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Présentation des troubles provoqués par la chaleur

Par James P. Knochel, MD, University of Texas, Southwestern Medical Center at Dallas;Presbyterian Hospital of Dallas

L’être humain, animal à sang chaud, maintient sa température corporelle entre des bornes étroites, avec une variation de 1 à 2 degrés autour d'une température buccale de 37 °C et d'une température rectale de 38 °C, malgré les grandes variations de la température extérieure. Les limites de la température interne doivent être maintenues pour un fonctionnement normal de l’organisme. Si la température corporelle s’élève ou diminue excessivement, des lésions organiques sérieuses, voire le décès, peuvent se produire.

Régulation de la température

L’organisme régule sa température en équilibrant la production et la déperdition de chaleur.

Il produit de la chaleur par des réactions chimiques (métabolisme), qui résultent essentiellement de la conversion des aliments en énergie. La chaleur est produite également par le travail des muscles lors de l’activité physique.

L’organisme se refroidit en perdant la chaleur, principalement par les phénomènes de radiation et de transpiration. La radiation, mécanisme par lequel la chaleur circule des régions les plus chaudes vers les plus froides, est la principale cause de perte de chaleur quand l’organisme est plus chaud que son environnement. La transpiration, produite par les glandes sudoripares, contient de l’eau qui refroidit la peau en s'évaporant, et constitue la principale cause de perte de chaleur lorsque l’environnement est plus chaud que l’organisme ou pendant l’exercice. Mais l’humidité (présence d’eau dans l’air) diminue l’évaporation de la sueur et donc l’efficacité de la transpiration. La déperdition de chaleur est donc moindre dans les climats chauds et humides.

Troubles provoqués par la chaleur

Les troubles provoqués par la chaleur sont de plusieurs types :

  • Crampes de chaleur

  • Épuisement par la chaleur

  • Coup de chaleur (le plus grave)

Ces types de troubles présentent des symptômes variables selon l'élévation de la température corporelle (et dans quelle mesure) et selon la sévérité de la perte (déplétion) en eau et en sels de l'organisme. L'appauvrissement en eau et en sels de l'organisme est le résultat d'une transpiration excessive et peut entraîner une basse tension artérielle ainsi que des contractions musculaires douloureuses. Les organes internes peuvent être lésés si la température corporelle reste très élevée pendant longtemps.

Causes

Les troubles dus à la chaleur sont provoqués soit par une production excessive de chaleur, soit par une perte insuffisante de chaleur ou les deux.

La production de chaleur excessive peut avoir les causes suivantes :

  • des infections causant de la fièvre

  • une hyperthyroïdie accélérant le métabolisme

  • une activité musculaire intense pouvant survenir pendant un exercice ou un travail physique (en particulier chez les personnes obèses), pouvant résulter de troubles tels que convulsions, et agitation, ou être la conséquence du sevrage de drogues ou d'alcool

  • certaines drogues stimulantes telles que la cocaïne, les amphétamines, le méthylène dioxyméthamphétamine (MDMA ou ecstasy), les inhibiteurs de la monoamine oxydase (type d'antidépresseur) et la phéncyclidine (poussière d’ange)

  • un surdosage de médicaments contenant de l'aspirine, parce qu'à doses élevées, l'aspirine incite les cellules à produire une la chaleur excessive

L'insuffisance de déperdition de chaleur est fréquente sous les climats chauds et humides. Différents facteurs contribuent de manière importante à l’insuffisance des pertes de chaleur :

  • Les vêtements lourds, serrés et imperméables qui ne laissent pas la peau respirer (qui ne permettent pas à l’air et à l’humidité de circuler librement). De tels vêtements empêchent l’évaporation de la sueur de la surface cutanée ; ils empêchent ainsi le refroidissement de l’organisme.

  • La production de sueur est perturbée par certains médicaments, en particulier par les médicaments antipsychotiques et les médicaments à effets anticholinergiques (voir Hyperthyroïdie).

  • Certaines affections de la peau interfèrent avec la transpiration. Parmi celles-ci, la mucoviscidose, la sclérose systémique (autrefois appelée sclérodermie), le psoriasis, l'eczéma et les brûlures solaires graves.

  • L'obésité interfère avec la déperdition de chaleur car l’épais tissu adipeux joue un rôle d'isolant efficace.

  • Certains états mentaux empêchent également les réactions normales en présence de chaleur. Par exemple, les personnes âgés atteints de démence et les personnes en état d’ébriété dans un environnement très chaud n’auront pas le réflexe de se réfugier dans un endroit plus frais, d’ôter des vêtements lourds ou de mettre le climatiseur en marche.

La probabilité de développer des troubles liés à la chaleur s’accentue lorsque l’exposition est brutale, comme c’est le cas pour un enfant laissé dans une voiture fermée en pleine chaleur un jour d’été. Par temps chaud, l’intérieur d’une voiture fermée peut passer de 27 à 49 °C en 15 minutes. Si une personne est exposée progressivement à des périodes prolongées de chaleur humide, son organisme s’adapte peu à peu, ce qui permet le maintien d’une température corporelle normale. Ce processus s'appelle acclimatation. L’acclimatation est plus rapide chez les sujets jeunes et actifs que chez les personnes âgées ou inactives.

Les facteurs qui augmentent la vulnérabilité aux effets des troubles causés par la chaleur comprennent, notamment :

  • être très jeune ou très âgé

  • présenter certaines affections médicales comme celles qui mettent en cause des anomalies fonctionnelles du cœur, des poumons, des reins ou du foie

  • prendre des diurétiques

  • présenter des déséquilibres dans la chimie sanguine (électrolytes)

Prévention

Le bon sens est la meilleure manière d’éviter les troubles dus à la chaleur. Par exemple, les enfants (et les animaux domestiques) ne doivent jamais être laissés à l’intérieur d'espaces clos et mal ventilés, tels qu'une voiture chaude, même pendant quelques minutes. Quand il fait excessivement chaud, les personnes très jeunes et très âgées ne doivent pas rester dans des lieux non ventilés sans climatiseur.

Dans un climat chaud et humide, il est préférable de porter des vêtements légers et amples qui permettent la respiration, comme ceux en coton. Les liquides et les sels perdus par la transpiration doivent être remplacés par la prise d’eau ou d’aliments et de boissons légèrement salés, tels que les boissons pour sportifs, les jus de tomate salés ou les soupes froides. Les boissons alcoolisées ne constituent pas une bonne suppléance hydrique.

Efforts pendant la chaleur

Il faut éviter les efforts intenses dans un milieu très chaud. Quand on ne peut pas éviter l'effort dans une atmosphère chaude, la prise de grandes quantités de solutés et le refroidissement de la peau par de l’eau fraîche contribuent au maintien d’une température corporelle proche de la normale. Pour remplacer correctement les pertes liquidiennes, il faut continuer à boire même si la sensation de soif a disparu. Une perte de poids après un exercice physique ou un travail peut être un indice de déshydratation. Il faut rappeler aux personnes qui perdent 2 à 3 % de leur poids corporel qu’elles doivent boire des quantités supplémentaires de liquide et reprendre du poids pour se trouver à environ 1 kilogramme de leur poids initial avant d'être soumises à une nouvelle exposition le lendemain. Les personnes qui perdent environ 4 % de leur poids corporel doivent limiter leur activité pendant 1 jour.

Les sujets qui travaillent en extérieur et qui boivent de grandes quantités d’eau risquent de diluer le sodium dans leur sang. (état appelé hyponatrémie—voir Hyponatrémie (faible taux de sodium dans le sang)), ce qui peut causer des convulsions et même être fatal. La consommation de sel, sous la forme de biscuits secs salés associés à l’eau, peut résoudre ce problème. De nombreuses boissons disponibles dans le commerce contiennent des suppléments sodés.

L'augmentation progressive du niveau et de la quantité de travail effectué par grande chaleur aboutit finalement à une acclimatation qui permet de travailler en sécurité à des températures qui étaient auparavant dangereuses. Il est en général normal de passer d'une activité modérée pendant 15 minutes par jour (suffisamment pour stimuler la transpiration) par temps chaud, à 90 minutes d'activité intense sur une période de 10 à 14 jours.

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