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Épuisement par la chaleur

Par James P. Knochel, MD, University of Texas, Southwestern Medical Center at Dallas;Presbyterian Hospital of Dallas

L’épuisement par la chaleur est une perte excessive de sels (électrolytes) et de liquide provoquée par la chaleur, qui entraîne une diminution du volume sanguin, provoquant divers symptômes, y compris parfois l’évanouissement ou l’effondrement..

L’épuisement par la chaleur est plus grave que les crampes de chaleur. La perte en eau et en sel est majorée et les symptômes sont plus graves.

Les symptômes et le diagnostic

L’épuisement par la chaleur peut se manifester par des vertiges et des étourdissements, une faiblesse, des céphalées, une vision brouillée, des douleurs musculaires ou des nausées et des vomissements. Des crampes musculaires peuvent survenir mais ce n'est pas fréquent. Le malade peut ressentir un malaise, voire perdre conscience en position debout. Des sueurs profuses sont fréquentes. Il peut exister un léger état de confusion. Les fréquences cardiaque et respiratoire s'accélèrent. La tension artérielle peut devenir basse. En général, la température corporelle est normale, mais si elle s'élève, elle ne dépasse pas 40 °C.

L’épuisement par la chaleur peut être habituellement diagnostiqué d’après les symptômes, et par le fait qu’il se manifeste après une exposition à la chaleur.

Le traitement

Le traitement implique la restitution des liquides et des sels, et de déplacer la personne hors de l’environnement chaud. Pour favoriser le refroidissement, il faut retirer ou desserrer les vêtements, voire appliquer sur la peau des tissus humides ou des vessies de glace.

Après réhydratation, le patient reprend en général connaissance rapidement et complètement. Non traité, l’épuisement par la chaleur peut conduire au coup de chaleur.