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Incompatibilité Rhésus

(érythroblastose fœtale)

Par Antonette T. Dulay, MD, The Ohio State University College of Medicine

L’incompatibilité Rhésus survient lorsque le groupe sanguin d’une femme enceinte est Rhésus négatif et que le fœtus est Rhésus positif.

  • l’incompatibilité Rhésus peut entraîner la destruction des globules rouges du fœtus, causant parfois une anémie qui peut être grave ;

  • le fœtus est contrôlé régulièrement afin de détecter des signes d’anémie ;

  • si une anémie est suspectée, le fœtus reçoit des transfusions sanguines ;

  • afin de prévenir l’apparition de problèmes chez le fœtus, les médecins administrent des injections aux femmes Rhésus négatives à la fin de la grossesse, après l’accouchement, et après certaines procédures.

Le fœtus d’une femme Rhésus négative peut être Rhésus positif si le père est lui-même Rhésus positif. Aux États-Unis et en Europe, dans 13 % environ des mariages, l’homme est Rhésus positif et la femme Rhésus négatif.

Le saviez-vous ?

  • L’incompatibilité Rhésus ne cause pas de problèmes lors de la première grossesse.

Le facteur Rhésus est une molécule située à la surface des globules rouges chez certaines personnes. Le sang est Rhésus positif si les globules rouges portent le facteur Rhésus, et est Rhésus négatif s’ils en sont dépourvus. Des troubles sont observés si du sang du fœtus Rhésus positif pénètre dans la circulation sanguine de la mère. Le système immunitaire de la mère considère les globules rouges du fœtus comme étrangers et produit des anticorps, dits anticorps anti-Rhésus, pour les détruire. La production de ces anticorps est appelée la sensibilisation.

Lors de la première grossesse, cette sensibilisation est peu probable, parce que le sang fœtal ne pénètre pas dans la circulation de la mère jusqu’à l’accouchement. Ainsi, il est rare que le fœtus ou le nouveau-né présentent des troubles. Cependant, la mère est sensibilisée lors de l’accouchement. Une fois la femme sensibilisée, les troubles sont de plus en plus probables à chaque grossesse d’un fœtus Rhésus positif. À chaque nouvelle grossesse, la femme enceinte produit des anticorps anti-Rhésus plus précocement et en plus grande quantité.

S’ils traversent le placenta vers le fœtus, ils peuvent détruire une partie des globules rouges fœtaux. Si les globules rouges sont détruits plus vite qu’ils ne sont produits par le fœtus, celui-ci devient anémique. Cette destruction est appelée la maladie hémolytique du fœtus (érythroblastose fœtale) ou du nouveau-né (érythroblastose du nouveau-né – voir Qu'est-ce que la maladie hémolytique du nouveau-né ?). Lorsque les globules rouges sont détruits, un pigment jaune appelé bilirubine est produit. Si de nombreux globules rouges sont détruits, la bilirubine peut s’accumuler dans la peau et d’autres tissus. La peau du nouveau-né et le blanc de ses yeux peuvent alors apparaître jaunes (cela s’appelle un ictère –  Causes les plus courantes). Dans les cas graves, des lésions cérébrales sont possibles (appelées ictère nucléaire –  Complications) et une anémie sévère peut entraîner le décès du fœtus. Une fausse couche peut se produire.

Il arrive parfois que d’autres molécules présentes dans les globules rouges de la mère soient incompatibles avec ceux du fœtus. Cette incompatibilité peut être à l’origine de problèmes similaires à ceux de l’incompatibilité Rhésus.

Diagnostic

Lors de la première consultation, le groupe sanguin de la femme enceinte est déterminé pour savoir si elle est Rhésus positif ou négatif. Si elle est Rhésus négatif, une recherche d’anticorps anti-Rhésus est effectuée et le groupe sanguin du père est demandé. Si le père est Rhésus positif, un risque de sensibilisation existe. Dans ce cas, une recherche d’anticorps anti-Rhésus est effectuée périodiquement pendant la grossesse. La grossesse peut se dérouler normalement tant qu’aucun anticorps n’est détecté.

Dans le cas contraire, en fonction de la concentration de ces anticorps, des mesures doivent être prises pour protéger le fœtus. Une échographie Doppler pourra être effectuée périodiquement afin d’évaluer le flux sanguin dans le cerveau du fœtus. S’il est anormal, il est possible que le fœtus souffre d’anémie. Les médecins anesthésient la zone de peau sur l’abdomen de la femme et insèrent une aiguille à travers l’abdomen dans le cordon ombilical afin d’obtenir un échantillon du sang du fœtus (une procédure appelée prélèvement de sang du cordon ombilical). Cet échantillon est ensuite analysé afin de détecter une anémie.

Prévention

Par précaution, des anticorps anti-Rhésus sont administrés aux mères Rhésus négatif à 28 semaines de grossesse, dans les 72 heures qui suivent l’accouchement d’un enfant Rhésus positif, et après une fausse couche ou un avortement. Ces femmes reçoivent aussi une injection après tout épisode de saignement vaginal qui surviendrait, de même qu’après une amniocentèse ou un prélèvement de villosités choriales. Les anticorps administrés sont appelés immunoglobuline Rh0(D). Ce traitement fonctionne en rendant le système immunitaire de la femme moins apte à reconnaître le facteur Rhésus sur les globules rouges de l’enfant, qui auraient pénétré dans la circulation sanguine maternelle. Ainsi, le système immunitaire de la femme ne produit pas d’anticorps dirigés contre le facteur Rhésus. Ce traitement réduit le risque de destruction des globules rouges du fœtus lors des grossesses suivantes d’environ 12 à 13 % (en l’absence de traitement) à 1 à 2 %.

Traitement

Si une anémie est diagnostiquée chez le fœtus, celui-ci reçoit une transfusion sanguine avant sa naissance ; cette procédure est réalisée par un spécialiste, dans un centre spécialisé dans les grossesses à risque. Le plus souvent, la transfusion est réalisée à l’aide d’une aiguille insérée dans une veine du cordon ombilical. Plusieurs transfusions sont souvent nécessaires jusqu’à ce que le fœtus puisse être accouché sans risque.

Les femmes reçoivent souvent des corticoïdes afin d’aider la maturation des poumons. Le bébé peut alors être accouché précocement sans danger. Lorsque les poumons fœtaux sont matures, le travail est provoqué (en général entre la 32e et la 35e semaine de grossesse). L’enfant peut avoir besoin de transfusions à la naissance. Parfois elles ne sont nécessaires qu’après l’accouchement.

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