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Diphtérie

Par Larry M. Bush, MD, Affiliate Professor of Clinical Biomedical Sciences;Affiliate Associate Professor of Medicine, Charles E. Schmidt College of Medicine, Florida Atlantic University;University of Miami-Miller School of Medicine

La diphtérie est une maladie infectieuse et contagieuse, parfois mortelle, des voies aériennes supérieures, provoquée par la bactérie Corynebacterium diphtheriae.

  • Il s'agit d'une infection bactérienne qui est aujourd'hui rare dans les pays développés.

  • Classiquement les symptômes incluent un mal de gorge, une sensation de malaise général et de la fièvre, parfois accompagnée d'une augmentation de volume des ganglions lymphatiques, et la formation d'une pseudomembrane grise et dure dans la gorge.

  • Le diagnostic repose sur les symptômes, notamment le mal de gorge et la présence de la pseudomembrane.

  • La vaccination contribue à prévenir cette infection.

  • L'enfant est hospitalisé et reçoit des antibiotiques destinés à éradiquer l'infection.

Dans le passé, la diphtérie était l’une des principales causes de décès chez les enfants. De nos jours, elle est rare dans les pays développés, principalement grâce à la diffusion de sa vaccination. Bien que moins de cinq cas soient recensés par an aux États-Unis, les bactéries de la diphtérie sont encore présentes dans le monde et peuvent provoquer des épidémies en cas de vaccination insuffisante. La diphtérie est fréquente dans de nombreux pays d'Afrique, d'Amérique du Sud, d'Asie du Sud et du Sud-Est, du Moyen-Orient et à Haïti et en République dominicaine.

Le saviez-vous ?

  • La vaccination de routine a presque fait disparaître la diphtérie des pays industrialisés.

Les bactéries de la diphtérie se propagent en général par les gouttelettes d'humidité libérées dans l'air par les personnes malades. Les bactéries se multiplient le plus souvent sur ou près de la surface de la muqueuse de la bouche ou de la gorge, où elles provoquent une inflammation.

Certains types de Corynebacterium diphtheriae libèrent une puissante toxine, qui peut endommager le cœur, les reins et le système nerveux. Une forme moins sévère de la diphtérie ne touche que la peau et survient essentiellement chez les adultes. Cette forme est assez répandue chez les personnes dont l'hygiène corporelle est insuffisante (par exemple les personnes sans domicile fixe).

Symptômes de la diphtérie

La maladie apparaît généralement quelques jours (en moyenne 5 jours) après l'exposition à la bactérie. Les symptômes de la diphtérie se développent en quelques jours ; ils comprennent un mal de gorge, une déglutition douloureuse, un enrouement, une sensation de malaise général, et une légère fièvre (38 à 38,9 °C). Les enfants peuvent également présenter une augmentation du rythme cardiaque, des nausées, des vomissements, des frissons et des céphalées. Les ganglions lymphatiques du cou peuvent gonfler. Le processus inflammatoire peut entraîner un gonflement de la gorge, un rétrécissement des voies aériennes, ce qui rend la respiration très difficile.

En général, les bactéries forment une pseudomembrane grise et dure, une sorte de revêtement constitué de globules blancs morts, de bactéries et d’autres substances, près des amygdales ou d’autres régions de la gorge. La pseudomembrane réduit le diamètre des voies respiratoires. Le palais peut être paralysé. Lorsqu'ils inspirent, les enfants peuvent émettre un son de halètement bruyant. Par ailleurs, la pseudomembrane peut se détacher brusquement et obstruer complètement les voies respiratoires, empêchant ainsi l’enfant de respirer.

Lorsque l'infection est grave, la toxine libérée par les bactéries diphtériques endommage parfois certains nerfs, notamment ceux des muscles du visage, de la gorge, des bras et des jambes, entraînant des troubles de la déglutition, de la motricité des yeux et des bras et des jambes. Ces symptômes prennent des semaines à disparaître. Elle peut également provoquer une inflammation du muscle cardiaque (myocardite) qui parfois se traduit par des troubles du rythme cardiaque, une insuffisance cardiaque, voire le décès.

Si la diphtérie ne touche que la peau, elle crée des plaies qui prennent une apparence variée. Ces plaies apparaissent sur les bras et les jambes et ressemblent aux manifestations d'autres troubles cutanés, comme l'eczéma, le psoriasis, et l'impétigo. Parfois les plaies sont ouvertes et ne cicatrisent pas. Les plaies peuvent être douloureuses, rouges et suinter.

Au total, environ 3 % des personnes atteintes de diphtérie meurent. Le risque de décès augmente si

  • les personnes reportent la consultation d'un médecin ;

  • la diphtérie affecte le cœur ;

  • la diphtérie se développe chez des enfants de moins de 15 ans.

Diagnostic de la diphtérie

  • Culture d'un échantillon de mucus infecté

  • Si le médecin soupçonne que le cœur est atteint, électrocardiographie

Une diphtérie est soupçonnée devant un enfant qui a un mal de gorge et une pseudomembrane, surtout si ces signes sont associés à une paralysie du palais ou si l'enfant n'est pas vacciné. Le diagnostic est confirmé en envoyant un échantillon de mucus provenant de la gorge de l'enfant dans un laboratoire où la bactérie peut être mise en culture (croissance de la bactérie).

Si le médecin soupçonne que le cœur est atteint, une électrocardiographie (ECG) est effectuée.

Le médecin soupçonne une diphtérie cutanée lorsque la personne présente des plaies au cours d'une flambée de diphtérie respiratoire. Pour confirmer le diagnostic, le médecin prélève un échantillon à partir d'une plaie et l'envoie au laboratoire pour le mettre en culture.

Prévention de la diphtérie

La vaccination anti-diphtérique est pratiquée systématiquement pendant l’enfance ( Vaccination des nourrissons et des enfants). Le vaccin anti-diphtérique est en général associé à d’autres vaccins, contre le tétanos et la coqueluche (toux convulsive). Lorsque la série initiale de vaccins est terminée, une vaccination anti-diphtérique de rappel (associée au vaccin contre le tétanos) est administrée tous les 10 ans.

Si une personne est exposée à la diphtérie et n'a pas terminé le calendrier de vaccination, ou si elle n'a pas reçu de vaccin de rappel depuis plus de 5 ans, elle recevra un vaccin de rappel.

Après une exposition à la diphtérie

Si une personne a un contact direct avec une personne atteinte de la diphtérie, des analyses sont effectuées pour déterminer si elle est infectée et un traitement antibiotique est commencé. Des échantillons provenant de sa gorge et de son nez sont envoyés dans un laboratoire pour être mis en culture. Si les bactéries diphtériques sont détectées dans les échantillons, la personne doit prendre des antibiotiques pendant une période plus longue.

Traitement de la diphtérie

  • Antitoxine diphtérique

  • Antibiotiques

Un enfant présentant des symptômes de diphtérie est hospitalisé en soins intensifs pour l’injection d’anticorps (antitoxine) destinés à neutraliser la toxine diphtérique. Une antibiothérapie spécifique, par pénicilline ou érythromycine, doit être réalisée pour éliminer la bactérie. Les antibiotiques sont administrés pendant 14 jours. L'enfant est isolé (pour empêcher toute contamination par des sécrétions infectées) jusqu'à ce que les résultats de deux cultures, effectuées après l'arrêt des antibiotiques, confirment que toutes les bactéries ont été éliminées.

En présence d'une diphtérie cutanée, le médecin nettoie soigneusement les plaies au savon et à l'eau, et la personne prend des antibiotiques pendant 10 jours.

Les personnes qui sont atteintes d'une infection grave récupèrent lentement. Il leur est conseillé de ne pas reprendre les activités trop rapidement. Si le cœur a été atteint, l'effort physique même normal peut être dangereux.

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