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Coup de chaleur

Par James P. Knochel, MD, University of Texas, Southwestern Medical Center at Dallas;Presbyterian Hospital of Dallas

Le coup de chaleur est un accident potentiellement mortel qui entraîne une élévation majeure de la température corporelle et le dysfonctionnement de nombreux organes.

  • Le coup de chaleur est observé après quelques heures d'effort chez les jeunes athlètes ou après plusieurs jours de grandes chaleurs chez les personnes âgées sédentaires vivant dans un milieu non climatisé.

  • La température corporelle dépasse 40° C et le cerveau fonctionne mal.

  • Le sujet doit être immédiatement refroidi.

Le coup de chaleur est la forme la plus grave des affections provoquées par la chaleur. Les personnes frappées par un coup de chaleur sont beaucoup plus atteintes que celles qui présentent d’autres troubles dus à la chaleur. Les caractéristiques suivantes distinguent en particulier le coup de chaleur des autres troubles causés par la chaleur :

  • la température corporelle dépasse généralement 40 °C.

  • des symptômes de mauvais fonctionnement du cerveau se développent.

Le coup de chaleur peut se produire lorsqu’une personne réalise un effort par une chaleur extrême ou dans un environnement chaud et non ventilé. Par exemple, le coup de chaleur peut se développer chez de jeunes athlètes en bonne santé, en particulier chez ceux qui ne sont pas acclimatés, après quelques heures seulement d'effort intense en conditions chaudes et humides. Le coup de chaleur peut aussi se développer en particulier chez les personnes âgées sédentaires vivant dans un milieu mal ventilé et sans climatisation pendant les grandes chaleurs. Les personnes âgées ayant certaines affections (telles que celles qui mettent en cause des anomalies fonctionnelles du cœur, des poumons, des reins ou du foie) et les jeunes enfants sont les plus vulnérables aux coups de chaleur.

Celui-ci se produit parce que l’organisme ne peut pas éliminer la chaleur assez rapidement en réponse à une chaleur extrême. Comme il ne peut pas se refroidir, sa température continue à augmenter rapidement jusqu’à atteindre des niveaux dangereusement élevés. Les conditions qui interfèrent avec la déperdition de chaleur comprennent certaines affections de la peau et des médicaments qui diminuent le risque d'augmentation de la transpiration.

Le coup de chaleur peut provoquer des lésions, temporaires ou permanentes, d’organes vitaux tels que le cœur, les poumons, les reins, le foie ou le cerveau. Plus la température s’élève, surtout au-dessus de 41 °C, plus les troubles se développent rapidement. Le coup de chaleur peut entraîner la mort.

Les symptômes

Les signes avertisseurs typiques sont des vertiges, de l'étourdissement, de la faiblesse, de la fatigue, des céphalées, une vision brouillée, des douleurs musculaires, des nausées et des vomissements (qui sont également les symptômes de l’épuisement par la chaleur). Les personnes affectées ne se rendent pas compte que leur température corporelle est très élevée.

Dans le coup de chaleur, la peau est chaude, rouge et sèche. La transpiration peut être absente en dépit de la chaleur. Du fait du mauvais fonctionnement du cerveau, la personne peut devenir confuse et désorientée, avoir des convulsions ou tomber dans le coma. La fréquence cardiaque et respiratoire s'accélère. Le pouls est généralement rapide. La tension artérielle peut être élevée ou basse. La température corporelle dépasse en général 40 °C et peut être si élevée qu’elle dépasse les graduations du thermomètre classique.

Le diagnostic

Les diagnostic est généralement évident. Les personnes ont une fièvre élevée, des symptômes de mauvais fonctionnement du cerveau et des antécédents d'exposition à la chaleur élevée et humide. Si le diagnostic n'est pas évident, il faut entreprendre des tests pour détecter d'autres affection pouvant causer des symptômes semblables tels que des infections, un AVC et une hyper activité de la thyroïde (hyperthyroïdie).

Le traitement

Le corps doit être immédiatement refroidi et il faut appeler une ambulance. En attendant son transfert à l’hôpital, la personne doit être enveloppée de tissus mouillés et froids, voire immergée dans un lac, une rivière ou une baignoire remplie d’eau froide ou refroidie avec de la glace. Vaporiser de l'eau sur le corps puis souffler de l'air sur le corps à l'aide d'un ventilateur peut s'avérer aussi très efficace. L'administration de médicaments (aspirine ou paracétamol) destinés à traiter la fièvre due à une infection est inutile et doit être évitée.

Le saviez-vous ?

  • L'ingestion de grandes quantités d'eau pure pendant un effort intense peut diluer dangereusement le sodium dans la circulation sanguine.

À l’hôpital, le refroidissement est obtenu rapidement en enlevant les vêtements et en mouillant la peau ou en appliquant occasionnellement de la glace. Pour accélérer l’évaporation et le refroidissement, on peut utiliser un ventilateur. La température corporelle est mesurée régulièrement ou, souvent, en continu. On peut administrer des solutés froids par voie intraveineuse. Pour éviter un refroidissement excessif, on doit arrêter les mesures de refroidissement lorsque la température atteint les environs de 39 °C.

Les convulsions, le coma et les autres dysfonctionnements d'organes éventuels peuvent nécessiter un traitement spécifique. Le coup de chaleur est traité efficacement dans les unités de soins intensifs des hôpitaux.

Le pronostic

Le risque de décès par coup de chaleur augmente en fonction des facteurs suivants :

  • l'âge de l'adulte

  • l'âge des jeunes enfants

  • la sévérité des conditions éventuelles (telles que le cœur, les poumons, les reins ou le foie)

  • la valeur la plus élevée atteinte par la température corporelle

  • la durée de la température corporelle à un niveau extrêmement élevé

Chez environ 20 % des personnes qui survivent, la récupération cérébrale est parfois incomplète, entraînant des changements de la personnalité, de la maladresse ou une mauvaise coordination. Chez certaines personnes, les reins ne guérissent pas complètement. Après la guérison, la température corporelle peut fluctuer de manière anormale pendant plusieurs semaines.

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