le médecin recherche également la présence d’une ulcération que le patient peut ne pas avoir remarquée et de ganglions hypertrophiés.

Examens

Des tests sont généralement nécessaires pour confirmer le diagnostic. Souvent il est impossible de confirmer rapidement une infection due à une rickettsie ou à une bactérie apparentée car ces bactéries ne peuvent pas être identifiées en utilisant des tests de laboratoire couramment utilisés. Les tests sanguins spécifiques des rickettsies ne sont pas disponibles en routine et les résultats sont si longs à obtenir que le traitement est généralement entrepris avant d’en avoir connaissance. Le médecin base sa prescription sur les symptômes du patient et sur sa probable exposition.

Les analyses utiles comprennent

  • Les tests sanguins de recherche des anticorps dirigés contre les rickettsies ou les bactéries apparentées.

  • En présence d’une éruption cutanée, prélèvement d’un petit échantillon au niveau de la zone cutanée atteinte pour faire un test (biopsie).

Les médecins utilisent deux techniques pour faciliter la détection et l’identification de la bactérie :

  • Dans les tests par immunofluorescence, les substances étrangères produites par la bactérie (antigènes) sont colorées par un produit fluorescent.

  • La technique PCR (réaction en chaîne par polymérase) est utilisée pour augmenter la quantité d’ADN bactérien de façon à pouvoir détecter beaucoup plus rapidement la bactérie.

Traitement

  • Antibiotiques

Les infections à Rickettsia répondent rapidement à un traitement antibiotique par doxycycline (de préférence) ou chloramphénicol instauré de façon précoce. Ces antibiotiques sont administrés par voie orale (par la bouche) à moins que les patients ne soient gravement atteints. Dans ce cas, les antibiotiques sont administrés par voie intraveineuse. L’amélioration des patients survient en 1 à 2 jours, et la fièvre disparaît généralement en 2 à 3 jours. La durée du traitement, d’au moins une semaine, est prolongée si la fièvre persiste. Lorsque le traitement est entrepris tardivement, l’amélioration est plus lente et la fièvre dure plus longtemps. En l’absence de traitement ou si le traitement est instauré trop tard, le patient peut mourir, en particulier en cas de typhus épidémique, de typhus des broussailles ou de fièvre pourprée des montagnes Rocheuses.

On utilise la ciprofloxacine et d’autres antibiotiques similaires pour traiter la fièvre boutonneuse méditerranéenne mais pas pour traiter habituellement les autres infections à rickettsies ou à bactéries apparentées.

Exemples d’infections à rickettsies et à bactéries apparentées

Infection

Agent infectant

Hôte

Régions où la maladie est présente

Description

Typhus

Typhus épidémique (transmis par les poux)

Maladie de Brill-Zinsser (réapparition du typhus épidémique, parfois des années après la première infection)

Rickettsia prowazekii, transmise par les poux ou d’une façon inconnue quand les hôtes sont des écureuils volants

Population et écureuils volants

Dans le monde entier (rare aux États-Unis, mais parfois apparition chez des personnes en contact avec des écureuils volants)

Environ 7 à 14 jours après l’introduction de la bactérie dans l’organisme, les symptômes apparaissent brutalement : fièvre, maux de tête et très grande fatigue (prostration). Une éruption cutanée apparaît entre le 4ème et le 6ème jour. Non traitée, l’infection peut être mortelle, surtout chez les personnes de plus de 50 ans.

Typhus murin

Rickettsia typhi ou Rickettsia felis, transmises par des puces

Chats, rongeurs et opossums

Dans le monde entier

Environ 8 à 16 jours après l’introduction de la bactérie dans l’organisme, les symptômes apparaissent, semblables à ceux du typhus épidémique, mais ils sont moins graves.

Typhus des broussailles

Typhus des broussailles

Orientia tsutsugamushi (anciennement appelée, Rickettsia tsutsugamushi), transmise par les larves d’acariens (aoûtats)

Acariens (à la fois agent de transmission et hôte)

Zone de l’Asie du pacifique, limitée par le Japon, la Corée, la Chine, l’Inde et la région Nord de l’Australie

Environ 6 à 21 jours après pénétration de la bactérie dans l’organisme, il y a apparition brutale des symptômes : fièvre, frissons, maux de tête et hypertrophie des ganglions (augmentation de la taille). Une croûte noire peut se développer au site de la piqûre de la larve d’acarien. Une éruption cutanée apparaît entre le 5ème et le 8ème jour.

Fièvre pourprée

R. rickettsii, transmise par les tiques

Rongeurs

Hémisphère occidental, y compris la plupart des États-Unis (à l’exception du Maine, d’Hawaï et de l’Alaska) et Amérique centrale et du Sud

Les symptômes apparaissent environ 2 à 14 jours après pénétration de la bactérie dans l’organisme.

Rickettsia africae, transmise par les tiques

Vaches

Afrique subsaharienne, Antilles

Les symptômes apparaissent environ 4 à 10 jours après pénétration de la bactérie dans l’organisme. Une croûte noire se développe généralement au site de la morsure de tique.

Rickettsia conorii, transmise par la tique du chien

Chiens

Afrique, Inde, Sud de l’Europe et région du Moyen-Orient qui entoure la Méditerranée, la Mer noire et la mer Caspienne

Les symptômes apparaissent environ 5 à 7 jours après pénétration de la bactérie dans l’organisme. Une croûte noire peut se développer au site de la morsure de tique.

Rickettsia sibirica, transmise par les tiques

Rongeurs

Arménie, Asie centrale, Sibérie, Mongolie et Chine

Une croûte noire peut se développer au site de la morsure de tique.

Rickettsia australis, transmise par les tiques

Rongeurs

Australie

Une croûte noire peut se développer au site de la morsure de tique.

Rickettsia parkeri, transmise par les tiques

Rongeurs

Sud des États-Unis

Les symptômes apparaissent environ 2 à 10 jours après pénétration de la bactérie dans l’organisme. Une croûte noire se développe généralement au site de la morsure de tique.

Rickettsia akari, transmise par les mites

Souris communes

Initialement observée dans la ville de New York

Autres régions des États-Unis, ainsi que Russie, Corée et Afrique

Environ 1 semaine avant l’apparition de la fièvre surviennent des céphalées, des douleurs musculaires et une éruption cutanée étendue, et une petite ulcération ressemblant à un bouton avec un centre noir apparaît sur la peau au site de piqûre de la mite.

Ehrlichiose monocytaire

Ehrlichia chaffeensis, transmise par les tiques, principalement la tique étoilée d’Amérique

Cerf à queue blanche et autres mammifères

Sud-Est et Centre-Sud des États-Unis

Les symptômes apparaissent généralement environ 12 jours après la morsure de tique. Ils comprennent de la fièvre, des frissons, des douleurs musculaires, une faiblesse, des nausées et/ou des vomissements, une toux, des maux de tête et un malaise général. Une éruption cutanée peut apparaître sur le torse, les bras et les jambes

Anaplasmose granulocytaire

Anaplasma phagocytophilum, transmise par les tiques

Principalement les souris et autres petits rongeurs

Nord-Est, moyen-Atlantique, Nord du Midwest et côte Ouest des États-Unis

Europe

Les symptômes apparaissent généralement environ 12 jours après la morsure de tique. Ils comprennent de la fièvre, des frissons, des douleurs musculaires, une fatigue, des nausées et/ou des vomissements, une toux, des maux de tête et un malaise.

Fièvre Q

Coxiella burnetii, transmise par inhalation de gouttelettes présentes dans l’air infectées par la bactérie ou par consommation de lait cru contaminé

Moutons, bovins et chèvres

Dans le monde entier

Les symptômes apparaissent brutalement, 9 à 28 jours après pénétration de la bactérie dans l’organisme. Ils comprennent de la fièvre, de sévères maux de tête, des frissons, une très grande fatigue, des douleurs musculaires, une perte de l’appétit, des sueurs, une toux non productive, une douleur thoracique et un essoufflement (dû à une pneumonie) mais pas d’éruption cutanée.

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