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Diphtérie

Par Geoffrey A. Weinberg, MD, Golisano Children’s Hospital, University of Rochester Medical Center;University of Rochester School of Medicine and Dentistry

La diphtérie est une maladie infectieuse et contagieuse, parfois mortelle, des voies aériennes supérieures, provoquée par la bactérie Corynebacterium diphtheriae.

  • Il s'agit d'une infection bactérienne qui est aujourd'hui rare dans les pays développés.

  • Classiquement les symptômes incluent un mal de gorge, une sensation de malaise général et de la fièvre, parfois accompagnée d'une augmentation de volume des ganglions lymphatiques, et la formation d'une pseudomembrane grise et dure dans la gorge.

  • Le diagnostic repose sur les symptômes, notamment le mal de gorge et la présence de la pseudomembrane.

  • La vaccination contribue à prévenir cette infection.

  • L'enfant est hospitalisé et reçoit des antibiotiques destinés à éradiquer l'infection.

Dans le passé, la diphtérie était l’une des principales causes de décès chez les enfants. De nos jours, elle est rare dans les pays développés, principalement grâce à la diffusion de sa vaccination. Bien que moins de cinq cas soient recensés par an aux États-Unis, les bactéries de la diphtérie sont encore présentes dans le monde et peuvent provoquer des épidémies en cas de vaccination insuffisante.

Le saviez-vous ?

  • La vaccination de routine peut prévenir de nombreuses infections bactériennes.

Les bactéries de la diphtérie se propagent en général par les gouttelettes d'humidité libérées dans l'air par les personnes malades. Les bactéries se multiplient le plus souvent sur ou près de la surface de la muqueuse de la bouche ou de la gorge, où elles provoquent une inflammation. Certaines types de Corynebacterium diphtheriae libèrent une puissante toxine, qui peut endommager le cœur, les reins et le système nerveux. Une forme moins sévère de la diphtérie ne touche que la peau et survient essentiellement chez les adultes. Cette forme est assez répandue chez les personnes dont l'hygiène corporelle est insuffisante (par exemple les personnes sans domicile fixe).

Symptômes et diagnostic

La maladie commence 1 à 4 jours après la contamination. Les symptômes apparaissent sur une période de quelques jours avec un mal de gorge, une sensation de malaise général et une fièvre de jusqu’à 39,4 °C. L’enfant peut également présenter une augmentation de la fréquence cardiaque, des nausées, des vomissements, des frissons et des céphalées. Les ganglions lymphatiques du cou peuvent gonfler. Le processus inflammatoire peut entraîner un gonflement de la gorge, un rétrécissement des voies aériennes, ce qui rend la respiration très difficile.

En général, les bactéries forment une pseudomembrane grise et dure, une sorte de revêtement constitué de globules blancs morts, de bactéries et d’autres substances, près des amygdales ou d’autres régions de la gorge. Cette pseudomembrane réduit le diamètre du passage de l'air, et peut se détacher brusquement et obstruer complètement les voies respiratoires, empêchant ainsi l’enfant de respirer. La toxine libérée par les bactéries diphtériques endommage certains nerfs, notamment ceux des muscles du visage, de la gorge, des bras et des jambes, entraînant des troubles de la déglutition, de la motricité des yeux et des membres. Elle peut également provoquer une inflammation du muscle cardiaque (myocardite) qui parfois se traduit par des troubles du rythme cardiaque, une insuffisance cardiaque, voire le décès.

Une diphtérie est soupçonnée devant un enfant qui a un mal de gorge et une pseudomembrane, surtout si ces signes sont associés à une paralysie des muscles du visage ou de la gorge ou si l'enfant n'est pas vacciné. Le diagnostic est confirmé par la mise en culture d'échantillons prélevés dans la gorge de l'enfant.

Prévention et traitement

La vaccination anti-diphtérique est pratiquée systématiquement pendant l’enfance (voir Vaccination des nourrissons et des enfants). Le vaccin anti-diphtérique est en général associé à d’autres vaccins, contre le tétanos et la coqueluche.

Un enfant présentant des symptômes de diphtérie est hospitalisé en soins intensifs pour l’administration d’anticorps destinés à neutraliser la toxine diphtérique. Une antibiothérapie spécifique, par pénicilline ou érythromycine, doit être réalisée pour éliminer la bactérie. Les antibiotiques sont administrés pendant 14 jours. L'enfant est isolé (pour empêcher toute contamination par des sécrétions infectées) jusqu'à ce que les résultats de deux cultures, effectuées après l'arrêt des antibiotiques, confirment que toutes les bactéries ont été éliminées.

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