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Généralités sur les maladies du sein

Par Mary Ann Kosir, MD, Professor of Surgery and Oncology;, Wayne State University School of Medicine;Karmanos Cancer Center

Les maladies du sein peuvent être de nature bénigne ou maligne. Dans la grande majorité des cas, il s’agit de maladies bénignes et non potentiellement mortelles, qui, souvent, ne nécessitent aucun traitement. En revanche, le cancer du sein peut signifier une mastectomie (ablation de toute la glande mammaire et de son revêtement cutané), voire une évolution fatale. C’est la raison pour laquelle, le cancer du sein est si redouté par de nombreuses femmes. Cependant, ce risque potentiel peut être détecté précocement dès lors que sont réalisés régulièrement une autopalpation des seins, des examens cliniques et des mammographies. Pour réussir à traiter un cancer du sein, il est essentiel de le détecter tôt.

Symptômes

Les symptômes mammaires sont fréquents. Ils constituent la cause de plus de 15 millions de consultations chez le médecin chaque année. Ces symptômes comprennent

Anatomie du sein

Le sein de la femme est composé de glandes qui produisent le lait (lobules) entourées de tissu adipeux et d’une certaine quantité de tissu conjonctif. Le lait sécrété par les glandes s’écoule par les conduits jusqu’aux mamelons. Autour du mamelon se trouve une zone de peau pigmentée appelée aréole.

Ces symptômes ne signifient pas obligatoirement cancer du sein ou autre pathologie grave du sein. La douleur mammaire diffuse liée aux changements hormonaux qui précèdent l’apparition des règles par exemple n’est pas évocatrice d’une maladie grave.

Toutefois, les femmes doivent consulter leur médecin si elles observent un changement dans leurs seins, en particulier en cas de :

  • un nodule de consistance nettement différente du reste du tissu mammaire ;

  • un nodule bloqué sous la peau ou sur la paroi thoracique ;

  • un nodule qui ne disparaît pas ;

  • une tuméfaction (gonflement) qui ne disparaît pas ;

  • une rétraction, un plissement, une rougeur, un épaississement ou une dépression de la surface cutanée du sein ;

  • une desquamation autour du mamelon ;

  • une modification de la forme du sein ;

  • une modification de la forme du mamelon, telle qu’une rétraction mamelonnaire ;

  • un écoulement du mamelon, tout spécialement s'il est sanglant et/ou survient spontanément (c'est-à-dire sans pression ou autre stimulation du mamelon) ;

Symptômes mammaires fréquents

Symptôme

Causes

Commentaires

Modifications hormonales dues aux règles, à la grossesse ou à la prise de médicaments hormonaux

Kystes

Infections mammaires*

Changements fibrokystiques

Forte poitrine étirant les tissus de soutien

Très rarement, cancer du sein

Une douleur qui survient dans les deux seins est généralement causée par des modifications hormonales liées aux règles.

Infections mammaires, y compris des abcès*

Kystes

Fibroadénomes

Changements fibrokystiques

Galactocèle (canal lactifère obstrué)

Tissu cicatriciel se développant après une lésion

Cancer du sein

Les nodules mammaires sont relativement fréquents et ne sont, en général, pas de nature tumorale.

Le caractère bénin ou malin des nodules étant difficile à déterminer lors d'un examen clinique, des analyses sont généralement réalisées.

Le plus souvent des tumeurs bénignes du canal lactifère (papillome intracanalaire)

Cancer du sein

Infections mammaires, y compris des abcès*

Changements fibrokystiques

Autres pathologies, telles que maladies hypophysaires, cérébrales ou thyroïdiennes

Un écoulement du mamelon survient normalement parfois, par exemple au cours de la montée de lait après un accouchement.

L’aspect de cet écoulement varie en fonction de la cause.

*Les infections mammaires sont très rares, à l'exception des quelques premières semaines suivant l'accouchement.

Évaluation

Le médecin pose des questions concernant les symptômes et les autres informations se rapportant à des causes possibles. À savoir :

  • Quels sont les symptômes ?

  • Depuis quand la femme présente ces symptômes ?

  • Les symptômes apparaissent-ils à certains moments du mois (en relation avec le cycle menstruel) ?

  • Est-elle enceinte ?

  • Quels médicaments prend-elle ?

  • A-t-elle souffert ou un membre de sa famille a-t-il souffert d’un cancer du sein ?

  • Quand a eu lieu sa dernière mammographie et quels en étaient les résultats ?

Examen des seins

Un examen des seins est pratiqué. La femme est assise ou allongée, et le médecin inspecte les seins à la recherche d’irrégularités, d'un mamelon qui se tourne vers l'intérieur (mamelon inversé) et de nodules. Le médecin vérifie également la présence de dépression, d'épaississement, de rougeur ou d'amincissement de la surface cutanée du sein. Les mamelons sont comprimés à la recherche d’écoulements. Les aisselles sont contrôlées à la recherche de ganglions lymphatiques hypertrophiés.

Le médecin peut examiner les seins et les aisselles en demandant à la femme d'adopter différentes positions. Par exemple, en étant assise, il peut lui être demandé d'appuyer les paumes des mains ensemble devant le front. Cette position fait se contracter les muscles de la poitrine et permet de mettre plus facilement en évidence des petits changements dans la poitrine.

Pendant l’examen, le médecin peut revoir avec la patiente la technique d’autopalpation. Les techniques d'examen par le médecin et d’autopalpation sont similaires.

Tests

Les examens d’imagerie sont utilisés pour :

  • vérifier la présence d’anomalies mammaires avant qu’elles ne soient remarquées (dépistage du cancer du sein) ;

  • évaluer les anomalies qui ont été détectées, notamment en cas de nodule mammaire découvert lors de l’examen par le médecin.

La mammographie consiste à prendre des radiographies des deux seins pour rechercher la présence d’anomalies. Une faible dose de radiations est utilisée. Seules environ 10 à 15 % des anomalies détectées lors d'une mammographie sont dues à un cancer. La mammographie est plus précise chez les femmes âgées car chez la femme âgée, la quantité de tissu adipeux augmente, et le tissu anormal est plus facile à distinguer du tissu adipeux que les autres types de tissu mammaire.

Les recommandations en termes de dépistage systématique par mammographie varient. Les experts ne sont pas d’accord sur :

  • quand doit débuter le dépistage systématique ;

  • la fréquence du dépistage systématique ;

  • quand (ou si) le dépistage systématique doit être arrêté.

La mammographie de dépistage est généralement recommandée pour toutes les femmes à partir de 50 ans, mais certains experts recommandent de commencer à partir de 40 ou 45 ans ( Cancer du sein : Quand commencer les mammographies de dépistage ?). Elle est réalisée une fois par an ou tous les deux ans. Les recommandations des experts divergent sur l’âge auquel commencer les mammographies systématiques, car le bénéfice du dépistage n’est pas aussi évident chez les femmes âgées de 40 à 49 ans. Les mammographies systématiques peuvent être arrêtées après 75 ans, selon l’espérance de vie de la patiente et sa volonté de poursuivre les dépistages ou non.

Une mammographie peut également être réalisée si la femme ou le médecin découvre un nodule en palpant les seins ou si la femme présente une douleur au niveau d'un sein ou un écoulement dans un mamelon. Elle peut fournir des images de toutes les anomalies (comme une tumeur ou un abcès) et des tissus entourant l'anomalie. Elle peut également fournir des images des ganglions lymphatiques à la recherche d'anomalies.

L'échographie peut fournir davantage d'informations sur les anomalies détectées lors d'une mammographie. Par exemple, l’échographie peut montrer si un nodule est solide ou rempli d’un liquide (kyste). Les kystes sont rarement cancéreux. L’échographie peut aussi être utilisée pour aider le médecin à insérer une aiguille de biopsie dans le tissu anormal.

Une imagerie par résonance magnétique (IRM) est réalisée en même temps que la mammographie afin de savoir si la femme est exposée à un risque accru de développer un cancer du sein ; par exemple, si elle a une mutation du gène du cancer du sein (gène BRCA). Lorsqu'un cancer du sein est diagnostiqué, l'IRM est utilisée pour identifier les ganglions lymphatiques anormaux et pour déterminer la taille et le nombre de tumeurs. Ces informations peuvent aider les médecins à planifier une chirurgie ou d'autres traitements.

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