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Typhus épidémique

(typhus européen, classique ou à poux ; fièvre des prisons)

Par William A. Petri, Jr, MD, PhD, Wade Hampton Frost Professor of Medicine and Chief, Division of Infectious Diseases and International Health, University of Virginia School of Medicine

Le typhus épidémique est une rickettsiose provoquée par Rickettsia prowazekii.

Les rickettsies sont un type de bactéries qui ne peut vivre qu’à l’intérieur des cellules d’autres organismes (voir aussi Généralités sur les infections à rickettsies). La rickettsie responsable du typhus épidémique vit d’ordinaire chez l’humain (l’hôte).

Le typhus épidémique sévit dans le monde entier. L’infection est généralement transmise par les poux du corps lorsque leurs fèces pénètrent dans l’organisme par le biais de fissures cutanées, ou parfois par le biais des muqueuses des yeux ou de la bouche. Aux États-Unis, il arrive que des personnes développent un typhus épidémique après être entrées en contact avec des écureuils volants.

Les symptômes du typhus épidémique apparaissent brutalement, 7 à 14 jours après pénétration de la bactérie dans l’organisme. Les personnes affectées ont de la fièvre et un mal de tête et se sentent très fatiguées. Une éruption cutanée apparaît 4 à 6 jours plus tard. Elle se propage rapidement aux aisselles et sur la partie supérieure du torse. Non traitée, l’infection peut être mortelle, surtout chez les personnes de plus de 50 ans.

Le diagnostic de typhus épidémique est suggéré par les symptômes. Les médecins effectuent des analyses de sang qui détectent les anticorps dirigés contre les bactéries. Ces tests ne peuvent, toutefois, pas détecter les anticorps jusqu’à au moins plusieurs jours après le début de la maladie. De ce fait, ces tests ne permettent pas aux médecins de diagnostiquer l’infection immédiatement après qu’une personne tombe malade, mais ils permettent de confirmer le diagnostic. Pour confirmer le diagnostic, les médecins peuvent réaliser un test par immunofluorescence ou utiliser la technique de la PCR (réaction en chaîne par polymérase).

Le traitement du typhus épidémique consiste généralement à administrer l’antibiotique doxycycline, par voie orale. Le traitement antibiotique est poursuivi tant que les patients ont de la fièvre et pendant les 24 à 48 heures après disparition de la fièvre ; le traitement doit durer au minimum 7 jours. Le chloramphénicol est également efficace, mais peut avoir des effets secondaires graves et il n’est pas disponible aux États-Unis.

Les personnes présentant une infestation par les poux peuvent être traitées par du lindane ou du malathion (qui sont des médicaments obtenus sur ordonnance) pour éliminer les poux ( Infestation par les poux : Traitement de l’infestation par des poux).

Maladie de Brill-Zinsser

La maladie de Brill-Zinsser est une réapparition du typhus épidémique, parfois des années après la première infection.

Certains des organismes responsables du typhus épidémique restent dans l’organisme. Ils peuvent se réactiver si le système immunitaire d’une personne est affaibli.

Les symptômes de la maladie de Brill-Zinsser sont presque toujours bénins et ressemblent à ceux du typhus épidémique. La fièvre dure environ 7 à 10 jours. Les personnes affectées peuvent ne pas présenter d’éruption cutanée.

Le diagnostic et le traitement de la maladie de Brill-Zinsser sont semblables à ceux du typhus épidémique.