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Le conducteur âgé

Par David B. Carr, MD, Washington University School of Medicine–Older Adult Health Center

La conduite procure un sentiment de liberté, d'indépendance et de participation au monde que de nombreuses personnes considèrent pour acquis au début de leur vie d'adulte. Mais le privilège de conduire est basé sur la capacité à conduire prudemment. Les conducteurs âgés de 70 ans et plus sont parmi les plus à risque d'infractions au Code de la route et d'accidents par kilomètre parcouru. Ainsi, la diminution des capacités due aux troubles liés au vieillissement doit être considérée comme un feu de circulation orange clignotant, un avertissement selon lequel le privilège de la conduite doit être réévalué.

De nombreux facteurs peuvent limiter les performances au volant des adultes âgés. Parmi ces facteurs, les modifications, liées au vieillissement, du temps de réaction et certains troubles qui deviennent plus fréquents avec l'âge. Les médicaments généralement utilisés pour traiter les troubles chez les personnes âgées peuvent également altérer les performances de conduite.

Certains de ces facteurs peuvent être pris en charge et modifiés.

Le saviez-vous ?

  • Les personnes âgées sont plus susceptibles d'avoir des accidents lorsqu'elles tournent à gauche.

Taux d'accidents et infractions au Code de la route

En moyenne, les conducteurs âgés ont en fait moins d'accidents par an que les conducteurs jeunes. Cependant, comme ils parcourent moins de kilomètres que les jeunes, les conducteurs âgés ont en moyenne plus d'accidents par kilomètre parcouru. Le taux d'accident commence à augmenter après l'âge de 70 ans, et il augmente encore plus rapidement après 80 ans. Pour chaque kilomètre parcouru, les conducteurs âgés ont des taux plus importants d'infractions, de collisions et d'accidents mortels que les autres groupes d'âges supérieurs à 25 ans. Il faut noter que la génération actuelle des personnes âgées parcourent des distances plus importantes que les générations précédentes, et cette tendance va se poursuivre.

Le non-respect du « céder le passage » est l'une des infractions les plus courantes commises par les conducteurs âgés. De plus, les conducteurs âgés ont plus de difficultés à s'insérer dans la circulation et peuvent avoir des problèmes au niveau des intersections, en particulier pour tourner à gauche. Les éléments suivants expliquent ces difficultés :

  • Difficulté à évaluer simultanément plusieurs informations (multitâche)

  • Difficulté à juger la vitesse des voitures venant en sens inverse

  • Réduction du champ de vision

Cependant, les conducteurs âgés sont souvent plus prudents que les jeunes. Ils ont tendance à éviter la conduite de nuit, pendant les heures de pointe ou lorsque la météo est peu clémente. En outre, l'alcool est un facteur beaucoup moins probable dans les accidents impliquant des conducteurs âgés. Les conducteurs âgés sont aussi moins susceptibles d'avoir des accidents sur des routes sinueuses ou à grande vitesse. Pour les conducteurs âgés, il y a moins de probabilité que les accidents impliquent un seul véhicule. Plusieurs véhicules sont souvent impliqués.

Dans un accident automobile, les conducteurs âgés sont plus souvent blessés que les jeunes. Les accidents impliquant des conducteurs âgés entraînent plus souvent des blessures graves, voire mortelles. Cette vulnérabilité plus grande des conducteurs âgés peut être due à une fragilité physique. En outre, les conducteurs âgés ont plus souvent des accidents lorsqu'ils tournent à gauche, et ces virages les rendent plus vulnérables. Les conducteurs âgés qui sont tués dans un accident mortel ont généralement des voitures plus vieilles non munies d'airbag (coussin de sécurité gonflable). Ainsi, pour les conducteurs âgés, il se peut que le taux de mortalité diminue pendant la prochaine décennie avec l'utilisation de véhicules plus modernes.

Explication des problèmes

La conduite consiste en l'exécution précise de tâches simultanées (freiner et piloter par exemple). Ces tâches nécessitent plusieurs caractéristiques, notamment :

  • de la lucidité

  • de l'attention et de la concentration

  • un temps de réaction vif

  • de la coordination

  • une force adéquate

  • une bonne amplitude de mouvement dans la partie supérieure du corps (tronc supérieur, épaules et cou)

  • une bonne vision et une bonne audition

  • un bon jugement

Tout déficit dans l'une ou l'autre de ces caractéristiques peut avoir un effet important sur la conduite. Ces déficits peuvent provenir de plusieurs causes. Pratiquement toutes ces caractéristiques se détériorent à un certain degré en prenant de l'âge.

Vieillissement

Le vieillissement lui-même entraîne généralement un déclin progressif et subtil de la force, de la coordination, du temps de réaction, de la capacité de concentration et de l'audition. Les personnes âgées ont moins d'endurance et se fatiguent plus rapidement, en particulier dans des situations qui demandent de la concentration. Les personnes âgées sont moins capables de se concentrer sur plus d'une tâche en même temps. Cependant, la plupart des changements attribués au vieillissement sont modestes et souvent pas la principale cause des problèmes de sécurité dans la conduite automobile.

Troubles

Les troubles les plus fréquents chez les personnes âgées peuvent être particulièrement problématiques pour les conducteurs âgés. Par exemple, la glycémie des conducteurs diabétiques peut devenir trop élevée ou trop basse. Ces changements peuvent altérer la lucidité, l'attention et la concentration mentale, la vision et les sensations dans les pieds.

Les conducteurs âgés atteints de démence (y compris maladie d'Alzheimer) peuvent avoir un mauvais jugement et une faible concentration, perspective dangereuse lorsque l'on conduit. Même lorsque la démence est au stade précoce, les conducteurs peuvent se sentir plus facilement perdus et désorientés lorsque la circulation est dense. Habituellement, le temps de réaction et la capacité à traiter tous les éléments dans le champ visuel diminuent chez les personnes atteintes de démence.

Des AVC ou mini-AVC (accident ischémique transitoire ou AIT) peuvent ralentir le temps de réaction, provoquer une faiblesse musculaire, une altération de la vision et une diminution de la coordination. Les attaques peuvent rendre les gens brusquement inconscients de leur environnement, voire les faire perdre connaissance. Une crise cardiaque récente peut augmenter le risque d'évanouissement ou d'étourdissement.

L'arthrite provoque des douleurs et des raideurs articulaires, ce qui limite l'amplitude de mouvement et peut interférer avec la capacité de commander le véhicule. Par exemple, une douleur et une raideur des genoux ou des hanches peut altérer la capacité d'appuyer sur la pédale de frein ou l'accélérateur. L'arthrite peut rendre la rotation de la tête (nécessaire pour faire tourner ou reculer la voiture) douloureuse et difficile.

Le glaucome et la dégénérescence maculaire sont des troubles oculaires qui entraînent des problèmes lors de la conduite au crépuscule ou de nuit. Le glaucome peut également rétrécir le champ de vision, de sorte que les voitures et les autres objets situés à côté du conducteur sont difficiles à percevoir. La cataracte, qui survient presque exclusivement chez les personnes âgées, peut entraîner un éblouissement causé par les phares des voitures venant en sens inverse ou les réverbères.

Médicaments

De nombreuses personnes âgées prennent des médicaments qui peuvent avoir des effets secondaires. Les effets indésirables comprennent la somnolence, les vertiges, la confusion et d'autres symptômes qui interfèrent avec la conduite. Les médicaments vendus avec ou sans ordonnance peuvent avoir ces effets secondaires. Les substances et médicaments pouvant interférer avec la conduite sont notamment :

  • Alcool

  • Anticonvulsivants

  • Antiémétiques (médicaments utilisés pour traiter les nausées)

  • Antipsychotiques

  • Benzodiazépines ou tranquillisants

  • Médicaments utilisés dans le traitement du glaucome

  • Myorelaxants

  • Antihistaminiques sans ordonnance

  • Opioïdes

  • Somnifères

  • Antidépresseurs tricycliques

Situations

Le stress, en particulier lors de la conduite dans des zones inconnues ou avec une circulation dense peut augmenter la difficulté. La fatigue et la distraction peuvent aussi diminuer la capacité à conduire.

Pour certains adultes âgés, le seul défaut dans leur conduite est simplement un manque d'expérience. Par exemple, une personne âgée (en général des femmes) peut apprendre à conduire seulement après la mort de son époux.

Manières de compenser

Les conducteurs âgés peuvent adopter différentes stratégies pour compenser les facteurs qui réduisent leurs performances et augmentent les risques de la conduite.

Éviter les dangers

Les conducteurs âgés peuvent utiliser leur expérience d'années de conduite pour identifier et éviter les situations dangereuses. Par exemple, comme l'endurance diminue avec l'âge, les conducteurs âgés conduisent plutôt sur des distances plus courtes et font des pauses plus fréquemment. Ils peuvent éviter les autoroutes et les autres zones où le trafic est dense ou connu pour être dangereux. Ils peuvent éviter de conduire de nuit ou au crépuscule, lorsque les problèmes d'éblouissements sont les plus fréquents. Ils peuvent éviter les heures de pointe et de grande circulation et prendre moins de risques.

Éviter les distractions

Il est très important pour les conducteurs âgés d'éviter les distractions, mais c'est un élément important pour tous les conducteurs. Les téléphones mobiles sont un élément de sécurité important pour les conducteurs qui se retrouvent bloqués de manière imprévue si leur voiture est en panne. Cependant, l'utilisation du téléphone mobile (même les kits mains libres) au volant est fortement déconseillée. En fait, elle est illégale dans certaines régions. De même, faire des réglages de la radio ou d'autre système à bord (comme la climatisation ou la position du siège), manger ou boire, fumer (il y a beaucoup d'autres raisons de ne pas fumer, à tout âge), se maquiller, lire une carte ou même engager la conversation avec d'autres passagers peuvent déconcentrer. Il faut minimiser les distractions de toutes sortes.

Utilisation de technologie

Les nouvelles technologies peuvent aider les conducteurs âgés. Par exemple, les systèmes de vision améliorée pour la conduite nocturne comprennent l'éclairage des virages (éclairage dirigé vers un virage) et la baisse automatique des feux (les phares passent en feux de croisement lorsqu'un véhicule vient d'en face). Les aides au stationnement, qui utilisent des caméras ou des systèmes infrarouge pour aider à reculer, à stationner et à faire d'autres manœuvres, sont particulièrement utiles pour les personnes qui ont des difficultés à regarder par-dessus leur épaule. Le GPS peut aider les conducteurs âgés à localiser leur destination.

D'autres systèmes utiles pour les conducteurs âgés comprennent les régulateurs de vitesse, le système de freinage antiblocage, les dispositifs de stabilité électronique qui améliorent l'adhérence et le pilotage. Certaines voitures ont des rétroviseurs qui réduisent automatiquement la lumière lorsqu'ils sont atteints par des phares aveuglants, ce qui réduit l'éblouissement. Les fabricants automobiles expérimentent des technologies de vision nocturne infrarouge pour améliorer la conduite nocturne. Plusieurs fabricants redessinent les poignées et les boutons pour les rendre plus préhensibles pour les personnes atteintes d'arthrite. D'autres caractéristiques de conception, comme les seuils de porte abaissés, les supports lombaires, les pare-soleil étendus, les sièges et volants réglables, sont disponibles pour tous les conducteurs mais peuvent être particulièrement utiles aux conducteurs âgés.

En cas d'accident ou d'autre situation grave, certains dispositifs d'urgence peuvent automatiquement appeler et orienter les équipes de secours vers le lieu où se trouve la voiture. D'autres innovations sont prévues dans l'avenir.

Formation des conducteurs

Une autre manière pour les conducteurs âgés d'entretenir voire d'améliorer leur conduite est de suivre des programmes de rééducation des conducteurs. Plusieurs organismes (American Association of Retired Persons (Association américaine des retraités, AARP) et American Automobile Association (Association américaine des automobilistes, AAA)) proposent des programmes pour aider les conducteurs âgés à s'adapter aux défis de la conduite lorsque l'on vieillit. En outre, le suivi de ces programmes permet de diminuer les tarifs d'assurance. L'AAA propose RoadWise Review (revue de la conduite) un logiciel sur CD que les conducteurs âgés peuvent utiliser pour évaluer leur capacités fonctionnelles pour la conduite. On peut se le procurer auprès de l'AAA locale.

Les conducteurs âgés peuvent profiter des programmes conçus pour s'assurer que leur voiture est correctement réglée. Par exemple, ils doivent être à la bonne distance par rapport au volant et avoir un siège à la bonne hauteur. Le réglage des rétroviseurs peut aider les conducteurs à compenser les angles morts. Par exemple, consulter le programme de l'AAA CarFit, proposé dans de nombreux sites aux États-Unis.

Soins médicaux

Le mode de vie et les soins médicaux peuvent aider les conducteurs âgés à éviter les difficultés de la conduite. Il existe de nombreuses raisons de rester en bonne santé lorsque l'on vieillit. La capacité à continuer à conduire est l'une d'elles parce que la force et l'endurance ont un impact sur les performances au volant. Les médecins doivent régulièrement évaluer les personnes âgées pour identifier les éventuels problèmes de vue, de mémoire et de lucidité ou de force musculaire qui peuvent altérer leur capacité à conduire.

Le traitement de certains troubles peut améliorer les performances de la conduite. Par exemple, une opération de la cataracte peut être bénéfique. Le traitement de l'arthrite par des médicaments et de la kinésithérapie peut améliorer la souplesse et la mobilité. Un bon contrôle du diabète peut empêcher les écarts de glycémie. Les conducteurs âgés peuvent passer en revue leurs médicaments avec un médecin ou un pharmacien pour s'assurer que la conduite ne sera pas compromise par leurs effets indésirables.

De nombreux États américains ont des lois interdisant la conduite pendant une durée déterminée après le diagnostic de certains troubles. Cette période d'attente (moratoire) permet une stabilisation des troubles par le traitement. Par exemple, certains États imposent un moratoire de 6 mois sur la conduite après un AVC ou un accident ischémique transitoire. Un moratoire de 3 à 6 mois peut être requis après une crise cardiaque ou un pontage cardiaque. Pour les personnes qui ont eu une attaque, certains États requièrent une période d'au moins 6 mois sans attaque avant de pouvoir reconduire.

Décision de conduire

A un moment donné, la plupart des personnes âgées doivent prendre la décision de conserver ou non leur permis de conduire. Le déclin des capacités nécessaires pour conduire en toute sécurité peut rendre la conduite dangereuse. En outre, certaines personnes conduisent de moins en moins en vieillissant. Conserver une voiture pour un usage occasionnel peut coûter plus cher que d'utiliser les transports publics. Mais abandonner son permis de conduire peut signifier une perte de liberté et d'indépendance.

Parfois, c'est le médecin de famille ou un membre de la famille qui se rend compte qu'il est temps pour un conducteur âgé de rendre les clés de sa voiture. Il est toujours difficile d'aborder cette question, mais ne pas en parler peut entraîner une tristesse encore plus grande. Certaines étapes pratiques peuvent aider les conducteurs âgés à s'habituer à l'idée d'abandonner les clés de leur voiture :

  • Impliquer le conducteur dans la décision de limiter la conduite ou d'arrêter de conduire

  • Aider à trouver d'autres moyens de transport

  • Etudier les différents services de conduite et de livraison

  • S'assurer que la personne peut se rendre à ses activités habituelles

  • Mobiliser le médecin de famille ou un ami pour discuter de la question

Il existe plusieurs publications et ressources sur Internet pour aider les conducteurs âgés à décider s'ils doivent continuer à conduire. Il existe aussi des ressources disponibles pour les membres de la famille et les amis qui peuvent s'inquiéter à propos d'un conducteur âgé. Consulter par exemple les guides Hartford Older Driver Safety Conversations (Conversations à propos de sécurité avec les conducteurs âgés) et Dementia and Driving (démence et conduite).

Les ergothérapeutes et les personnes donnant des cours de conduite (parfois appelés spécialiste d'éducation routière) peuvent développer une expertise pour évaluer les personnes âgées qui ont des déficiences pouvant altérer la conduite. Ces professionnels sont appelés des spécialistes de réadaptation de la conduite automobile. Ils sont souvent localisés dans les hôpitaux ou les universités, et certains ont des cliniques privées. Ils peuvent être capables d'évaluer les conducteurs par rapport à la sécurité, d'apporter des modifications du véhicule ou des équipements d'adaptation, et de donner des conseils de mobilité ou des avis sur les méthodes alternatives de transport.

La plupart des conducteurs âgés, parfois avec les conseils des membres de leur famille ou de leur médecin, peuvent décider quand arrêter de conduire. Cependant, certains conducteurs, par exemple atteints de démence, peuvent mal percevoir leurs propres capacités et continuer à conduire même après qu'un médecin leur a recommandé d'arrêter. Dans ce cas, on conseille de proposer au conducteur âgé d'être testé par un spécialiste de réadaptation de la conduite automobile ou l'agence gouvernementale qui supervise et régule les permis. Un examen au niveau de l'État peut être demandé par le conducteur, un parent proche, ou un médecin. Il peut inclure à la fois une évaluation écrite et pratique. Dans quelques États, les médecins doivent signaler tout conducteur considéré comme dangereux.

Les lois qui réglementent la possession et le renouvellement du permis de conduire par les conducteurs âgés diffèrent selon le pays et selon l'État.

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