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Aperçu des troubles mentaux chez l'enfant

Par Hugh F. Johnston, MD, University of Wisconsin Medical School;Bureau of Mental Health and Substance Abuse

Différents troubles mentaux importants tels que la dépression et des troubles des conduites alimentaires (voir Troubles des conduites alimentaires), se développent souvent au cours de l'enfance et de l'adolescence. L’autisme et d’autres troubles se développent quant à eux exclusivement pendant l’enfance.

À quelques exceptions près, les symptômes des troubles mentaux ressemblent beaucoup aux sentiments communément ressentis par les enfants : tristesse, colère, méfiance, excitation, introversion et solitude. La différence entre un trouble et un sentiment normal est l’intensité de la perception, qui devient telle, qu’elle peut perturber les activités quotidiennes de l’enfant et provoquer une vraie souffrance. C’est pourquoi les médecins doivent être très attentifs à déterminer à quel moment les pensées et les émotions de l’enfant cessent d’être normales pour devenir pathologiques.

Certains troubles affectent principalement le comportement et font que les enfants importunent les autres, notamment les enseignants, leurs camarades et les membres de la famille. Ces troubles, que l'on appelle troubles perturbateurs du comportement, comprennent le trouble déficitaire de l'attention avec hyperactivité (le plus répandu, voir Trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité), les troubles des conduites et le trouble oppositionnel avec provocation.

Chez les enfants, certains troubles influencent à la fois la santé mentale et le développement global. Ces troubles, que l'on appelle troubles du spectrum de l'autisme (voir Troubles du spectre autistique), comprennent l'autisme, le syndrome d'Asperger, le trouble envahissant du développement non spécifié, le syndrome de Rett et les troubles désintégratifs de l'enfance. Les troubles envahissants du développement sont caractérisés par une série de problèmes : interactions sociales réduites, centres d'intérêts limités, anomalies du développement et de l’utilisation du langage et, dans certains cas, déficit intellectuel.