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Troubles de l’apprentissage

Par Stephen Brian Sulkes, MD, Professor of Pediatrics, Division of Neurodevelopmental and Behavioral Pediatrics, Golisano Children’s Hospital at Strong, University of Rochester School of Medicine and Dentistry

Les troubles de l’apprentissage sont une inaptitude à acquérir, retenir ou de manière générale à utiliser des connaissances ou informations spécifiques, résultant d’une déficience d’attention, de mémoire ou de raisonnement et affectant les résultats scolaires.

  • Les enfants affectés peuvent mettre du temps à apprendre les noms des couleurs ou les lettres, à compter, à lire ou à écrire.

  • Les enfants se soumettent à une série de tests portant sur la pédagogie et l’intelligence fournis par des spécialistes de l’apprentissage.

  • Le traitement comprend un plan d’apprentissage adapté aux aptitudes de l’enfant.

Les troubles de l’apprentissage sont différents du déficit intellectuel (autrefois appelé retard mental) et surviennent chez les enfants dont la fonction intellectuelle est normale ou même supérieure. Les troubles de l’apprentissage n’affectent que certaines fonctions, alors que chez un enfant qui a un déficit intellectuel, les difficultés concernent les fonctions cognitives dans leur ensemble.

Les trois formes les plus courantes de troubles de l’apprentissage sont les suivantes :

  • Troubles de la lecture

  • Troubles de l’expression écrite

  • Troubles mathématiques

Un enfant atteint peut ainsi montrer des difficultés notables dans la compréhension et l’apprentissage des mathématiques, mais ne pas avoir de difficulté à lire ou à écrire, et donc obtenir de bons résultats dans d’autres matières. La dyslexie est le plus connu de ces troubles de l’apprentissage. Les troubles de l’apprentissage ne comprennent pas les difficultés dues à des troubles de la vue, de l’audition, de la coordination ou à des troubles émotionnels, bien que ces problèmes puissent également survenir chez les enfants présentant des troubles de l’apprentissage.

Les causes de ces troubles sont mal comprises ; elles sont liées à des anomalies des processus d’apprentissage de base, à la compréhension ou à l’utilisation du langage écrit ou parlé, et aux raisonnements mathématiques et dans l’espace.

Bien que le nombre d’enfants atteints de troubles de l’apprentissage est inconnu, environ 5 % des enfants scolarisés aux États-Unis reçoivent des services éducatifs spécialisés liés à ces troubles. Les garçons sont plus touchés que les filles, dans un rapport de un garçon pour cinq filles : les filles sont cependant souvent moins bien dépistées.

De nombreux enfants, particulièrement ceux qui ont des difficultés comportementales, ont de mauvais résultats à l’école, et sont confiés au psychologue scolaire pour troubles de l’apprentissage. Les enfants atteints de certains types de troubles de l’apprentissage dissimulent cependant bien leur déficit et ne sont identifiés et traités que tardivement.

Le saviez-vous ?

  • Les troubles de l’apprentissage peuvent survenir chez les enfants ayant une fonction intellectuelle normale et élevée.

Symptômes

Un jeune enfant peut être lent à acquérir les noms des couleurs ou des lettres, à associer un mot à un objet familier, à compter ou à évoluer dans les autres apprentissages précoces. L’apprentissage de la lecture et de l’écriture peut être retardé. Les autres symptômes peuvent consister en une attention de courte durée, la distraction (rappelant le trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité), des problèmes d’élocution/de langage, des difficultés à comprendre le langage parlé et une mémoire courte. L’enfant peut rencontrer des difficultés dans des activités qui nécessitent une coordination motrice fine, par exemple écrire en majuscule et recopier.

Un enfant qui a des troubles de l’apprentissage peut avoir des difficultés de communication. Certains enfants en sont frustrés et développent ensuite des troubles du comportement tels qu’une distractibilité facile, une hyperactivité, un repli sur soi, une timidité ou une agressivité.

Diagnostic

  • Évaluations scolaires, médicales et psychologiques

Les enfants qui n’ont pas le niveau attendu, en lecture et en apprentissage, par rapport à leurs capacités verbales et intellectuelles, doivent être évalués. Des tests des fonctions auditive et visuelle doivent être pratiqués. En effet, un déficit de l’un de ces sens peut retentir sur les capacités de lecture et d’écriture. Les troubles de la fonction auditive et visuelle ne doivent pas être confondus avec des troubles de l’apprentissage.

Le médecin examine l’enfant à la recherche d’une maladie organique. L’enfant est soumis à des tests d’intelligence verbale et non verbale et à des tests scolaires de lecture, d’écriture et d’arithmétique. Ces tests peuvent souvent être pratiqués par des spécialistes à l’école de l’enfant, sur la demande des parents. Aux États-Unis et dans d’autres pays, la loi exige que les écoles réalisent des tests et offrent des mesures d’adaptation appropriées.

Traitement

  • Prise en charge pédagogique

La prise en charge la plus utilisée des troubles de l’apprentissage consiste à fournir un type d’éducation qui réponde aux besoins spécifiques de l’enfant.

Certains programmes éducatifs nationaux stipulent que les établissements publics doivent proposer une éducation gratuite et adaptée aux enfants et aux adolescents atteints de troubles de l’apprentissage. L’enseignement doit être suivi sans restriction, de manière à impliquer l’enfant, et lui permettre d’interagir avec des enfants du même âge non handicapés et d’avoir le même accès aux ressources communes.

Des mesures telles que l’élimination des additifs alimentaires, l’ingestion de fortes doses de vitamines ou l’analyse des minéraux dans l’organisme de l’enfant ont souvent été tentées sans succès. Aucun traitement médicamenteux n’influe sur le rendement scolaire, sur l’intelligence ni sur les capacités globales d’apprentissage. Chez les enfants souffrant à la fois de troubles de l’apprentissage et d’un trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité, des médicaments, tels que le méthylphénidate, peuvent améliorer l’attention et la concentration et donc les capacités d’apprentissage.

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