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Diarrhée chez l'enfant

Par Deborah M. Consolini, MD, Jefferson Medical College;Alfred I. duPont Hospital for Children

La diarrhée est un problème très courant chez les enfants La diarrhée est une évacuation fréquente de selles molles ou liquides qui diffère du schéma habituel de l'enfant. La diarrhée peut parfois contenir du sang ou du mucus. L’identification d’une diarrhée légère peut s'avérer difficile, dans la mesure où chez les enfants en bonne santé, le nombre et la consistance des selles varient avec l'âge et l'alimentation. Par exemple, les nourrissons allaités au sein qui ne consomment pas encore des aliments solides ont souvent des selles molles, considérées comme normales. Un soudaine augmentation du nombre de selles molles peut indiquer une diarrhée chez ces nourrissons. Toutefois, présenter des selles liquides pendant plus de 24 heures n'est jamais normal.

Les enfants souffrant de diarrhée sont susceptibles de perdre l’appétit, de vomir, de perdre du poids et de faire de la fièvre. Une diarrhée grave ou prolongée est susceptible d'entraîner une déshydratation. Les nourrissons et les jeunes enfants peuvent se déshydrater très rapidement, parfois en moins d'une journée. Une déshydratation sévère peut entrainer des convulsions, des lésions cérébrales et même la mort.

La diarrhée est responsable de 2 à 3 millions de décès par an dans le monde entier, surtout dans les pays en voie de développement. Aux États-Unis, la diarrhée est responsable d'environ 9 % des hospitalisations chez les enfants de moins de 5 ans.

Causes

Les causes probables de la diarrhée dépendent de sa durée : moins de 2 semaines (aiguë) ou plus de 2 semaines (chronique). La plupart des diarrhées sont aiguës

Causes les plus courantes

La diarrhée aiguë est généralement causée par ce qui suit :

  • Gastro-entérite infectieuse

  • Intoxication alimentaire

  • Utilisation d'antibiotiques

  • Allergies alimentaires

La gastro-entérite est habituellement causée par un virus, mais elle peut également être causée par des bactéries ou un parasite ( Gastro-entérite chez l'enfant).

L'intoxication alimentaire suppose habituellement une diarrhée, des vomissements, ou les deux, en raison de la consommation d'aliments contaminés par des toxines produites par certaines bactéries, comme les staphylocoques ( Intoxication alimentaire à staphylocoque) ou les clostridies( Intoxication alimentaire par Clostridium perfringens).

Certains antibiotiques peuvent modifier les types et le nombre de bactéries dans l'intestin. En conséquence, la diarrhée peut survenir. L'utilisation d'antibiotiques favorise la multiplication d’un type de bactéries particulièrement dangereux, le Clostridium difficile. Le Clostridium difficile libère des toxines qui peuvent causer une inflammation de la muqueuse du gros intestin (colite, Colite à Clostridium difficile).

Les causes de la diarrhée chronique sont habituellement les suivantes

  • Facteurs alimentaires, comme l'intolérance au lactose ou la consommation excessive de certains aliments

  • Infections (en particulier celles causées par des parasites)

  • Maladie cœliaque

  • Maladie inflammatoire intestinale

Causes moins fréquentes

La diarrhée aiguë peut également être due à des troubles plus graves comme une appendicite, une invagination, et le syndrome hémolytique et urémique (une complication de certains types d'infection bactérienne, Purpura thrombotique thrombocytopénique (PTT) et syndrome hémolytique-urémique (SHU)). Ces graves troubles sont généralement associés à d'autres symptômes inquiétants outre la diarrhée, comme la douleur abdominale ou le gonflement abdominal sévère, des selles sanglantes, de la fièvre et une apparence maladive.

La diarrhée chronique peut également être consécutive aux troubles qui affectent l'absorption alimentaire (troubles de malabsorption, Présentation de la malabsorption), comme la mucoviscidose, et un système immunitaire affaibli (en raison d'une maladie comme le SIDA ou l'utilisation de certains médicaments).

La diarrhée est parfois due à la constipation. Quand les selles dures s'accumulent dans le rectum, les selles molles peuvent s'écouler tout autour et dans la culotte de l'enfant.

Évaluation

Signes avant-coureurs

Certains symptômes sont source d'inquiétude. Elles comprennent :

  • Des signes de déshydratation, comme la diminution des mictions, la léthargie ou l'apathie, des pleurs sans larmes, une soif excessive et une bouche sèche

  • Apparence maladive

  • Sang dans les selles

  • Douleur abdominale et hypersensibilité de l'abdomen au toucher

  • Saignements cutanés (visibles comme de minuscules points [pétéchies] ou taches [purpura] rouge-violet)

Quand faut-il chercher un avis médical ?

Les enfants présentant des indicateurs d'alerte quelconques doivent immédiatement être examinés par un médecin ; ainsi que ceux ayant souffert plus de 3 ou 4 épisodes de diarrhée et qui ne boivent pas, ou boivent très peu.

Si les enfants ne présentent aucun indicateur d'alerte, boivent normalement et ont des mictions normales, il convient d'appeler le médecin si la diarrhée dure 2 jours ou plus, ou en présence de 6 à 8 épisodes de diarrhée dans la journée. Si la diarrhée est légère, la consultation n'est pas nécessaire. Les enfants souffrant de diarrhée depuis 14 jours ou plus doivent être examinés par un médecin.

Que fait le médecin ?

Les premières questions du médecin concernent les symptômes et les antécédents médicaux. Il pratique encore un examen clinique. L'observation des antécédents médicaux et l'examen clinique suggèrent souvent une cause et les tests éventuellement nécessaires (voir Quelques causes et caractéristiques de la diarrhée).

Le médecin pose des questions sur les caractéristiques des selles, leur fréquence, leur durée, et si l'enfant présente d'autres symptômes, comme la fièvre, des vomissements ou des douleurs abdominales.

Le médecin s’intéresse également aux causes potentielles : régime alimentaire, utilisation d'antibiotiques, la consommation d'aliments susceptibles d'être contaminées, contact récent avec des animaux et voyages récents.

On pratique un examen clinique pour rechercher des symptômes de la déshydratation et des troubles susceptibles d'être responsables de la diarrhée. L'abdomen est examiné pour d'éventuels ballonnements et une hypersensibilité. Le médecin évalue également la croissance.

Quelques causes et caractéristiques de la diarrhée

Cause

Caractéristiques courantes*

Examens

Aigüe (moins de 2 semaines)

Utilisation d’antibiotiques

Utilisation récente d’antibiotiques

Souvent aucun autre symptôme

Examen pratiqué par un médecin

Parfois tests de dépistage de la toxine du Clostridium difficiledans les selles

Gastro-entérites d’origine virale, bactérienne ou parasitaire

Souvent accompagnées de vomissements

Déshydratation courante, surtout chez les nourrissons et les jeunes enfants

Fièvre et douleurs abdominales occasionnelles

Présence rare de sang dans les selles

Parfois un contact récent avec des personnes infectées (dans une garderie, un camp, ou au cours d'une croisière), avec des animaux dans un zoo (où l’on peut contracter Escherichia [E.] coli), ou avec des reptiles (qui peuvent être infectés par Salmonella) ou consommation récente d’aliments contaminés, mal cuisinés, ou d'eau contaminée

Examen pratiqué par un médecin

Parfois, test et analyse des selles

Allergie alimentaire

Urticaire, gonflement des lèvres, et difficultés respiratoires qui durent de quelques minutes à plusieurs heures après le repas (tétée)

Vomissements occasionnels

Fréquemment, une allergie alimentaire déjà identifiée

Examen pratiqué par un médecin

Syndrome hémolytique-urémique

Douleurs abdominales, vomissements et habituellement diarrhée sanglante durant quelques jours, suivis du développement d’une pâleur et d'une diminution de la miction

Saignements cutanés occasionnels (visibles comme de minuscules points ou taches rouge-violet)

Tests sanguins

Examen et analyse des selles

Chronique (2 semaines ou plus)

Allergie aux protéines du lait de vache

Vomissements

Mauvaise alimentation

Perte de poids, faible croissance, ou les deux

Sang dans les selles

Analyse des selles

Diminution des symptômes lorsque l'on change la préparation.

Éventuelle endoscopie, coloscopie, ou les deux

Consommation excessive de jus de fruits (principalement jus de pomme, de poire et de prune)

Consommation de plus de 120 à 240 ml de jus de fruits par jour

Souvent aucun autre symptôme, mise à part la diarrhée

Examen pratiqué par un médecin

La diarrhée se résout après diminution de la consommation de jus de fruits

Maladie inflammatoire chronique de l'intestin telle que

  • Maladie de Crohn

  • Rectocolite hémorragique

Sang dans les selles, crampes et douleurs abdominales, perte de poids, perte d'appétit, et faible croissance

Présence occasionnelle d'arthrite, d'éruptions cutanées, d'aphtes buccaux et de déchirures rectales

Coloscopie

TDM ou radiographies parfois après insertion de baryum dans le rectum (lavement baryté)

Intolérance au lactose (incapacité de digérer le lactose, les sucres présents dans le lait et les produits laitiers)

Ballonnements, gaz (flatulences), et diarrhée explosive

Diarrhée après consommation de lait et autres produits laitiers

Examen pratiqué par un médecin

Test respiratoire parfois pratiqué pour détecter l'hydrogène (indique des glucides non digérés)

Examen et analyse des selles pour vérifier la présence de glucides non absorbés

Troubles de malabsorption tels que

  • Maladie cœliaque

  • Mucoviscidose

  • Acrodermatitis enteropathica

Selles claires, molles, volumineuses et particulièrement nauséabondes pouvant sembler huileuses

Ballonnements et flatulences

Faible prise de poids

En cas de mucoviscidose, fréquentes infections respiratoires

En cas d'acrodermatitis enteropathica, éruptions cutanées et fissures aux coins de la bouche

Examen et analyse des selles

Si l'on suspecte la maladie cœliaque, des tests sanguins pour mesurer les anticorps contre le gluten (protéine présente dans le blé) et biopsie de l'intestin grêle

Si l'on suspecte la mucoviscidose, test de la sueur et éventuellement tests génétiques

Si l'on suspecte une acrodermatitis enteropathica, examen sanguin pour dépister une éventuelle carence en zinc

Système immunitaire affaibli en raison d'une

  • infection par VIH ou d'un trouble de l'immunodéficience

  • Utilisation des médicaments qui suppriment le système immunitaire

Infections fréquentes

Perte de poids ou prise de poids insuffisante

Parfois, infection par VIH déjà identifiée

Dépistage sanguin du VIH

Numération formule sanguine et autres examens sanguins pour évaluer le système immunitaire

*Les caractéristiques regroupent les symptômes et les résultats de l'examen pratiqué par le médecin. Les caractéristiques mentionnées sont courantes, mais elles ne sont pas toujours présentes.

Des infections bactériennes, parasitaires ou virales peuvent aussi causer une diarrhée chronique.

TDM = tomodensitométrie ; VIH = virus de l'immunodéficience humaine.

Analyses

Si la diarrhée dure moins de 2 semaines, la cause en est probablement une gastro-entérite virale ; les examens sont donc inutiles. Toutefois, si le médecin suspecte une autre cause, des tests sont pratiqués pour la dépister.

Les tests sont également nécessaires quand l’enfant présente des indicateurs d'alerte. S’il présente des signes de déshydratation, des examens sanguins sont pratiqués pour mesurer les niveaux d'électrolytes (calcium et autres minéraux nécessaires au maintien de l'équilibre des liquides dans l'organisme). S’il présente d'autres indicateurs d'alerte, les tests pourront inclure une numération formule sanguine, des analyses d’urine, un examen et une analyse des selles, une radiographie de l’abdomen, ou une combinaison de plusieurs tests.

Traitement

Les causes spécifiques sont traitées. Par exemple, si l’enfant souffre de la maladie cœliaque, le gluten est exclu de son régime alimentaire. Les antibiotiques à l'origine d'une diarrhée sont arrêtés sur recommandation du médecin. De manière générale, la gastro-entérite virale disparaît sans l'aide d'un traitement.

Les médicaments antidiarrhéiques comme la lopéramide, sont déconseillés chez les nourrissons et les jeunes enfants.

Déshydratation

La déshydratation étant la principale préoccupation chez les enfants, le traitement est centré sur l'administration de liquides et d'électrolytes (voir Déshydratation chez l'enfant). La plupart des cas de diarrhée chez les enfants sont efficacement traités par l'administration de liquides par voie orale (par la bouche). Seuls les enfants ne buvant pas ou gravement déshydratés doivent recevoir les liquides par voie intraveineuse. Des solutions réhydratantes b équilibrées en glucides et en sodium sont utilisées. Aux États-Unis, on trouve facilement ces solutions délivrées sans ordonnance, dans les pharmacies et la plupart des grandes surfaces. Les boissons énergétiques, les boissons gazeuses, les jus et autres boissons similaires, trop pauvres en sodium et trop riches en glucides, sont déconseillées.

Si les enfants vomissent également, il convient d'abord de leur donner régulièrement de petites quantités de liquides. Généralement, 1 cuillère à café (5 millilitres) toutes les 5 minutes. Si l'enfant tolère cette quantité, il convient de l’augmenter progressivement. Avec patience et encouragements, on peut amener la plupart des enfants à boire suffisamment de liquides, afin d'en éviter l'administration par voie intraveineuse. Toutefois, cette dernière peut s’avérer incontournable chez les enfants souffrant de déshydratation sévère.

Régime alimentaire

Quand les enfants auront reçu suffisamment de liquides, et ne vomissent pas, ils doivent recevoir une alimentation adaptée à leur âge. Les nourrissons peuvent reprendre du lait maternel ou le biberon.

Chez les enfants souffrant de diarrhée chronique, le traitement dépend de la cause ; toutefois, l'essentiel est de fournir régulièrement une alimentation appropriée et de surveiller les éventuelles carences en vitamines ou en minéraux.

Points clés

  • La diarrhée est courante chez les enfants.

  • La gastro-entérite, généralement d’origine virale, en est la cause la plus fréquente.

  • Tout enfant présentant un indicateur d’alerte (signes de déshydratation, douleur abdominale sévère, fièvre ou selles contenant du sang ou du pus) doit être examiné par un médecin.

  • Les tests sont rarement nécessaires lorsque la diarrhée dure moins de 2 semaines.

  • La déshydratation est vraisemblable en cas de diarrhée sévère ou prolongée.

  • L'administration de liquides par voie orale constitue un traitement efficace contre la déshydratation chez la plupart des enfants.

  • Les médicaments antidiarrhéiques comme la lopéramide, sont déconseillés chez les nourrissons et les jeunes enfants.

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