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Choléra

Par Larry M. Bush, MD, Affiliated Associate Professor of Medicine;Affiliated Professor of Biomedical Sciences, University of Miami-Miller School of Medicine;Charles E. Schmidt College of Medicine, Florida Atlantic University

Le choléra est une infection intestinale grave due à la bactérie Vibrio cholerae, responsable d’une diarrhée sévère.

  • Les personnes s’infectent en consommant des aliments contaminés, souvent des fruits de mer ou en buvant de l’eau.

  • Le choléra est rare sauf dans les régions où les mesures d’hygiène sont insuffisantes.

  • Les personnes atteintes ont une diarrhée aqueuse et vomissent, mais habituellement sans fièvre.

  • L’identification de la bactérie dans un échantillon de selles confirme le diagnostic.

  • Le traitement consiste à réhydrater le patient pour remplacer les liquides perdus et à administrer des antibiotiques.

Différentes espèces de bactéries du genre Vibrio sont responsables de diarrhées ( Micro-organismes à l’origine d’une gastro-entérite). La maladie la plus grave, le choléra, est due au Vibrio cholerae. De vastes épidémies de choléra peuvent apparaître.

Le Vibrio cholerae vit normalement dans les zones aquatiques le long des côtes. L’infection se produit chez l’homme par l’ingestion d’eau, de fruits de mer ou d’autres aliments contaminés par la bactérie. Une fois infecté, le patient excrète la bactérie dans les selles. De ce fait, l’infection peut rapidement se répandre dans les régions où les déchets humains ne sont pas traités.

Alors qu’il était auparavant répandu dans le monde entier, le choléra est désormais limité aux pays en voie de développement, dans les zones tropicales et subtropicales. Il est fréquent (endémique) dans des régions de l’Asie, du Moyen-Orient, de l’Afrique et en Amérique centrale et du sud. De petites épidémies sont apparues en Europe, au Japon et en Australie. Aux États-Unis, le choléra peut se développer le long de la côte du Golf du Mexique.

Dans les régions endémiques, une épidémie apparaît généralement lorsque les services publics sanitaires sont perturbés au cours d’une guerre ou de conflits civils. L’infection apparaît plus fréquemment au cours des mois chauds et parmi les enfants. Dans les régions nouvellement touchées, les épidémies peuvent apparaître à n’importe quelle saison et toucher tous les âges.

Pour que l’infection se développe, un grand nombre de bactéries doit être absorbé. Alors, ces bactéries peuvent être en trop grand nombre pour être tuées par le suc gastrique, et donc, certaines bactéries atteignent l’intestin grêle où elles se multiplient et produisent une toxine. La toxine est responsable de la sécrétion par l’intestin grêle de très grandes quantités de sels et d’eau. Ces liquides corporels sont éliminés par l’organisme sous forme de diarrhées aqueuses. La perte d’eau et de sels est responsable du décès des patients. La bactérie reste dans l’intestin grêle et n’envahit pas les tissus.

Comme c’est l’acidité gastrique qui tue les bactéries, les personnes qui sécrètent moins de suc gastrique ont plus de chance d’avoir le choléra. Ces personnes comprennent

  • les jeunes enfants

  • les personnes âgées

  • les personnes qui sont traitées par des médicaments réduisant l’acidité gastrique, comme les inhibiteurs de la pompe à protons (comme l’oméprazole) et les antagonistes aux récepteurs H2 de l’histamine (comme la ranitidine).

Celles qui vivent dans les régions endémiques acquièrent progressivement une certaine immunité.

Le saviez-vous ?

  • Sans traitement, plus de la moitié des patients atteints d’une forme sévère de choléra meurt.

Les symptômes du choléra

Certaines personnes infectées ne présentent aucun symptôme. Les symptômes débutent de 1 à 3 jours après l’exposition, généralement par une diarrhée soudaine, indolore, aqueuse et des vomissements. Généralement, il n’y a pas de fièvre.

La diarrhée et les vomissements peuvent être légers à sévères. Au cours de certaines infections, plus d'un quart des liquides et des sels de l’organisme est éliminé par heure. Les selles sont grises et contiennent des morceaux de mucus. En quelques heures, la déshydratation est sévère causant une très grande sensation de soif, des crampes musculaires et une faiblesse généralisée. Très peu d’urines sont émises. Les yeux se creusent et la peau des doigts devient toute ridée. Si cette déshydratation n’est pas corrigée, la perte d’eau et de sels minéraux peut provoquer une insuffisance rénale, un état de choc, un coma et la mort.

Chez les patients qui survivent, les symptômes persistent généralement de 3 à 6 jours. La plupart des patients ne sont plus porteurs de bactéries au bout de 2 semaines. La bactérie persiste chez quelques personnes de façon définitive mais sans être responsable de symptômes. C'est ce que l'on appelle des « porteurs sains ».

Diagnostic du choléra

  • Culture d'un échantillon de selles

Le médecin prélève un échantillon de selles ou fait un frottis au niveau du rectum pour obtenir un échantillon. Cet échantillon est envoyé dans un laboratoire où la bactérie du choléra peut être cultivée. L’identification du Vibrio cholerae dans l’échantillon confirme le diagnostic.

On fait des tests sanguins et urinaires pour évaluer la déshydratation et la fonction rénale.

Prévention du choléra

Les éléments suivants sont essentiels à la prévention du choléra :

  • Purification des systèmes d’alimentation en eau

  • Traitement adéquat des déjections humaines

D'autres précautions comprennent :

  • Utiliser de l'eau bouillie ou chlorée

  • Éviter les légumes crus et le poisson et les fruits de mer mal cuits

Les fruits de mer peuvent également contenir d’autres formes de Vibrio.

Vaccins

Plusieurs vaccins sont disponibles en dehors des États-Unis. Ils ne fournissent qu’une protection partielle et limitée dans le temps et ils ne sont donc généralement pas recommandés. Des nouveaux vaccins sont actuellement testés.

Traitement du choléra

  • Solutés contenant du sel

  • Un antibiotique

Le remplacement rapide de l’eau et des sels minéraux de l’organisme est vital. La plupart des patients peuvent être traités efficacement par des solutés administrés par voie orale (bouche). Ces solutés visent à remplacer les pertes liquidiennes de l’organisme. Dans le cas des patients qui présentent une déshydratation grave et ne peuvent pas boire, la solution salée est administrée par voie intraveineuse. Au cours des épidémies, si les solutions intraveineuses ne sont pas disponibles, on administre parfois la solution salée dans l’estomac par l’intermédiaire d’une tubulure insérée dans le nez. Lorsque le remplacement liquidien est suffisant pour faire disparaître les symptômes, les patients doivent boire une quantité suffisante de solution salée pour pallier la perte de liquides due aux diarrhées et aux vomissements. Il est aussi conseillé de boire autant d'eau que souhaité. La reprise d’une alimentation solide peut se faire après l’arrêt des vomissements et le retour de l’appétit.

On traite généralement ces personnes par des antibiotiques pour réduire la gravité des diarrhées et pour les stopper le plus rapidement possible. De plus, les patients, qui sont traités par des antibiotiques, sont un peu moins susceptibles de transmettre l’infection au cours d’une épidémie. Les antibiotiques susceptibles d'être utilisés comprennent la doxycycline, l'azithromycine, le triméthoprime/sulfaméthoxazole, et la ciprofloxacine. Le médecin choisit les antibiotiques connus pour être efficaces contre la bactérie responsable du choléra dans la communauté locale. Comme la doxycycline provoque une coloration des dents chez les enfants de moins de 8 ans, on utilise à la place l’azithromycine, ou le triméthoprime-sulfaméthoxazole. Ces antibiotiques sont administrés par voie orale.

Plus de 50 % des patients atteints d’un choléra sévère non traité meurent. Moins de 1 % des personnes réhydratées rapidement et correctement meurt.

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