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Altération de la fonction auditive chez l'enfant

Par Robert J. Ruben, MD, Albert Einstein College of Medicine and Montefiore Medical Center

  • La perte auditive est habituellement due à un défaut génétique chez le nouveau-né, et à des otites ou du cérumen chez les enfants plus âgés.

  • Si les enfants ne répondent pas au stimuli sonores, s'ils ont des difficultés à parler ou s'ils ont du mal à commencer à parler, leur fonction auditive est peut-être touchée.

  • Un dispositif portatif ou un test qui mesure les réponses du cerveau aux stimuli sonores est utilisé pour tester la fonction auditive chez les nouveaux-nés et différentes techniques sont utilisées auprès des enfants plus âgés.

  • Si cela s'avère possible, la cause est traitée, mais les appareils auditifs sont habituellement nécessaires.

L'altération de la fonction auditive est relativement commune chez l'enfant :

  • Des troubles sévères à la naissance constituent environ 1 cas sur 1 000

  • Des troubles moins sévères à la naissance constituent environ 3 cas sur 1 000

  • Développement de troubles auditifs avant l'âge adulte chez environ 4 enfants sur 1 000 ayant une fonction auditive normale à la naissance

  • Quelques difficultés auditives chez environ 19 enfants sur 100 âgés de 0 à 19 ans

  • La perte auditive (légère, modérée ou sévère) dans une oreille dans environ 55 cas sur 1 000

Ne pas reconnaître et traiter une perte auditive peut compromettre sérieusement l’aptitude de l’enfant à parler et comprendre la langue. Ce handicap peut entraîner l'échec scolaire, les moqueries des autres enfants, un isolement social et des difficultés affectives.

Causes

Les anomalies génétiques constituent la cause la plus fréquente des troubles auditifs chez le nouveau-né. Les infections de l’oreille, dont les otites moyennes séreuses et les bouchons de cérumen sont les causes les plus fréquentes des déficits auditifs chez les enfants plus âgés. Les autres causes rencontrées chez l’enfant plus âgé sont les traumatisme crâniens, les bruits aigus (dont la musique écoutée à forte intensité sonore), la prise d’aminosides (tels que la gentamicine) ou les diurétiques thiazidiques, certaines infections virales (par exemple les oreillons), les tumeurs ou les traumatismes du nerf auditif, les lésions dues aux crayons ou autres corps étrangers introduits dans les oreilles et, rarement les maladies auto-immunes.

Le saviez-vous ?

  • Si les enfants ignorent parfois, mais pas toujours, les personnes qui leur parlent, leur fonction auditive est susceptible d'être affectée.

Symptômes

Les parents suspectent de graves troubles auditifs lorsque l’enfant ne répond pas aux stimulations sonores, ou en cas de difficultés d’élocution ou de retard du langage.

Un déficit auditif moins grave peut être plus subtil et entraîner des comportements que les parents et les médecins interprètent mal, comme les suivants :

  • L'enfant ignore parfois les personnes qui lui parlent

  • L'enfant bavarde et entend normalement chez lui mais pas à l’école (hypoacousie faible ou modérée qui ne se révèle que dans le bruit de fond de la classe)

En général, si les enfants évoluent bien dans un contexte, mais ont des troubles socio-comportementaux significatifs, des troubles de l'élocution ou des difficultés scolaires dans d’autres contextes, il convient de les examiner pour dépister un déficit auditif.

Dépistage et diagnostic

Comme la fonction auditive joue un rôle important dans le développement de l’enfant, beaucoup de médecins recommandent de réaliser un dépistage chez tous les nouveau-nés dès l’âge de 3 mois. Ce test est exigé par la loi dans plusieurs pays.

Les nouveau-nés sont généralement examinés en deux étapes. Tout d’abord, le médecin analyse les échos sonores produits par les oreilles saines en réponse à des clics doux émis par un dispositif portatif (examen des émissions oto-acoustiques évoquées). Si ce test fait suspecter la possibilité d’un trouble de la fonction auditive chez l’enfant, on effectue un second test qui mesure les signes électriques cérébraux en réponse aux stimuli sonores (examen des potentiels évoqués auditifs du tronc cérébral [auditory brain stem response, ou ABR]). L'ABR est indolore et il est habituellement pratiqué sur les enfants pendant leur sommeil. Il peut être pratiqué sur des enfants de n'importe quel âge. Si les résultats de l'ABR sont anormaux, le médecin refait le test au bout de 1 mois. S’il révèle encore une hypoacousie, on doit procéder à la mise en place d’un appareil auditif et l’enfant doit être placé dans un centre d’éducation spécialisé dans la prise en charge des enfants souffrant de tels troubles auditifs.

Chez les enfants plus âgés, plusieurs techniques sont utilisées pour diagnostiquer un trouble de la fonction auditive :

  • L’un d’entre eux comprend une série de questions permettant d’apprécier d’éventuels retards de développement ou pour confirmer l’anxiété des parents sur le développement du langage et de l’élocution

  • Examen des oreilles pour y dépister des anomalies

  • Pour les enfants âgés de 6 mois à 2 ans, la réponse à divers stimuli sonores est testée

  • Le test de la réponse du tympan à des sons de fréquences graduellement progressive (tympanométrie), permet de mettre en évidence l’existence d’un épanchement liquide dans l’oreille moyenne

  • À partir de l'âge de 2 ans, on demande aux enfants d'exécuter des ordres simples, ce qui indique normalement s'ils entendent et comprennent la parole, ou l'on teste leurs réponses à des stimuli sonores à l'aide d'écouteurs

Traitement

Le traitement de certaines causes de la perte auditive peut restaurer la fonction auditive. Par exemple le traitement de l’otite par une antibiothérapie ou par la chirurgie, ou l’élimination d’un bouchon de cérumen, ou sa dissolution par des gouttes auriculaires, ou l’ablation chirurgicale d’un cholestéatome.

La plupart du temps, la cause de la perte auditive de l'enfant ne peut pas être résolue et le traitement repose alors sur l’utilisation d’appareils auditifs qui compensent autant que possible cette perte.

Des appareils auditifs sont disponibles pour les nourrissons ainsi que pour les enfants plus âgés. Les enfants souffrant d'un déficit auditif léger ou modéré dans une oreille ont généralement besoin d'un système radiophonique à fréquence moyenne (FM) qui transmet la voix d'un professeur directement dans un ensemble de haut-parleurs, un appareil auditif ou des écouteurs. Les implants cochléaires (appareils introduits à l’intérieur de l’oreille pour stimuler le nerf auditif en traduisant les impulsions électriques induites par les sons), sont généralement employés en cas d’hypoacousie sévère (voir Traitement chez les enfants).

Les personnes qui sont membres de communautés sourdes sont fières de leur riche culture et des formes alternatives de communication. Certains s’opposent au traitement agressif des surdités sous le prétexte qu’il ferait perdre aux enfants toutes les opportunités que ces communautés peuvent leur offrir. Les familles qui désirent entreprendre cette approche doivent en discuter avec leur médecin.

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