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Gelure profonde

Par Daniel F. Danzl, MD, University of Louisville School of Medicine

La gelure est une lésion due au froid dans laquelle une partie du corps est gelée.

  • Le froid extrême peut geler des tissus, les détruire et parfois affecter également les tissus voisins.

  • La zone atteinte peut être insensible, blanche, enflée, couverte de vésicules, ou noire et épaisse.

  • Il faut réchauffer la zone atteinte dans de l'eau tiède aussitôt que possible.

  • La gelure guérit presque toujours après un certain temps mais parfois la chirurgie est nécessaire pour enlever les tissus nécrosés.

Les lésions provoquées par le gel résultent de l’association de plusieurs facteurs. Le gel tue certaines cellules (nécrose), alors que d’autres survivent. Comme le froid provoque le rétrécissement des vaisseaux et diminue la circulation du sang, un tissu situé près d’une zone gelée peut être lésé à son tour. Le froid peut parfois entraîner la formation de caillots dans les petits vaisseaux de la zone atteinte. Ces derniers peuvent bloquer la circulation sanguine et entraîner la destruction des tissus en aval. Lorsque la circulation sanguine reprend, les tissus lésés libèrent différentes substances chimiques qui entraînent une inflammation. Celle-ci aggrave les lésions provoquées par le froid. De plus, certaines substances toxiques sont libérées dans la circulation sanguine lors du réchauffement des tissus gelés.

Toute exposition d'une partie du corps à des températures inférieures à 0 °C comporte un risque de gelure. Ce risque dépend de l’intensité du froid et de la durée de l’exposition. Le risque de gelure augmente lorsque la circulation sanguine est mauvaise en cas de diabète, artériosclérose, spasme d’un vaisseau sanguin (provoqué par le tabac, certaines maladies neurologiques ou certains médicaments), ou de limitation de la circulation du sang (par exemple, en portant des gants ou des chaussures trop serrées). Les mains, les pieds et le visage sont très vulnérables au risque élevé de gelure s’ils sont exposés. Le contact avec l’humidité ou le métal accélère le refroidissement ; il est particulièrement dangereux.

Les symptômes

Les symptômes varient selon la profondeur et la quantité de tissu gelé. Une petite gelure superficielle consiste en une zone de peau insensible et blanche, qui se détache après réchauffement. Une gelure un peu plus profonde se traduit par des cloques et l'œdème de la zone atteinte. Si la lésion est plus profonde, l’extrémité atteinte devient insensible, froide et dure. La zone lésée est pâle et froide. Des cloques apparaissent souvent. Les cloques remplies de sang sont le signe d’une atteinte plus sévère que les cloques remplies d’un liquide clair.

L’extrémité atteinte peut devenir terne et molle : gangrène humide. Dans la majorité des cas de gangrène humide, l’extrémité atteinte doit être amputée. Plus souvent, la zone atteinte devient noire et dure : gangrène sèche.

Le diagnostic

Le diagnostic de gelure est établi d'après l'aspect typique de la lésion survenue au cours d’une d’exposition importante au froid. Parfois, pendant les premiers jours, la gelure paraît semblable à une lésion qui ne serait pas due au gel. Après un certain temps, les tissus gelés font apparaître des caractéristiques qui les différencient les lésions ordinaires.

Le traitement

Hors de l'hôpital

Les personnes souffrant de gelures doivent être enveloppées dans une couverture chaude car elles peuvent également être affectées d'hypothermie. Si possible, commencer à réchauffer la zone gelée immédiatement. Il faut immerger la zone dans de l'eau chaude qui doit rester confortable pour le soignant (100 à 104°F ou environ 40°Celsius [°C]). Attention, il faut éviter de frotter la zone, en particulier avec de la neige, car ceci accélère en fait la destruction des tissus. La zone étant insensible, les sujets ne peuvent indiquer si une brûlure se développe. Elle ne doit pas être réchauffée face à un feu ou par une couverture chauffante ou électrique.

Le saviez-vous ?

  • Une zone affectée de gelure ne doit pas être frottée (en particulier avec de la neige) car cela endommage les tissus encore plus.

Les gelures survenant après réchauffement (« re-gelures ») sont très dangereuses : il est préférable de maintenir le tissu gelé si on ne peut pas le soustraire au froid. Ainsi, si une personne victime de gelure risque d’être réexposée au froid, il ne faut pas réchauffer la lésion (en particulier si elle doit marcher alors qu’elle souffre de gelures aux pieds). Les pieds une fois réchauffés sont plus vulnérables aux lésions provoquées par la marche. Il faut donc s'efforcer de protéger les tissus lésés des frottements, du serrement ou d'autres risques de lésion éventuels. Les pieds sont normalement nettoyés, séchés et couverts. La personne doit être maintenue au chaud et recevoir un antalgique, si possible. Il faut l'emmener à l'hôpital dès que possible.

À l’hôpital

À l'hôpital, le réchauffement commence ou est poursuivi. Le réchauffement complet peut prendre de 15 à 30 minutes. La zone gelée devient extrêmement douloureuse lorsqu’on la réchauffe et une injection d'antalgique opiacé peut être nécessaire. Les cloques ne doivent pas être percées. Si elles s’ouvrent, elles doivent être recouvertes d’une pommade antibiotique.

Une fois réchauffée, la zone gelée doit être doucement lavée, séchée, et enroulée dans un bandage stérile et maintenue méticuleusement propre et sèche pour éviter l'infection. Des médicaments anti-inflammatoires, comme l’ibuprofène administré par voie orale ou l’aloe vera en gel appliqué sur la lésion, peuvent diminuer l’inflammation. Certains médecins prescrivent des antibiotiques de façon systématique à toutes les personnes victimes de gelures profondes pour prévenir l'infection. Afin d’améliorer la circulation sanguine dans la région lésée, des médicaments peuvent être administrés par voie intraveineuse, mais ceci n'est utile qu'au cours des premiers jours suivant l'événement.

Après la sortie de l'hôpital

Le meilleur traitement courant consiste en séances de balnéothérapie, soit un bain à environ 37 °C trois fois par jour suivi de séchage délicat, en repos et à laisser le temps faire son œuvre. La plupart des personnes guérissent lentement, au bout de plusieurs mois, mais l'amputation est parfois nécessaire pour éliminer les tissus nécrosés. Comme les gelures semblent parfois affecter de plus grandes zones ou être plus graves qu'il n'apparaîtra des semaines ou des mois plus tard, la décision d'amputer est en général remise à plusieurs mois, jusqu'à ce que la zone ait eu le temps de guérir. Parfois, un examen d'imagerie comme l'imagerie par résonance magnétique (IRM), la scintigraphie avec radio-isotopes, la thermographie par micro-ondes ou un examen de la circulation au laser-Doppler peut aider à déterminer quelles sont les zones qui peuvent guérir et celles qui ne le pourront pas. Les zones qui ne guériront pas exigent l'amputation. Certaines personnes présentent de l'engourdissement ou une sensibilité excessive au froid après la guérison d'une gelure profonde.

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