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Onchocercose

(Cécité des rivières)

Par Richard D. Pearson, MD, University of Virginia School of Medicine

L’onchocercose est une infection due à un nématode (ver rond), Onchocerca volvulus. Elle est responsable d’un prurit (démangeaisons), d’une éruption cutanée, quelquefois avec formation de cicatrices, ainsi que de symptômes oculaires pouvant conduire à la cécité.

  • Cette infection est transmise par la piqûre d’une femelle de mouche noire, qui se reproduit dans les ruisseaux.

  • Cette infection peut être responsable uniquement d’un prurit intense mais parfois, d’une éruption cutanée, d’une hypertrophie des ganglions (gonflement), de troubles de la vision ou d’une cécité complète.

  • Généralement, le diagnostic médical est fait grâce à l’identification de la forme immature du ver dans un échantillon de peau.

  • Pour contrôler l’infection dans les zones d’endémie, on administre une ou deux fois par an de l’ivermectine.

  • Dans le cadre du traitement, on administre une seule dose d’ivermectine tous les 6 à 12 mois jusqu’à disparition des symptômes.

Environ 25 millions de personnes sont atteintes d’onchocercose dans le monde. Environ 300 000 d’entre elles sont aveugles, et 800 000 ont des troubles visuels. L’onchocercose est la seconde cause de cécité dans le monde. Elle est beaucoup plus fréquente dans les régions tropicales et subtropicales (sub-sahariennes) de l’Afrique. Des cas occasionnels sont rapportés au Yémen, dans le Sud du Mexique, au Guatemala, en Équateur, en Colombie, au Venezuela et au Brésil (le long de l’Amazone).

Le saviez-vous ?

  • L’onchocercose, ou cécité des rivières, est une cause de cécité dans les pays en voie de développement.

Mode de transmission de l’onchocercose

L’onchocercose est transmise par la piqûre d’une femelle de mouche noire qui se reproduit dans des courants d’eau assez rapides (d’où, le nom de cécités des rivières). Le cycle de l’infection débute quand une mouche noire pique une personne infectée et s’infecte avec des formes immatures du ver appelées les microfilaires. Ces microfilaires se transforment en larves dans l’organisme de la mouche. Quand la mouche pique une autre personne, les larves passent dans la peau de cette personne. La larve se déplace sous la peau et forme des nodules, où elle se transforme en ver adulte en 12 à 18 mois. Les femelles adultes de ces vers peuvent vivre dans ces nodules jusqu’à 15 ans. Après l’accouplement, les femelles matures produisent des œufs, qui se transforment en microfilaires qui sont expulsées par le ver. Un ver peut produire 1 000 microfilaires par jour. Des milliers de microfilaires migrent à travers les tissus de la peau et des yeux et ce sont elles qui sont responsables de la maladie.

Généralement, pour que l’infection se développe et soit responsable de symptômes, il faut que la personne ait été piquée de très nombreuses fois. C’est pourquoi il est peu probable que l’infection apparaisse chez des personnes qui voyagent dans les régions où sévit cette maladie.

Comme la transmission de cette infection se fait près des rivières, un grand nombre de personnes évitent ces zones. L’impossibilité de vivre ou de travailler auprès des rivières à un impact sur l’agriculture. De ce fait, l’onchocercose peut contribuer à la pénurie alimentaire de certaines régions.

Symptômes de l’onchocercose

Les symptômes apparaissent quand les microfilaires meurent. Leur mort est responsable d’un prurit intense, qui peut être le seul symptôme. Une éruption cutanée avec des rougeurs peut se développer. Au fil du temps, la peau peut s’épaissir, devenir rugueuse et se rider. Elle peut se dépigmenter en formant des taches inégales. Il peut y avoir une inflammation et une hypertrophie des ganglions, y compris ceux de la région génitale. Des nodules renfermant des vers adultes peuvent être vus ou palpés sous la peau.

La variété des troubles oculaires s’étend de l’atteinte légère (vision trouble) à la cécité totale. Une inflammation apparaît au niveau des yeux qui deviennent rouges. L’exposition à la lumière vive peut provoquer l’apparition d’une douleur. Sans traitement, la cornée s’opacifie complètement et des cicatrices peuvent se former – cause de la cécité. Il peut y avoir atteinte d’autres structures de l’œil, y compris l’iris, la pupille et la rétine. Une inflammation peur se développer au niveau du nerf optique, entraînant sa dégénérescence. La cécité peut être responsable du raccourcissement de la vie.

Diagnostic de l’onchocercose

  • Examen d’un échantillon de peau

Généralement, on prélève un échantillon de peau et on y recherche la présence de microfilaires. Les alternatives sont les tests sanguins, mais ces tests ne sont pas toujours fiables et disponibles. Les microfilaires peuvent également être observées au niveau de l’œil en utilisant une lampe à fente.

On peut rechercher les vers adultes dans les nodules après excision, mais cette procédure est rarement nécessaire.

Prévention de l’onchocercose

En théorie, les mesures suivantes contribuent à réduire le risque d’infection :

  • Éviter les zones infestées par les mouches

  • Porter des vêtements protecteurs

  • Utiliser généreusement des répulsifs anti-insectes

L’administration d’ivermectine deux fois par an réduit considérablement le nombre de microfilaires, prévient le développement ultérieur de la maladie et contribue à contrôler cette infection dans les populations exposées sans cesse.

Traitement de l’onchocercose

  • Ivermectine

  • Parfois, la doxycycline

Dans le cadre du traitement de l’onchocercose, on administre une seule dose d’ivermectine par voie orale tous les 6 à 12 mois jusqu’à disparition des symptômes. L’ivermectine tue les microfilaires, réduisant ainsi le nombre de microfilaires dans la peau et les yeux et réduit la production de microfilaires par les vers adultes pendant plusieurs mois. Elle ne tue pas les vers adultes, mais des doses répétées diminuent leur fertilité.

Parfois, le médecin prescrit de la doxycycline (un antibiotique) pendant 4 à 6 semaines. Elle tue certaines bactéries qui vivent dans les vers et qui sont essentielles à leur survie. En conséquence, les vers meurent. Ses effets secondaires sont légers.

Autrefois, on faisait une ablation chirurgicale des nodules mais ce traitement a été remplacé par l’administration d’ivermectine.

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