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Aperçu des cancers de l’enfant

Par John J. Gregory, Jr., MD, Assistant Professor of Pediatrics;Attending Physician, Rutgers, New Jersey Medical School;Goryeb Children's Hospital, Atlantic Health

Le cancer est rare chez l’enfant. Aux États-Unis en 2016, il était prévu qu’un peu plus de 10 000 enfants de moins de 15 ans seraient concernés par un cancer, alors que l’on prévoyait pratiquement 1,7 million de cas chez les adultes. Parmi les cancers de l’enfant, environ 33 % sont des leucémies. Les autres cancers comprennent les tumeurs cérébrales, les lymphomes et certains cancers des os (ostéosarcome et sarcome osseux d’Ewing). Environ 25 % des cancers de l’enfant sont des tumeurs cérébrales, environ 8 % des lymphomes et environ 4 % des cancers des os.

Cancers survenant principalement chez l’enfant :

Contrairement aux cancers de l’adulte, les cancers de l’enfant ont un meilleur pronostic. Plus de 75 % des enfants atteints de cancer survivent pendant au moins 5 ans. Actuellement, aux États-Unis, on estime qu’il y a 350 000 survivants adultes ayant eu un cancer pendant leur enfance. Néanmoins, aux États-Unis, le cancer tue chaque année environ 1 500 enfants de la naissance à 14 ans. Seules les blessures tuent davantage d’enfants chaque année.

Complications du traitement du cancer :

Comme chez l’adulte, le médecin a recours à une association de traitements qui comprennent la chirurgie, la chimiothérapie et la radiothérapie. Cependant, les enfants étant en période de croissance, ces traitements peuvent avoir des effets secondaires qui ne surviennent pas chez l’adulte. Par exemple, chez l’enfant, l’irradiation d’un bras ou d’une jambe peut bloquer la croissance de ce membre. Si le cerveau est irradié, le développement intellectuel peut ne pas être normal.

Les enfants qui guérissent d’un cancer ont également plus de temps devant eux que les adultes de développer des effets secondaires à long terme de la chimiothérapie et de la radiothérapie, ce qui comprend ce qui suit :

  • Stérilité

  • Trouble de la croissance

  • Atteinte cardiaque

  • Développement d’un second cancer, ce qui survient chez 3 à 12 % des enfants qui guérissent d’un cancer

En raison de ces graves conséquences possibles et de la complexité des traitements, les enfants qui ont un cancer doivent être pris en charge par des centres spécialisés dans les cancers de l’enfant.

La fréquence de développement d’un second cancer dépend du cancer primaire et des médicaments de chimiothérapie utilisés pour traiter ce cancer primaire.

Équipe de soins pour le traitement du cancer

L’annonce du diagnostic de cancer et les traitements lourds qui s’ensuivent ont un impact dramatique sur l’enfant et sa famille. Entretenir un sentiment de normalité pour l’enfant est difficile, en particulier parce que l’enfant doit fréquemment être hospitalisé et se rendre à la consultation d’un médecin ou un centre ambulatoire pour le traitement du cancer et de ses complications. Un stress intense est habituel, dans la mesure où les parents essaient de continuer à travailler, d’être attentifs aux frères et sœurs, et de continuer à répondre aux nombreux besoins de l’enfant atteint du cancer (voir Problèmes de santé chroniques chez les enfants). La situation est encore plus difficile lorsque l’enfant est traité dans un centre spécialisé situé loin du domicile.

Le saviez-vous ?

  • Le cancer tue chaque année 1 500 enfants aux États-Unis.

Les enfants et les parents ont besoin d’une équipe soignante pour les aider à gérer cette situation difficile. Les pédiatres sont des médecins spécialisés dans les soins et traitements des bébés, enfants et adolescents. L’équipe doit inclure les professionnels suivants :

  • Les spécialistes du cancer pédiatrique (oncologue pédiatre et radio-oncologue)

  • Une infirmière spécialisée en oncologie pédiatrique, infirmière qui s’occupe de l’enfant atteint d’un cancer et de sa famille et qui les informe

  • D’autres spécialistes nécessaires, comme un chirurgien pédiatre dûment spécialisé pour pratiquer l’exérèse ou la biopsie des cancers, un radiologue pédiatrique capable d’examiner les études de radiologie (imagerie) pratiquées chez les enfants cancéreux et un pathologiste doté de l’expertise nécessaire au diagnostic des cancers de l’enfant

  • Le médecin généraliste

  • Des spécialistes de l’enfance, qui travaillent avec l’enfant et sa famille à l’hôpital et dans d’autres établissements pour les aider à surmonter les difficultés dues à l’hospitalisation, à la maladie et à l’invalidité

  • Un(e) assistant(e) social(e), qui peut fournir un soutien affectif et aider pour les aspects financiers des soins

  • Un enseignant, qui peut travailler avec l’enfant, l’école et l’équipe soignante pour s’assurer que l’éducation de l’enfant se poursuit

  • Un agent de liaison scolaire, qui peut également aider l’enfant et sa famille à interagir avec les enseignants et l’école

  • Un psychologue, qui peut aider l’enfant, les frères et sœurs et les parents tout au long du traitement

De nombreuses équipes soignantes incluent également un porte-parole des parents. Un porte-parole des parents est un autre parent qui a eu un enfant cancéreux et qui peut offrir des conseils aux familles.

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