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Types de réactions indésirables aux médicaments

Par Joan B. Tarloff, PhD, University of the Sciences in Philadelphia

De nombreuses réactions indésirables aux médicaments s’expriment par une exagération des effets thérapeutiques du médicament (ils sont appelés réactions de type 1 ou de surdosage). Par exemple, les personnes prenant un médicament pour diminuer une tension artérielle élevée peuvent ressentir des vertiges ou un étourdissement lorsque le médicament abaisse la tension artérielle de façon trop importante. Les personnes atteintes de diabète peuvent ressentir une asthénie, des sueurs, des nausées ou des palpitations lorsque l’insuline ou un médicament antidiabétique oral diminue trop le taux sanguin de glucose (glycémie). Les réactions indésirables aux médicaments de ce type sont habituellement prévisibles, mais parfois incontournables. Elles peuvent survenir en cas de posologie trop élevée, lorsque les personnes sont anormalement sensibles au médicament, ou qu’un autre médicament ralentit le métabolisme du premier médicament, ce qui a pour effet d’augmenter le taux sanguin de ce dernier ( Interactions médicamenteuses). Les réactions de type 1 sont généralement bénignes, mais assez fréquentes.

Certaines réactions indésirables aux médicaments résultent de mécanismes encore mal connus (elles sont appelées réactions de type 2 ou réactions idiosyncrasiques). De telles réactions sont en grande partie imprévisibles. En voici quelques exemples : éruptions cutanées, ictère, anémie, diminution de la numération des globules blancs (leucocytes), atteinte rénale et lésions nerveuses susceptibles de diminuer la vision ou l’audition. Ces réactions ont tendance à être graves, mais elles surviennent en général chez un pourcentage très limité de personnes. Les personnes touchées peuvent être allergiques ou hypersensibles au médicament en raison de différences génétiques dans la façon dont l’organisme métabolise ou réagit aux médicaments eux-mêmes.

Certaines réactions indésirables aux médicaments ne sont pas liées à l’effet thérapeutique des médicaments, mais elles sont habituellement prévisibles dans la mesure où les mécanismes impliqués sont amplement connus. Par exemple, une inflammation et un saignement gastriques surviennent fréquemment chez les personnes qui utilisent régulièrement de l’aspirine ou d’autres médicaments anti-inflammatoires non stéroïdiens (AINS, Antalgiques non opiacés : Anti-inflammatoires non stéroïdiens). La raison provient du fait que ces médicaments réduisent la production de prostaglandines, substances qui contribuent à la protection du tube digestif contre l’acidité gastrique.