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Puberté précoce

(Puberté précoce)

Par Andrew Calabria, MD, Assistant Professor of Pediatrics;Attending Physician, Division of Endocrinology & Diabetes, Perelman School of Medicine at The University of Pennsylvania;The Children's Hospital of Philadelphia

La puberté précoce la maturation sexuelle qui débute avant l’âge de 9 ans chez les garçons et de 8 ans chez les filles.

  • La cause de la puberté précoce est souvent inconnue, mais elle peut être causée par des anomalies ou des tumeurs dans le cerveau.

  • Les symptômes comprennent une poussée de croissance précoce et un développement précoce des poils pubiens et axillaires.

  • Le diagnostic est fondé sur des radiographies, des analyses de sang et des examens d’imagerie.

  • Le traitement dépend du type de puberté précoce, mais peut comprendre un traitement hormonal substitutif.

La puberté correspond à une série d’événements marqués par des changements physiques qui apportent les caractéristiques physiques de l’adulte et la capacité de se reproduire. Normalement, ces changements surviennent de manière séquentielle à la puberté, et déterminent la maturité sexuelle.

La puberté démarre lorsque l’hypothalamus (région du cerveau contrôlant l’hypophyse) commence à sécréter un signal chimique appelé hormone de libération des gonadotrophines. L’hypophyse répond à ce signal en libérant des hormones, appelées gonadotrophines (hormone lutéinisante et hormone folliculo-stimulante), qui stimulent la croissance des organes sexuels (testicules chez les garçons et ovaires chez les filles). Ces organes sexuels sécrètent des hormones sexuelles, telles que la testostérone ou les œstrogènes, qui déclenchent la puberté.

Chez les garçons, les premiers signes de la puberté sont l’augmentation de la taille du scrotum et des testicules, puis l’allongement du pénis. Peu après apparaissent les poils pubiens et des aisselles (poils axillaires) ( Étapes du développement sexuel). Chez les garçons, la puberté survient en général entre 10 et 14 ans.

Chez les filles, le premier changement est en général le développement des seins (bourgeonnement mammaire). Ensuite apparaissent les pilosités pubienne et axillaire ( Étapes du développement sexuel). Chez les filles, la puberté survient en général entre 8 et 13 ans.

À l’âge de la puberté, chez les garçons et les filles, la glande surrénale commence également à sécréter des hormones entraînant l’apparition des poils pubiens et axillaires. Ces hormones surrénales sont contrôlées par des signaux chimiques différents de ceux pour les autres hormones de la puberté.

Dans la puberté précoce, le corps de l’enfant commence à devenir un corps d’adulte trop tôt.

Types de puberté précoce

Il existe trois types de pubertés précoces :

  • Puberté précoce centrale

  • Puberté précoce périphérique

  • Puberté incomplète

Les causes et symptômes diffèrent entre les trois types.

Puberté précoce centrale

Ce type de puberté précoce est globalement plus fréquent et est 5 à 10 fois plus fréquent chez les filles.

Ce type de puberté précoce est déclenché par la sécrétion prématurée de certaines hormones sexuelles (gonadotrophines) par l’hypophyse. Ces hormones provoquent la maturation et le développement des ovaires et des testicules (organes sexuels). Une fois matures, les organes sexuels commencent à sécréter d’autres hormones sexuelles, comme les œstrogènes ou la testostérone, qui déclenchent la puberté. Les changements physiques sont typiquement ceux de la puberté normale pour un enfant de ce sexe, à l’exception qu’ils débutent à un âge plus précoce.

Chez les garçons, les testicules augmentent de volume, le pénis s’allonge et les poils pubiens, axillaires et du visage se développent, et leur apparence devient masculine.

Chez les filles, la poitrine se développe, tout comme les poils pubiens et/ou axillaires, et les règles peuvent commencer.

Chez les enfants des deux sexes, une poussée de croissance a lieu et entraîne une augmentation rapide de la taille. Cependant, contrairement à la puberté normale, l’augmentation rapide de la taille dans la puberté précoce se termine plus tôt, les enfants sont donc plus petits que prévu à l’âge adulte.

Les médecins ne décèlent généralement pas de cause à cette sécrétion précoce d’hormones, particulièrement chez les filles, mais elle peut parfois être provoquée par une tumeur ou une autre anomalie cérébrale, généralement au niveau de l’hypophyse ou de l’hypothalamus (région du cerveau contrôlant l’hypophyse). La neurofibromatose (affection caractérisée par la croissance de nombreuses masses de tissu nerveux sous la peau et à d’autres endroits du corps) et quelques autres troubles rares sont aussi associés à une puberté précoce centrale. Parfois, la puberté précoce centrale est déclenchée par des traitements contre certaines affections (comme une intervention chirurgicale, une irradiation ou une chimiothérapie pour traiter un cancer).

Puberté précoce périphérique

Ce type de puberté précoce est beaucoup moins fréquente. Dans la puberté précoce périphérique, la sécrétion d’œstrogènes ou de testostérone (et d’hormones semblables à la testostérone appelées androgènes) n’est pas stimulée par les gonadotrophines de l’hypophyse. À la place, des taux élevés d’androgènes ou d’œstrogènes sont produits par une tumeur ou une autre anomalie de la glande surrénale ou dans un testicule ou un ovaire immature. Ces hormones ne provoquent pas le développement des testicules ou des ovaires, mais induisent le développement de caractères sexuels secondaires. Comme les garçons et les filles peuvent produire des œstrogènes ou des androgènes, les changements physiques de la puberté dépendent de l’hormone produite plutôt que du sexe de l’enfant. Ainsi, les tumeurs et les anomalies produisant des œstrogènes entraînent le développement de tissu mammaire chez les garçons et les filles, tandis que celles produisant des androgènes entraînent le développement des poils pubiens et axillaires, des odeurs corporelles d’adulte et de l’acné chez les garçons et les filles et, chez les garçons, un développement du pénis (mais pas des testicules).

Puberté incomplète

Certains enfants développent prématurément quelques signes de puberté. Généralement, les seins ou les poils pubiens (adrénarche) se développent de manière prématurée sans autre changement de la puberté tel que l’augmentation de volume des testicules ou des ovaires, les règles ou une poussée de croissance. Chez certaines petites filles, les seins se développent au cours des 2 premières années de vie. Les enfants dont les poils pubiens se développent de manière précoce présentent souvent une odeur corporelle d’adulte et de l’acné. Les changements se font lentement.

Ces changements physiques précoces ne sont pas causés par une affection et seuls quelques enfants développent réellement une puberté précoce. Des changements précoces surviennent, car la glande surrénale produit davantage d’androgènes. Les gonadotrophines et les œstrogènes n’augmentent pas.

Diagnostic

  • Radiographie de la main et du poignet

  • Analyses de sang

  • Éventuellement imagerie

Lorsqu’un enfant présente des signes d’une puberté précoce, à évolution rapide ou perturbée, une radiographie de sa main et de son poignet est réalisée afin d’évaluer la maturation osseuse (ce que l’on appelle radiographie de détermination de l’âge osseux).

Si les radiographies montrent que les os de l’enfant ont un aspect plus mature qu’ils ne devraient pour un enfant de cet âge, une évaluation plus complète est généralement indiquée. Des analyses de sang sont réalisées pour déterminer les taux d’hormones.

Pour la puberté précoce centrale, les médecins peuvent réaliser une imagerie par résonance magnétique (IRM) du cerveau à la recherche d’une tumeur de l’hypothalamus ou de l’hypophyse.

Pour la puberté précoce périphérique, les médecins peuvent réaliser une échographie du bassin et des glandes surrénales à la recherche de tumeurs au niveau des ovaires et des glandes surrénales.

Traitement

  • Traitement de la cause

  • Traitement par hormones de synthèse

Aucun traitement n’est généralement nécessaire chez les enfants ne présentant qu’une prématurité des poils pubiens et des aisselles ou qui développent une poitrine, mais ils seront suivis périodiquement pour détecter une puberté précoce ultérieure. Les enfants dont le développement de la poitrine a commencé avant l’âge de 2 ans sont évalués si ce développement continue après cet âge.

Lorsque la cause d’une puberté précoce a pu être identifiée, son traitement, comme le retrait d’une tumeur ou d’un kyste, peut arrêter la progression de la puberté.

En l’absence d’une cause identifiable, l’administration de médicaments peut ralentir la puberté. Des injections d’une hormone de synthèse (telle que l’acétate de leuprolide ou l’histréline) peuvent arrêter une puberté précoce centrale en empêchant la production des hormones sexuelles.

La puberté précoce périphérique peut être arrêtée par l’administration de médicaments qui inhibent l’action des hormones sexuelles.